Una explicación simple de la paradoja de cómo las almendras de California prosperaron durante la sequía

Algo extraño está sucediendo en California: una severa sequía se cierne sobre el estado durante los últimos cinco años. Y, sin embargo, en medio de todo esto, la producción de almendras que consume mucha agua se está disparando, y lo ha sido cada año de sequía. ¿Que esta pasando? La respuesta está en una peculiaridad agrícola.

Las almendras han tenido una mala reputación recientemente como las plantas más sedientas del mundo agrícola. Aunque es compacto, cultivar estas nueces consume mucha agua, y algunas personas calculan el costo del agua en un galón de agua por una sola nuez. Es por eso que este gráfico del USDA en el que los cultivos prosperan durante la sequía es tan intrigante.

Mientras que cultivos como el heno y el arroz están cayendo en picado, los cultivos de huertas, como las almendras o las uvas, han aumentado constantemente.

Pero tal vez sean las nueces o las uvas o algún otro cultivo de la huerta, además de las almendras, lo que está impulsando el aumento, ¿dice? No tan. En los últimos diez años, la producción de almendras de California en cualquiera de los años de sequía ha superado a todos los años sin sequía, en algunos años en más del doble. Entonces, ¿cómo lo están haciendo? Me dispuse a encontrar una respuesta, y lo hice, escondido en lo profundo de los almendros.

Gráfico: NASS / USDA

La razón del aumento es bastante simple, dice Ken Shackel, profesor de ciencias de las plantas en la Universidad de California en Davis y miembro del grupo de almendras de la universidad. “Los rendimientos aumentan constantemente porque los acres que se pusieron hace años aumentaron”, le dijo a Gizmodo.

Esto tiene sentido. Más tierra dedicada a las almendras naturalmente significa más almendras en general. Pero, ¿por qué los productores de almendras dedican constantemente más acres a una cosecha increíblemente sedienta, justo cuando la sequía a su alrededor se intensifica?

Parte de la respuesta se puede encontrar en el costo: los precios de las almendras son muy altos en este momento a más de $ 3 la libra, lo que las convierte en un cultivo atractivo para tener en la lista de agricultores, incluso si requieren un costo adicional de agua. Pero la mayor parte de la respuesta no se encuentra en dólares, está en la propia planta.

"Hay que recordar que las almendras se plantan un año, pero en realidad no dan fruto hasta tres o cuatro años después", dijo Shackel. “En los almendros, el primer par de años se obtiene solo un poco, pero en cinco o seis años se obtiene mucho más. Alcanzan su punto máximo alrededor del año doce ".

El auge de las almendras que estamos viendo hoy no se debe a las plantaciones más recientes, sino a los años anteriores, la mayoría de ellos antes de la sequía. Una mejor medida de cómo les está yendo a las almendras en este momento, señaló Shackel, puede ser calcular una medición de rendimiento por acre en lugar del número total.

Él estaba en lo correcto. La medición del rendimiento por acre mostró una imagen diferente y mucho más oscura.

Una inmersión en las estadísticas de NASS reveló que, si bien la superficie dedicada a las almendras ha aumentado constantemente, las tasas de rendimiento por acre para California alcanzaron un máximo de 2,500 libras por acre en 2010, el último año sin sequía que experimentó California. Cada año desde entonces, la tasa ha caído. Hoy en día, es probable que un productor de almendras extraiga 500 libras de almendras menos por acre que hace seis años.

Si la producción de almendras está aumentando debido a los vapores de años anteriores ricos en agua, entonces seguramente la siguiente pregunta razonable es, ¿cuánto tiempo más podemos esperar para la costa? ¿Estamos simplemente esperando a que caiga el martillo? Y si es así, ¿cuándo sucederá?

No es tan simple como simplemente contar hacia atrás desde la última gran plantación. Es probable que los cultivadores de almendros tengan huertos que han establecido en diferentes momentos, a menudo separados por décadas. Y mientras que el rendimiento por acre de almendras no parece estar en caída libre en este momento, el número de hoy sigue siendo considerablemente mayor que hace veinte años, debido a las mejoras en la tecnología agrícola.

Si bien es difícil predecir exactamente cuándo podría ocurrir una caída, la tendencia general, más tierra dedicada al cultivo de cada vez menos almendras, es bastante evidente. Aunque es posible que no sepamos cuándo llegará finalmente la sequía para las almendras de California, el hecho de que llegará sigue siendo claro.

Imagen superior: Almendras / Amawasri Pakdara, Shutterstock ; Imagen del medio: Almendros en California / Christopher Boswell, Shutterstock ; Imagen inferior: Primer plano de almendra / PikiWikiIsrael

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