RIP Messenger: lo que la nave espacial nos enseñó sobre Mercurio

El destino de Messenger estaba sellado desde el principio: cuando se quedaba sin combustible, la sonda espacial chocaba contra Mercurio, el planeta que fue enviado a observar. Lo que no esperábamos es que Messenger dure cuatro años en lugar de uno. Después de una misión inesperadamente larga y fructífera, Messenger encontró hoy su inevitable final.

Es un día triste para aquellos de nosotros que nos apegamos irracionalmente a naves espaciales inanimadas, pero también es un buen día para reflexionar sobre lo que esta pequeña sonda ha significado para la exploración espacial. Messenger, abreviatura de MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry y Ranging, fue la primera sonda en orbitar el planeta más cercano al sol. Fue un viaje difícil, pero trajo algunos descubrimientos bastante importantes.

Así que tomemos un momento para recordar Messenger, ¿de acuerdo?

Messenger se lanzó desde la Tierra en 2004, pero pasó sus primeros siete años llegando a Mercurio. La ruta, que sumaba 4.900 millones de millas, era deliberadamente tortuosa. ¿Por qué no un tiro directo? Reducir la velocidad lo suficiente como para deslizarse hacia la órbita de Mercurio y contrarrestar la fuerte atracción gravitacional del sol habría requerido una enorme cantidad de combustible. En cambio, los ingenieros de la NASA idearon una trayectoria en espiral que utilizó la gravedad de la Tierra, Venus y Mercurio para colocar al Messenger en su posición. Más detalladamente, pasó por la Tierra una vez, Venus dos veces y Mercurio cuatro veces antes de entrar en órbita. Así es como se veía:

Para crear una sonda que pudiera sobrevivir al sol, que brilla 11 veces más en Mercurio que en la Tierra, los ingenieros tuvieron que encontrar soluciones novedosas. Por ejemplo, Messenger tenía una sombrilla hecha de tela de cerámica. Las temperaturas podrían alcanzar los 700 F en un lado de la tela y sería solo la temperatura ambiente en el otro. Pero también significaba que Messenger no podía volar demasiado cerca de Mercurio, o el calor que irradiaba desde el planeta dañaría el vientre de la sonda.

Durante mucho tiempo se sospechaba de hielo en Mercurio, pero nunca se confirmó hasta que llegó Messenger. La sonda tomó fotografías de los cráteres oscuros en los polos, que son tan profundos que partes de su interior nunca ven la luz del día. Hace suficiente frío para hielo sólido . El descubrimiento también confirmó que el agua no es tan rara en el sistema solar como alguna vez creímos.

Como la Tierra y a diferencia de muchos otros planetas, Mercurio tiene un campo magnético, pero está muy desviado. Es mucho más fuerte en el norte que en el sur. Por ahora, todavía no sabemos por qué.

Mercurio es inusual porque su núcleo de hierro constituye el 60 por ciento de su masa. A medida que su núcleo se ha enfriado y encogido, todo el planeta se ha marchitado con él . Messenger encontró arrugas, enormes acantilados, en realidad, que dominan la superficie del planeta, evidencia del cambio de tamaño del planeta.

De manera más general, Messenger nos dio la vista más completa de la superficie de Mercurio. Ahora tenemos mapeado todo su globo, pero también tenemos primeros planos de la superficie que muestran los flujos de lava y los cráteres en detalle. En sus últimos días y horas, mientras volaba más cerca del planeta que nunca, Messenger estaba enviando nuevas imágenes notables . En total, la sonda ha enviado 255.000 imágenes a la Tierra durante su vida útil.

Ahora que Messenger se ha estrellado, ha dejado otro cráter, relativamente pequeño, en la superficie picada de Mercurio, la única señal de que alguna vez estuvimos allí.

Todas las imágenes cortesía de JHU / APL

Póngase en contacto con el autor en [email protected] .

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