SpaceX dice que un 'error' le impidió recibir una advertencia de posible colisión de satélites

Representación del satélite Aeolus.

La Agencia Espacial Europea se vio obligada a realizar una "maniobra para evitar colisiones" para evitar que su nave espacial Aeolus se estrellara potencialmente contra uno de los satélites Starlink de Elon Musk, en lo que rápidamente se está convirtiendo en un hecho demasiado común. Según SpaceX, nunca recibió la alerta esperada de que era posible una colisión.

E S A emitió una serie de tweets ayer describiendo el incidente, en el que el satélite Aeolus "encendió sus propulsores, alejándolo de un curso de colisión con un satélite @SpaceX en su constelación #Starlink " el lunes por la mañana . Lanzado en agosto de 2018, el satélite de ciencias de la Tierra Aeolus monitorea el viento del planeta desde el espacio, lo que permite mejores predicciones meteorológicas y modelos climáticos.

Los expertos del Equipo de Desechos Espaciales de la ESA “calcularon el riesgo de colisión entre estos dos satélites activos” y determinaron que la opción más segura para Aeolus era aumentar su altura y hacer que pasara sobre el satélite SpaceX, según un tuit de la ESA . Fue la primera vez que la ESA tuvo que realizar "una maniobra de evitación de colisiones" para proteger a uno de sus satélites de colisionar con una "mega constelación", señaló la agencia espacial.

Referirse a Starlink de SpaceX como una “mega constelación” es un poco exagerado en este momento, dado que el sistema actualmente consta de 60 satélites. Este lote inicial de satélites se entregó a la órbita terrestre baja en mayo a bordo de un cohete Falcon 9, y es el primero de muchos despliegues planificados. SpaceX prevé una constelación que consta de cientos y posiblemente miles de satélites Starlink interconectados, que en conjunto proporcionarían Internet de banda ancha a los clientes de pago, independientemente de dónde se encuentren en el mundo.

Pero como la ESA tuiteó ayer, a medida que "el número de satélites en órbita aumenta, debido a 'mega constelaciones' como #Starlink que comprende cientos o incluso miles de satélites, el proceso 'manual' de evitación de colisiones de hoy será imposible ..."

Un gráfico de la ESA identificó al culpable como Starlink 44. La maniobra se realizó en una órbita de media Tierra antes de la aproximación más cercana de Aeolus al satélite Starlink. Jeff Foust de SpaceNews brinda más información sobre el incidente:

Las probabilidades de una colisión se calcularon en 1 en 1.000, que era lo suficientemente alta como para justificar la maniobra. Los científicos de la ESA evaluaron la amenaza utilizando datos recopilados por la Fuerza Aérea de EE. UU., Junto con el "conocimiento propio de los operadores sobre las posiciones de las naves espaciales", según SpaceNews.

En una declaración enviada por correo electrónico a Gizmodo, un portavoz de SpaceX dijo que el equipo de Starlink “intercambió por última vez un correo electrónico con el equipo de operaciones de Aeolus el 28 de agosto, cuando la probabilidad de colisión estaba solo en el [rango de 1 en 50,000], muy por debajo del [1 en 10,000] umbral estándar de la industria y 75 veces más bajo que la estimación final ".

Una vez que las actualizaciones de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Mostraron que la probabilidad había aumentado a más de 1 en 10,000, "un error en nuestro sistema de búsqueda de guardia impidió que el operador de Starlink vea la correspondencia de seguimiento sobre este aumento de probabilidad", según el portavoz, quien dijo: "SpaceX todavía está investigando el problema e implementará acciones correctivas ... si el operador de Starlink hubiera visto la correspondencia, nos habríamos coordinado con la ESA para determinar el mejor enfoque para continuar con su maniobra o nuestra realización de una maniobra".

¡Ay! Este incidente revela el endeble y primitivo estado de la gestión del tráfico espacial , en el que una comunicación fallida llevó a la ESA a actuar unilateralmente sobre el tema.

En cuanto a la constelación Starlink y su potencial para crear riesgos futuros a medida que crece en tamaño, SpaceX está equipando sus satélites con capacidades automáticas y manuales para evitar colisiones, según la compañía dirigida por Elon Musk . SpaceX también comparte pronósticos de posición y velocidad, entre otros datos, con la Fuerza Aérea de EE. UU. Y otros operadores de satélites. El portavoz dijo que SpaceX está "entre los primeros en compartir voluntariamente datos de seguimiento de efemérides con otros operadores de satélites y el público en space-track.org ".

En 2018, la ESA tuvo que realizar 28 maniobras de evasión, informa C | net, por lo que esto no es muy fuera de lo común. Dicho esto, es "muy raro realizar maniobras de evitación de colisiones con satélites activos", según un tuit de la ESA , ya que "la gran mayoría de las maniobras de evitación de la ESA son el resultado de satélites muertos o fragmentos de colisiones anteriores". 

Respondiendo a los tuits de la ESA, Matt Desch, director ejecutivo de la empresa de comunicaciones por satélite Iridium, sugirió que este incidente no fue un gran problema. "Hmmm", tuiteó . "Movemos nuestros satélites en promedio una vez a la semana y no publicamos un comunicado de prensa para decir con quién maniobramos ..."

De hecho, una lectura cínica sugiere que la ESA usó este incidente, que fue en gran medida un incidente real , para crear conciencia sobre el creciente problema de la gestión del tráfico espacial, lo que hizo aprovechándose del bombo de SpaceX. Vale la pena señalar que la ESA aprovechó la oportunidad para señalar que actualmente se está preparando para optimizar el proceso de detección de colisiones con inteligencia artificial. Eventualmente, la IA podría usarse para automatizar el sistema, desde la detección de una amenaza hasta la realización de la acción requerida. Tanto la ESA como SpaceX planean utilizar sistemas autónomos en el futuro para mitigar el riesgo de colisiones, informa SpaceNews. Los sistemas automatizados, señaló la ESA, "se están volviendo necesarios para proteger nuestra infraestructura espacial".

Sin duda, actualmente es la era del Salvaje Oeste en términos de cómo gestionamos el tráfico espacial. Además de evitar que las armas de destrucción masiva entren en el espacio, no existen leyes o tratados formales para gestionar las cosas que entran en órbita ni qué deben hacer los operadores para evitar que sus satélites se estrellen contra otros satélites. El hecho de que los satélites puedan chocar entre sí puede no parecer un gran problema, pero aparte de la pérdida de un activo importante basado en el espacio, cada colisión produciría un campo de escombros en órbita , aumentando las posibilidades de incluso más colisiones.

Jessica West, oficial de programas de Project Ploughshares y editora gerente de su Índice de seguridad espacial , dijo que sería un error decir que este último incidente no fue un gran problema.

"Sí, las maniobras de satélite ocurren de forma regular", dijo West a Gizmodo. “Pero el hecho de que algo siga como de costumbre no significa que sea un buen negocio. El problema al que nos enfrentamos en el espacio exterior es que la cantidad de satélites y diferentes operadores en órbita está aumentando drásticamente, pero no tenemos reglas para administrar este tráfico. No existen estándares en toda la industria sobre quién se muda, cuándo y cómo ".

Peor aún, West dijo que "ni siquiera hay un mapa de todo este tráfico". Los datos existentes siguen siendo imprecisos, dijo, y aunque "no estamos volando a ciegas", no tenemos las herramientas necesarias para operar de manera segura a largo plazo, explicó.

"Hasta ahora hemos tenido suerte", dijo West. "Pero solo se necesita una colisión para crear un desastre en la órbita terrestre baja".

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