Y Combinator está financiando algunas ideas realmente locas para absorber carbono del aire

Cada vez está más claro que no podemos mantener un clima estable sin extraer carbono del aire . Pero las tecnologías para hacerlo no están completamente probadas a la escala necesaria. Es por eso que Y Combinator, un acelerador de startups que invirtió en Airbnb, Stripe, Dropbox y otras empresas tremendamente exitosas, ahora busca financiar empresas de captura de carbono que trabajan en algunas ideas bastante extravagantes.

Esas ideas incluyen inundar el desierto para crear oasis de algas, acelerar la erosión de las rocas, provocar floraciones de fitoplancton genéticamente modificado en el océano y crear enzimas libres de células. Todos podrían extraer carbono del aire. Todos también están muy por ahí —el anuncio de Y Combinator a principios de esta semana señala que las cuatro áreas de investigación “se encuentran en la frontera entre lo muy difícil y la ciencia ficción” - y plantean una serie de problemas éticos y de gobernanza que no pueden ignorarse. Pero tampoco puede la necesidad de comenzar a construir las opciones de la humanidad.

Y Combinator planea financiar un puñado de empresas o investigadores individuales que trabajen en la captura de carbono el próximo año, ofreciendo una inversión de 150.000 dólares por una participación del 7 por ciento en la empresa. Sam Altman, socio de Y Combinator, le dijo a Earther que el nivel de financiamiento es suficiente para trabajar en la investigación y el desarrollo tempranos, y Y Combinator ayudaría a cualquier grupo que muestre signos de progreso a recaudar más dinero.

“Hemos estado financiando nuevas empresas de energía limpia durante años y ese sigue siendo nuestro Plan A para la mejor manera de abordar el cambio climático, pero también hemos estado dispuestos a considerar más soluciones innovadoras”, dijo.

Pero la realidad es que estas soluciones son cada vez más parte del Plan A, especialmente con las emisiones de carbono del mundo que continúan creciendo cada año. Y como dejó en claro un informe reciente de la Academia Nacional de Ciencias , la captura de carbono tendrá que ser parte de cualquier solución, dado que hay algunas emisiones de cosas como los viajes aéreos o la agricultura que probablemente nunca podremos eliminar por completo.

“En algunos casos será imposible reducir el uso de combustibles fósiles a cero”, dijo a Earther Janos Pasztor, director ejecutivo de Carnegie Climate Geoengineering Governance Initiative. "Esas áreas pueden compensarse con este tipo de tecnología de eliminación de carbono".

La investigación sobre estos temas se encuentra en las primeras etapas, pero ya está claro que tendrían serios impactos fuera de la reducción del dióxido de carbono en la atmósfera. Tome la idea de bombear el desierto lleno de agua y luego usar estanques de algas para secuestrar carbono. La solicitud de propuestas de Y Combinator señala que secuestrar alrededor de 41 gigatoneladas de carbono al año (un poco más de lo que el mundo emite actualmente al año) requeriría inundar la mitad del desierto del Sahara. También requeriría bombear agua a grandes distancias para llenar un depósito de 9 billones de metros cúbicos, algo que tendría impactos en la hidrología local, así como en los patrones climáticos a favor del viento. Existen impactos ecológicos potenciales y probabilidades muy reales de que las personas tengan que ser desplazadas.

“No hay almuerzo gratis ahí fuera”, dijo Pasztor. "Todas estas tecnologías tendrán impactos, algunos riesgos y algunos beneficios".

Y debido a que probablemente requerirán un área de tierra que cruce las fronteras si alguna vez se amplían, también requerirán una buena gobernanza. La idea de provocar floraciones de fitoplancton está un poco más establecida e incluso hubo un intento deshonesto ( menos la parte de modificación genética) . Pero plantea aún más problemas regulatorios dado que su implementación requeriría el recurso compartido de alta mar. Y, por supuesto, existen riesgos ecológicos potenciales de liberar organismos modificados genéticamente en la naturaleza. 

El impulso hacia este tipo de soluciones tecnológicas que caen bajo el paraguas de la geoingeniería por parte de una incubadora de empresas emergentes como Y Combinator destaca cuán mal preparados están los gobiernos para los tipos de problemas que surgirán. Pasztor dijo que esto, junto con las revelaciones de informes recientes de que la eliminación de carbono es esencial para combatir el cambio climático, podría finalmente empujar a los gobiernos a tomar esos riesgos en serio.

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