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Rebelles de l'histoire des Noirs: la vie et la légende de Madame Stephanie St. Clair

Feb 13, 2020. 4 comments

Editor’s Note : Cette semaine, The Root commémore le Mois de l'histoire des Noirs avec une série sur les rebelles peu connus ou oubliés, célébrant l'héritage de défi de l'Amérique noire.

Il y a toujours eu une douce dichotomie à Harlem - un équilibre, si vous voulez. Harlem a depuis longtemps le ventre et le dixième talentueux , des pics afro et des boucles de pression. La transpiration radieuse du samedi soir cède la place aux mères du dimanche matin qui crient les louanges du Seigneur. Autant qu'il est connu pour Adam Clayton Powell, Malcolm X et Langston Hughes, Harlem était également le domicile d' Alpo, AZ et Rich Porter ; Bumpy Johnson et Frank Lucas.

Mais parmi ces gangsters américains - des légendes de la rue lorsque le «capot célèbre» dans ce capot le plus célèbre vous a rendu viral avant qu'il y ait une telle chose - il y avait une matriarche, celle qui a jeté les bases et enseigné à ses fils à être brillants dans le jeu d'échecs de la vie , ouvrant ainsi la voie à une économie souterraine qui a fait entrer bon nombre de personnes dans la classe moyenne encore plus difficile à casser. Oui, il y avait des médecins, des dentistes, des pasteurs et des avocats à Strivers 'Row et à Sugar Hill, mais plus d'un petit nombre de coureurs, de néophytes, de bluesman et de gangstas - leurs voisins - ont pu déplacer leur famille sortir de la pauvreté aussi. Vous savez, le rêve américain.

Stephanie St. Clair, elle de plusieurs noms — Queenie, Madam Queen, Madam St. Clair et Queen of the Policy Rackets — a utilisé ses nerfs d'acier, sa perspicacité mathématique, sa propre histoire et son intelligence de rue pour devenir une patronne, une icône de la mode, un défenseur des droits civiques et une légende de Harlem. Et comme Nanny of the Maroons, qui était une guerrière féroce qui ne s'est jamais inclinée devant ses ennemis, soeur Sainte-Claire non plus, qui a donné aussi bien qu'elle a obtenu, sinon mieux.


Selon des sources, St. Clair est née à la fin des années 1890 dans une île des Caraïbes francophone (Martinique ou Guadeloupe actuelle) d'une mère célibataire, décédée alors qu'elle était relativement jeune. Pour survivre, Madame St. Clair a dû aller travailler dans la maison d'une famille blanche, où elle a été violée à plusieurs reprises par le fils de ce clan. Après avoir réussi à sortir de cette situation, elle est arrivée par bateau à New York au cours de l'été 1911, à l'âge de 13 ou 23 ans (on pense qu'elle a appris l'anglais au cours de la randonnée de plusieurs mois).

Elle a atterri à Harlem au tournant du siècle, et a eu quelques relations amoureuses avec des hommes qui étaient fermement installés dans le monde souterrain (la plupart ne se terminaient pas bien - pour eux!) Miss Mademoiselle St. Clair y était.

Il y a des histoires: elle a poignardé son premier beau dans les yeux avec une fourchette quand il a essayé de la soutirer (après avoir fui par la suite dans un bus arrêté par le Ku Klux Klan, elle a été violée.). Un autre petit ami est décédé après avoir tenté de l'étouffer - il s'est cogné la tête sur une table après l'avoir attaquée et a rencontré son créateur. Dans un tiff avec son troisième vieil homme, un militant noir ardent et chef de secte, elle a été arrêtée et emprisonnée pour tentative de meurtre, à laquelle elle aurait répondu pour sa défense: "Si je l'avais voulu mort, il serait mort."

La trajectoire de Madame en tant qu'acteur majeur a commencé avec la vente de drogues à Harlem, amassant finalement une petite fortune (entre 10000 $ et 20000 $), qu'elle a ensuite investie comme entrée dans les raquettes politiques, qui était la loterie de son époque. Les raquettes ont également fonctionné comme un système bancaire et une économie souterraine qui a prospéré et bouillonné même pendant la Grande Dépression.

St. Clair était également une femme de course. Elle était connue pour publier des annonces dans les journaux locaux informant la communauté de Harlem de leurs droits légaux, en particulier en ce qui concerne la violence policière (qui dans les années 30 et 40 devait être vraiment hors de contrôle) - allant jusqu'à diffuser des annonces dans le journal accusant les flics de corruption. Alors, ils ont inventé des accusations contre elle et elle est allée dans un atelier pendant environ 10 mois. Après sa libération, elle a témoigné à la Commission Seabury au sujet des officiers qu'elle a payés; son témoignage a entraîné le licenciement de plus d'une douzaine d'officiers.

Mais attendez, il y a plus! Et c'est peut-être le conte le plus tristement célèbre de Madame. À la fin de la Prohibition, des gangsters comme Dutch Schultz et la foule italienne avaient besoin de nouvelles sources de revenus et ont déménagé à Harlem, essayant d'extorquer ceux qui gagnaient de l'argent en nombre et en politique avec une «protection». Madame a dit non, et elle et son lieutenant, Ellsworth «Bumpy» Johnson, sont allés faire la guerre à Schultz; son retour a été «rapide et brutal», selon Rejected Princesses :

Lorsque l'économie s'est effondrée et que les bénéfices des gangsters blancs ont commencé à plonger, ils ont commencé à se concentrer sur Harlem. Personne n'était plus impitoyable dans cette prise de terre que le voyou hollandais Schultz. Il a commencé à lui téléphoner pour la menacer, à kidnapper et à assassiner ses hommes, à racheter certains policiers et, à un moment donné, il a été arrêté.

La vengeance de St. Clair fut rapide et brutale. Lorsque, à un moment donné, Schultz a envoyé un subalterne pour l'intimider, elle l'a poussé dans un placard, l'a enfermé et a appelé quatre gardes du corps massifs pour «prendre soin de lui». Elle a attaqué et détruit les devantures de toute entreprise qui dirigeait les opérations de paris de Schultz. Elle a informé la police des opérations de Schultz - ce qui les a conduits à faire une descente dans son centre d'échange, à arrêter 14 employés et à saisir environ 2 millions de dollars. Elle s'en est ensuite vantée dans la presse.

Peut-être ayant la sagesse de savoir quand les coucher, St. Clair s'est retiré du jeu (vivant) peu de temps après cette guerre avec Schultz et a remis son entreprise à Bumpy Johnson, qui a finalement négocié avec la Commission (un conglomérat de chefs de la mafia formé par Lucky Luciano) pour garder les mains de la foule loin de Harlem à moins qu'ils ne le traversent.

Après que Luciano ait frappé Schultz en 1935, Madame a envoyé un télégramme à son chevet mourant avec un simple verset biblique: "Comme vous semez, vous récolterez ainsi." À sang froid.

Après sa sortie de prison, Madame St. Clair a continué à défendre les Noirs américains et a vécu une vie tranquille sous la protection de Johnson. Elle serait décédée à New York en 1969.


Il y a une scène poignante dans le film de 1984, The Cotton Club , où Laurence Fishburne, en tant que gangster de Harlem Bumpy Johnson (Bumpy Rhodes dans le film), demande à Gregory Hines comme Delbert «Sandman» Williams, «Où dansez-vous?»

Stephanie St.Clair a dansé partout dans le monde souterrain de Harlemworld, sur la tombe de Dutch Schultz, et dans les livres d'histoire en tant que l'une des patronnes les plus méchantes jamais enregistrées, une femme qui s'est frayée un chemin pour elle-même, a utilisé son sens aigu pour payer guerre contre des hommes puissants - et semblait féroce en le faisant. Elle était une survivante, une inspiration, une dirigeante et une militante qui a regardé tous les hommes boogey: les flics, la foule, ses amants. Elle a préparé le terrain pour la résistance, affrontant les intrus qui tentaient de prendre Harlem.

Dans le cinéma et la culture américains, la mafia est valorisée; tous les hommes des enfers aussi. Mais un jour, peut-être même bientôt, nous verrons les femmes - les femmes noires, même - du jour, de l'époque, les rebelles sans pause, immortalisées sur pellicule. En 2017, le producteur Tim Story a obtenu les droits sur la vie de St. Clair. Bien que les personnages basés sur elle apparaissent en morceaux dans The Cotton Club et Hoodlum , l'histoire de Story sera tout au sujet de Madame qui a non seulement survécu mais prospéré dans le monde d'un homme, d'un homme, d'un homme.

Et pour ma part, j'ai hâte de faire la fête à l'écran avec ma méchante et brillante reine Harlem.

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