Una oda al soju, mi jugo para nunca tener una mala noche

Probablemente hayas visto soju en algún momento de tu vida. Es la bebida nacional de Corea del Sur, un alcohol de grano destilado que viene en una botella verde icónica, y es un pilar de las barbacoas y bares de karaoke coreanos.

Ha aumentado su popularidad en los EE. UU. En los últimos años, apareciendo en los menús de cócteles y bares gastronómicos de moda en todas partes a medida que la corriente principal de EE. UU. Confía en su versatilidad y sabor suave. Y a medida que la cultura pop surcoreana continúa creciendo e influyendo en los hábitos de consumo de la juventud estadounidense, un grupo en particular ha reivindicado el soju como parte de su nueva identidad cultural: los asiático-estadounidenses.

Aunque el soju es una bebida coreana, ahora se ha transformado, a través del enorme proceso de intercambio intergrupal, en un significante cultural para todos los estadounidenses de origen asiático por igual. En Subtle Asian Traits , una meca cultural de paginas de memes asiático-estadounidense que se ha convertido en uno de los grupos de Facebook más grandes de la historia, el soju ocupa un lugar casi sagrado. Los usuarios comparten enlaces a joyas de soju, ropa de soju, abundancia de memes de soju y recetas de cócteles de soju que incluyen ingredientes como boba y Yakult (una bebida de yogur japonés). No hay explicadores necesarios aquí. Las referencias se declaran en voz alta y se entienden implícitamente: es nuestra bebida.

Al crecer como chino-estadounidense en los suburbios de Nueva Jersey, de mayoría blanca, nunca sentí que beber pudiera ser para mí. Beber era el tipo de actividad que estaba destinada a otros niños, los que cobraban vida con una familiaridad y una facilidad incondicionales: los niños blancos. Mientras regresaban a la escuela el lunes y se deleitaban con historias locas del fin de semana, mis otros amigos nacidos en inmigrantes y yo nos quedamos callados sobre cómo habíamos pasado nuestros días: cotilleando en autos estacionados y conduciendo con las ventanillas bajadas por las colinas. de nuestra ciudad natal suburbana, sobria como piedras. Temía el juicio de mis padres, temía que si siquiera intentaba participar en el aterrador mundo de las fiestas de la escuela secundaria, ni siquiera sabría por dónde empezar y estaría irremediablemente perdido.

Pero, por supuesto, tan pronto como entré a la universidad, todo cambió. Como la mayoría de los estudiantes de primer año, de inmediato me involucré en el tipo de bebida nociva que solo pueden lograr las hordas de jóvenes de 18 años a quienes se les otorga total libertad por primera vez en sus vidas. En esos primeros meses, bebí, en cantidades copiosas y que alteraban mi vida, vodka de vainilla, ron Malibu, Natty Boh (un alimento básico acuoso y espigado de Baltimore) y el dudoso jugo de la fraternidad Jungle Juice, persiguiéndolos a todos con nada más que confianza adolescente. El sabor me provocaba náuseas y la resaca azucarada me dejaba inconsciente durante días seguidos, pero no me importaba, tenía mucho que compensar.

Pensé que me gustaba beber ese primer año de universidad. Me gustó mucho. Pero lo que realmente me gustó fue el escape, la confianza temporal, los sentimientos de entumecimiento e imprudencia y, subconscientemente, de demostrar que también podía ser parte del mundo de mis compañeros blancos. Y así, siempre que podía, iba a donde había alcohol disponible, tomando dos Pepcid de antemano para enmascarar mi brillo asiático. A menudo, estos eran espacios donde, aunque había realizado los rituales necesarios, sentía que siempre estaba luchando por algún ideal que me fue transmitido por personas que no conocía y que nunca conocería. Este sentimiento solo fue reforzado por los rumores que escuché sobre frats que rechazan las caras asiáticas y las quejas de que las fiestas son "todas amarillas" (es decir, demasiadas chicas asiáticas). En medio del caos, estaba conociendo a otros asiático-americanos que, como yo, intentaban encajar en la vida universitaria y navegar por sus identidades al mismo tiempo. En un mundo dominado por la cultura del partido estadounidense, los estadounidenses de origen asiático a menudo se labraron sus propios espacios, y el soju siempre estuvo en el centro. Soju, y la comunidad que vino con él, fueron las cosas que realmente me hicieron apreciar y disfrutar la bebida.

Con el tiempo, a medida que fui conociendo más a mis compañeros asiáticos, encontré los espacios donde bebían y disfrutaban, especialmente el Koreatown de Baltimore, una franja de restaurantes en Studio North que alguna vez fue un próspero enclave étnico pero ahora no es tan- refugio secreto para los estudiantes asiáticos de Johns Hopkins. Jong Kak, un restaurante de barbacoa coreano que permaneció abierto hasta las 4 am y nunca cargó, se convirtió en una especie de taquigrafía para mis nuevos amigos y para mí. Después de una noche de fiesta, ni siquiera tendríamos que preguntarnos si queríamos ir a Jong Kak; simplemente sabíamos que terminaríamos allí de alguna manera, unas cuantas botellas de soju entre nosotros, “descomprimiendo”, bocas llenas de ajo crudo y encantadas jugadas del libertinaje anterior. Las fiestas de fraternidad se desvanecieron y esto se convirtió en el pilar de mi experiencia universitaria.

Todos teníamos nuestro sabor de soju favorito, nuestro propio truco de fiesta con la botella, nuestro propio cóctel improvisado que nuestros compañeros blancos nunca conocerían. En un mundo donde el alcohol era tan crucial para la mayoría de edad, el soju se convirtió en una forma de navegar por nuestra floreciente condición de personas y celebrar nuestras identidades al mismo tiempo. Cuando estaba bebiendo soju con mis amigos asiáticos, nunca tuve que explicar qué era una cidra o cómo pronunciar "lichi". Nunca tuve que sentirme cohibido por el lenguaje que usaba. Era una forma de vincularme con mis amigos que sabía que tenían las mismas experiencias de vida que yo, que habían luchado con su identidad y autoaceptación de la misma manera que yo. ¿Y qué mejor manera de hacerlo que jodiendo? Una noche estaría bebiendo en una habitación llena de sudorosos hermanos de fraternidad blancos, y la siguiente salía con mis ahora mejores amigos en Jong Kak, el soju fluía, despojándome de la pesada personalidad que tenía que soportar para mezclarme.

Sentí que finalmente entendí la bebida, como si tuviera una receta mágica para pasar un buen rato. Cada vez que supe que necesitaba una buena noche, libre de complejos, malas decisiones y extrañas etiquetas sociales, siempre buscaba esa botella verde. Suena tonto decirlo ahora, pero debido al soju, podría ser esa chica que siempre vi en las películas: podría estar borracha en mis propios términos, dictar mi propio tipo de euforia. Podría sonrojarme como un tomate y aún sentirme sexy. Podía sentirme poderoso, protagonista de mi propia fantasía borracha.

Soju, para mí, es el alcohol del autodescubrimiento, de la verdadera pertenencia, de aprender que puedo disfrutar libremente y sin juzgar. Es mi jugo de nunca tener una mala noche, la bebida que me lleva justo donde necesito estar, el combustible para el tipo de noches que todos merecen tener.

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