Una flota de granjas de hongos en red se está extendiendo por Nueva York

BROOKLYN, NUEVA YORK— Entre los mostradores de pasta y delicatessen en medio de Whole Foods es el último lugar donde esperaría encontrar un artilugio que evoca simultáneamente una rave y un bosque, y mucho menos una nueva forma de cultivar. Sin embargo, el Minifarm de Smallhold es todas estas cosas.

La elegante caja de metal y plexiglás contiene setas ostra azules, rosas y amarillas. Sus formas alienígenas son lo suficientemente llamativas, pero bañarlas en tonos psicodélicos para imitar los ciclos lunares y bombear la niebla para mantenerlas cómodamente húmedas te da la vibra de rave de tu almacén. Abre la puerta, cierra los ojos y los ricos aromas de la descomposición y el crecimiento se mezclan, transportando tu mente a un día de verano infantil en el bosque, volteando troncos y batiendo la hojarasca del año pasado.

Smallhold, una empresa con sede en Brooklyn que fabrica “Minifarms” de alta tecnología y clima controlado que cultivan hongos, ha estado lanzando sus productos en el área de Nueva York en restaurantes y, más recientemente, Whole Foods. Los dispositivos llenos de hongos difícilmente se parecen a granjas en el sentido tradicional, pero ese es el punto. Una astilla del creciente movimiento de agricultura urbana, las Minifarms tienen como objetivo acortar la distancia entre la granja y la mesa, reducir el desperdicio de alimentos y usar pequeños sensores para perfeccionar el cultivo de hongos.

El dominio de los hongos sobre los humanos es fuerte. Quizás sea porque son como nosotros en algunos aspectos (exhalan dióxido de carbono, por ejemplo) y completamente extraños en otros (ayudan al suelo a absorber carbono). Vienen en formas y tamaños extraños. Pueden sostenernos, matarnos y transportar nuestro cerebro a otro mundo. No es de extrañar que haya un festival de hongos en Telluride cada año y la gente piense en cómo usarlos para todo, desde tratar la depresión hasta construir casas .

Smallhold tiene como objetivo transformar la forma en que se cultivan los hongos. Los Minifarms vienen en historias individuales, como la que serpentea por el restaurante Mission Chinese en Manhattan, o pueden apilarse como una unidad recién instalada que visité en Whole Foods. Para abastecer los estantes de las Minifarms, la empresa construye sus propios ladrillos de aserrín y los “inocula” con micelio, que es esencialmente el origen de los hongos de los árboles. Luego, esos ladrillos se entregan a las Minifarms donde el micelio saca su fruto de hongo para la cosecha. En las condiciones adecuadas, solo se necesitan siete días para que broten hongos de los ladrillos de aserrín con micelio. Smallhold también recuperará los ladrillos de aserrín una vez que se hayan cosechado los hongos y los entregará a una operación de compostaje local.

Además de los hongos, los datos de recolección de Minifarms. Los sensores dentro de cada uno miden la temperatura, el dióxido de carbono y la humedad. Algunas unidades incluso tienen cámaras que toman fotos cada pocos minutos. Toda esa información, unos  30 millones de puntos de datos en total, se envía a un sistema nervioso central y  la empresa la utiliza para crear lo que DeMartino llamó "recetas" de temperatura, humedad, luz y más que se pueden utilizar para maximizar el crecimiento de hongos. Una vez que la compañía encuentra una receta ganadora, puede replicarla en cualquiera de sus Minifarms.

“Entonces, si tomas un bloque de [hongos ostra] amarillos y luego lo multiplicas por el número que haya en un estante, lo que podemos hacer es, dentro de lo razonable, predecir de manera confiable cuánto vas a obtener de un estante. de una unidad en algún lugar de la ciudad de Nueva York ”, dijo a Earther Adam DeMartino, uno de los fundadores de Smallhold.

Esos datos específicos permiten a cualquier persona con un Minifarm cosechar sus hongos en el pico de crecimiento y obtener la mayor ganancia por pulgada cuadrada del sistema (lo cual es importante porque las unidades complejas pueden costar miles de dólares). La versión Whole Foods es capaz de producir entre 40 y 80 libras. de champiñones cada semana. La optimización del crecimiento también permite que las granjas utilicen menos agua y energía y reduce el desperdicio de alimentos al ayudar a los productores a arrancar sus hongos en el momento justo.

"Todavía estamos usando el transporte, pero es un tipo de transporte diferente", dijo a Earther Andrew Carter, el otro cofundador de Smallhold, refiriéndose a tener que entregar los bloques de aserrín inoculado. “No tenemos que refrigerarlo, no tenemos que tener el mismo tipo de control de clima, no tenemos que empacarlo de la misma manera que lo haría si cosechara un producto, y tiene un considerablemente menos desperdicio de alimentos en el proceso de distribución ".

Si bien hay otras granjas distribuidas en la ciudad que ofrecen rendimientos específicos similares, Nevin Cohen, un experto en agricultura urbana de la Universidad de la Ciudad de Nueva York, señaló Square Roots, una granja distribuida que cultiva verduras en contenedores de envío, ninguna es en el reino de los hongos. Dejar caer las minifarmas al estilo de Alicia en el país de las maravillas en medio de Whole Foods y restaurantes de alto tráfico es indudablemente una parte del atractivo de Smallhold.

Incluso cuando DeMartino saca los hongos a la luz aburrida de la tienda de comestibles, la magia permanece contigo. El ramo de hongos ostra azul que brota de un ladrillo de aserrín y micelio se ondula hacia afuera, líneas suaves y pliegues que parecen como si pudieran ser ahuyentados con unas pocas olas como una bocanada de humo errante. Sin embargo, los hongos son sorprendentemente resistentes ya que DeMartino y Carter los cosechan del bloque. También son muy buenos, como aprendí después de esparcirlos sobre una pizza con mozzarella ahumada y limón.

Las minifarmas no son una solución mágica para alimentar a todos o desenredar nuestro desorden de un sistema alimentario. Pero son una prueba de concepto que puede ayudar a conectar a los habitantes de las ciudades con los alimentos que comen y reducir el desperdicio de alimentos. Y Estados Unidos necesita toda la ayuda que pueda obtener en ese sentido.

Las tiendas de comestibles y los consumidores tiran aproximadamente 60 millones de toneladas de alimentos cada año, según The Guardian. El propio hogar estadounidense promedio desembolsa $ 1,600 en alimentos al año. Eso es calorías, dinero y envases que se tiran a la basura, más las emisiones de carbono desperdiciadas que transportan esa comida que nadie come. La agricultura urbana ofrece una vía para reducir todo ese desperdicio, y Nueva York en particular ha abrazado el movimiento, con granjas que aparecen en terrenos baldíos y azoteas, en espacios de vivienda pública no utilizados e incluso contenedores de envío.

“Nueva York es una de las ciudades del mundo que realmente ha avanzado en la agricultura urbana y la agricultura sin fines de lucro”, dijo Cohen de la City University of New York. Citó el espíritu emprendedor de la ciudad y el movimiento gastronómico, así como las reglas permisivas de zonificación y “muchos techos robustos y bien construidos” como razones por las que el movimiento ha despegado.

Al mismo tiempo, es justo preguntarse si las ciudades alguna vez podrán cultivar suficientes alimentos o si la agricultura distribuida puede expandirse más allá de las setas y las verduras de hoja verde. También hay evidencia de que comer productos locales no siempre es la mejor opción en términos de economías de escala y que mejorar la logística del transporte podría reducir los desechos y las emisiones de gases de efecto invernadero.

"Siempre habrá un papel para la agricultura convencional a nivel regional y más allá", dijo Cohen. "Pero el futuro de la agricultura urbana, al menos en el norte global, estará entretejido en el tejido de las ciudades".

Carter dijo que ve a Smallhold no como el salvador del planeta sino como "una herramienta en la caja de herramientas para preparar alimentos en Estados Unidos". No hace daño que se vea genial como el infierno.

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