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À quel point les souris luttant contre la maladie de Lyme pourraient être l'avenir de la santé publique

Kristen V. Brown Dec 12, 2017. 0 comments

Alors que les scientifiques se battent contre un projet visant à libérer des moustiques génétiquement modifiés, tueurs de Zika dans les Keys de Floride, à seulement 1 700 miles au nord, un plan similaire a causé beaucoup moins d'agitation. À Martha's Vineyard et à Nantucket, Kevin Esvelt , biologiste de l'évolution au MIT, a proposé de combattre la maladie de Lyme en utilisant des souris génétiquement modifiées.

Dans les corridors côtiers boisés de la Nouvelle-Angleterre, la maladie de Lyme transmise par les tiques sévit. Dans la petite ville Martha's Vineyard de Chilmark, par exemple, les données des Centers for Disease Control ont trouvé plus de 1 300 cas par 100 000 habitants. En 2014, le Massachusetts avait à lui seul 3 646 cas confirmés . Les tiques contractent souvent la maladie des souris à pattes blanches lorsqu'elles sont encore des larves, puis les transmettent aux humains, aux cerfs et aux autres souris lorsqu'elles mordent. Créer des souris immunisées contre la maladie de Lyme, propose Esvelt, et arrêter la propagation de la maladie.

En juin, Esvelt est apparu lors d'une réunion publique à Nantucket pour présenter son idée. Le mois dernier, il a assisté à une réunion similaire sur Martha's Vineyard . Dans les deux endroits, la réception au plan était chaude.

L'idée est d'utiliser de nouvelles techniques d'édition de gènes comme CRISPR pour inventer des souris immunisées contre le pathogène responsable de la maladie de Lyme ou d'une protéine particulière dans la salive de la tique. De cette façon, lorsque les larves de tiques grignotent les souris, elles ne contractent pas la maladie de Lyme et ne propagent pas la maladie. Si la création de telles souris est un succès en laboratoire, comme les études précédentes l' ont suggéré, Esvelt demanderait alors la permission de libérer des milliers d'entre eux sur une petite île inhabitée. Et si, après quelques années, le nombre de tiques infectées par la maladie de Lyme a suffisamment diminué, les souris pourraient enfin être relâchées sur Nantucket et Martha's Vineyard.

"La maladie transmise par les tiques est un problème écologique", a déclaré Esvelt lors d'une réunion du Conseil de santé de Nantucket. "Notre proposition consiste à adopter une solution écologique pour briser le cycle de transmission qui maintient les tiques dans l'environnement infectées par ces pathogènes."

Mais le projet d'Esvelt est autant une expérience politique que scientifique.

Si l'avenir de la santé publique utilise réellement des moustiques et des souris génétiquement modifiés pour éradiquer la maladie, alors, croit-il, la communauté scientifique doit modifier radicalement la façon dont elle interagit avec le public.

"C'est une lutte constante pour que les scientifiques s'intéressent à la communication", m'a dit Esvelt récemment. "Je pense que la science n'a pas beaucoup d'avenir séparé de l'orientation publique: seuls les scientifiques ne peuvent plus anticiper les conséquences de leur travail."

Prenez le retour en arrière contre les moustiques Zika-combats. Récemment, la Food and Drug Administration a donné son feu vert à une proposition de la société britannique de biotechnologie Oxitec visant à libérer des moustiques mâles conçus pour tuer la population locale de moustiques. L'agence a estimé que les avantages potentiels du Zika en matière de lutte contre le Zika l'emportaient sur tout potentiel d'impact environnemental. Le principal obstacle du projet est maintenant la population locale, dont certains pensent qu'Oxitec a déformé les faits du projet et a tenu la communauté dans l'ignorance.

Dans l'espoir d'empêcher un tel scénario en Nouvelle-Angleterre, Esvelt a impliqué la communauté locale dans son projet d'éradication de la maladie de Lyme dès le début, avant même que son laboratoire ne commence à chercher des gènes d'immunité de Lyme chez la souris. L'objectif principal est de faire en sorte que la communauté se sente comme une partie active de tout bricolage scientifique susceptible d'avoir un impact sur l'écosystème local.

"Nous envisageons une modification délibérée de l'environnement local", a déclaré Esvelt au conseil de santé de Nantucket. "Et nous devrions seulement considérer cela si cela offre des avantages évidents."

Esvelt prend soin de souligner fréquemment le contrôle de la communauté.

"Ce projet n'est only a concept et ne peut aller de l'avant que s'il est adopté par la communauté locale", lit-on dans l'une des diapositives de sa présentation.

L'expérience est conçue pour rendre l'avalement aussi facile que possible. Esvelt est un pionnier d'une technologie puissante appelée entraînement génique , qui peut être utilisée pour neutraliser la sélection naturelle des gènes afin de s'assurer qu'un trait désiré est transmis à travers les générations. Mais les souris combattant la Lyme qu'il propose ne comptent pas sur un lecteur de gène, ou d'introduire n'importe quel ADN étranger dans les souris du tout. Il pense que l'introduction d'ADN étranger, comme pour les moustiques d'Oxitec, peut être extrêmement efficace, mais c'est aussi l'un des principaux facteurs qui font que le public se méfie de ces projets.

Dans une réunion de la communauté, Esvelt a essayé d'être franc au sujet des bons et des mauvais. Il a fait référence à l'une des études sur lesquelles la souris immunisée contre la maladie de Lyme est fondée, en tant que quelque chose qu'elle croit «plus ou moins» et une autre en tant que «esquisseuse». Et si le projet devait être assez réussi pour aller sur le continent, cela signifierait l'utilisation d'un gène et d'un ADN non-souris, une technologie qu'il admet que beaucoup de gens voient négativement.

Esvelt tend à refléter une vision de la science aussi sceptique que celle du public. Si l'expérience devait se poursuivre, a-t-il dit, il faudrait que différents groupes de personnes surveillent son succès, afin d'assurer la sécurité et d'éliminer les préjugés. La communauté devrait avoir le droit de veto, ainsi que le pouvoir de dicter les termes. Et, a-t-il dit, il devrait être géré par une organisation à but non lucratif et non par une société.

"Comme c'est fait maintenant, au moment où vous avez entendu des préoccupations et des critiques, il est trop tard pour faire quelque chose," m'a-t-il dit, "Tout ce que vous obtenez est un coup de pouce des régulateurs, alors vous perdez l'opportunité de repenser la technologie de manière réactive au début pour rendre le projet plus sûr et plus efficace. "

Esvelt croit également que les communautés locales pourraient avoir des idées à ajouter qui pourraient améliorer la science.

"Les gens vivant dans un environnement en savent plus sur cet environnement", a-t-il déclaré.

La maladie de Lyme est la maladie à transmission vectorielle la plus fréquemment signalée aux États-Unis. Cependant, il est isolé principalement dans le Nord-Est, le Mid-Atlantique et le Haut-Midwest. Les quelque 300 000 personnes que le CDC estime infecter chaque année ne sont pas près des millions que les maladies transmises par les moustiques, comme la dengue, affectent.

Une partie de la raison pour laquelle Esvelt a choisi de se concentrer sur la maladie de Lyme est l'endroit où elle se produit. C'est un problème qui touche des communautés aisées, éduquées et soudées - des endroits où des centaines de personnes se présentent régulièrement à des assemblées publiques pour discuter de questions comme la population locale de tiques. À Nantucket, Esvelt espère développer un modèle de fonctionnement futur des expériences scientifiques publiques.

"Avec la maladie de Lyme, nous avons une opportunité remarquable de résoudre un problème majeur de santé publique tout en montrant au monde que les communautés locales informées peuvent et doivent guider la science depuis le début", m'a-t-il dit. «Les citoyens de Nantucket et du vignoble sont aux commandes, ils détermineront exactement comment les souris devraient être modifiées, comment ce changement devrait être testé pour les effets secondaires potentiels, et qui devrait effectuer ces tests. faire le plus petit changement possible capable de résoudre un problème écologique commun. "

Finalement, si cela se réalise, le projet d'Esvelt devra être approuvé par les organismes de réglementation fédéraux et d'État, ainsi que par les citoyens de Nantucket et de Martha's Vineyard. Esvelt espère qu'ils seront durs, qu'ils le pousseront à développer une science meilleure et plus rigoureuse.

Jusqu'à présent, cependant, Esvelt n'a pas tout à fait attiré les critiques qu'il avait espérées.

Lors de la réunion de Nantucket, une citoyenne a pris le micro, s'identifiant comme herboriste.

«Je suis la première personne à dire que si vous allez bricoler avec Mère Nature, nous allons le casser», a-t-elle dit. "Mais tu sais quoi? Même je veux voir où tu vas avec ça. ''

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