Por qué no hay una respuesta simple para saber si el coronavirus se transmite por el aire

Un guardabosques del Servicio de Parques de EE. UU. Se prepara para distribuir máscaras faciales a las personas que se reúnen cerca del Monumento a Washington por los fuegos artificiales del Día de la Independencia en Washington, DC el 4 de julio de 2020.

Cientos de científicos de todo el mundo acaban de presentar una petición a la Organización Mundial de la Salud a través de una carta abierta con una exigencia: reconozcan públicamente que el coronavirus detrás del covid-19 puede transmitirse por el aire, lo que significa que puede propagarse por el aire (y permanecer allí) a través de pequeños aerosoles emitidos. por el aliento de personas infectadas, no solo por gotas grandes. Pero no hay una respuesta fácil a este debate en curso, por varias razones: todavía es difícil saber con qué frecuencia ocurre la transmisión por aerosol del covid-19, y la idea de que un virus se transmite por el aire o no puede ser un concepto desactualizado.

Desde el inicio de la pandemia a principios de este año, las agencias de salud como la Organización Mundial de la Salud han mantenido que el contacto cercano con las gotas respiratorias grandes de alguien, que no viajan muy lejos y caen rápidamente al suelo, es el método principal de transmisión de la enfermedad. virus. Han declarado que la transmisión por aerosoles es posible, pero solo durante ciertos procedimientos médicos. La transmisión de fómites (tocar superficies contaminadas con el virus y luego tocarse la boca, la nariz o los ojos) se considera igualmente posible pero poco común.

La existencia de la carta fue informada por el New York Times y otros durante el fin de semana. Fue publicado el lunes en la revista Clinical Infectious Diseases.

“Los estudios realizados por los signatarios y otros científicos han demostrado más allá de toda duda razonable que los virus se liberan durante la exhalación, el habla y la tos en microgotas lo suficientemente pequeñas como para permanecer en el aire y representar un riesgo de exposición a distancias superiores a 1 o 2 metros de una persona infectada. individuo ”, dice la carta.

Se han realizado numerosos estudios que demuestran la posibilidad de transmisión por aerosol. Un estudio realizado en marzo, por ejemplo, encontró que las partículas virales podrían estar suspendidas en el aire hasta por tres horas bajo ciertas condiciones. Otros estudios han sugerido que la mala ventilación interior puede haber influido en la formación de cúmulos de covid-19, posiblemente a través de la propagación de partículas de aerosol en otras partes del medio ambiente.

Pero gran parte de la evidencia de la transmisión por aerosoles es circunstancial . Poco después del estudio de marzo, otros investigadores criticaron la cobertura mediática circundante por ser demasiado concluyente. Por ejemplo, el estudio no se realizó en condiciones del mundo real, y todavía no parece haber ninguna investigación que demuestre que los aerosoles causan regularmente nuevos casos de covid-19.

La OMS, por su parte, le dijo al New York Times que ha habido discusiones internas sobre el papel de la transmisión de aerosoles en la propagación de la enfermedad viral, pero la evidencia que sus expertos han visto hasta ahora no es lo suficientemente sólida como para afirmar definitivamente que está sucediendo. . El lunes, la agencia confirmó a Reuters que sus expertos técnicos revisarían la carta y sus recomendaciones.

Parte del problema aquí parece ser una cuestión de semántica. Los gérmenes que clásicamente se consideran transmitidos por el aire, como el sarampión o la tuberculosis, infectan regularmente a nuevas personas a través de partículas de aerosol que pueden sobrevivir en el aire durante horas, mucho después de que la persona infectada haya abandonado la habitación. Eso no parece suceder con covid-19, según lo que hemos aprendido de los estudios de casos. Pero muchos científicos, incluidos los que firmaron la carta, sostienen que los aerosoles o las gotitas aún pueden infectar a las personas en condiciones que hacen que la enfermedad prácticamente se transmita por el aire durante breves períodos de tiempo, como en lugares con mala ventilación o en situaciones en las que se gasta mucho de tiempo en contacto cercano con un grupo de personas en el interior, como en la práctica del coro.

El argumento presentado en la carta abierta es que, si bien es posible que el covid-19 no se propague por el aire con tanta facilidad o frecuencia como lo hace el sarampión altamente infeccioso, se transmite el tiempo suficiente para que agencias como la OMS deberían advertir en voz alta sobre el riesgo.

Pero esta distinción puede no importarle al público en general. Las agencias de salud pública , los científicos y los medios de comunicación han expresado su opinión sobre el mayor riesgo de infección que representan los ambientes interiores abarrotados como bares desde hace meses; evitar esos escenarios sería inteligente, independientemente de si el virus se propaga a través de gotas más grandes o aerosoles diminutos.

Algunos científicos han argumentado que este debate sobre aerosoles versus gotas debería retirarse o al menos redefinirse. En lugar de pensar en la transmisión aérea como un simple sí o no, debería considerarse un espectro. Por un lado, tiene el sarampión altamente transmitido por el aire y, por el otro, enfermedades respiratorias que no se transmiten mucho por el aire, como la gripe. (Aunque un estudio de 2018 encontró que la gripe a veces puede transmitirse por el aire, otra ilustración de por qué esta distinción es tan borrosa). En algún lugar en el medio de este espectro, es probable que tenga covid-19, una enfermedad que se propaga principalmente por gotitas estar en el aire a veces.

Tratar de averiguar dónde se encuentra exactamente en el espectro covid-19 es definitivamente importante que los científicos lo estudien, y los nuevos hallazgos pueden provocar cambios en las restricciones y regulaciones en el futuro (como exigir que los edificios demuestren que su ventilación puede hacer circular aire fresco rápidamente). Sin embargo, para la persona promedio, es posible que esto no cambie las precauciones que ya deberíamos tomar para estar a salvo: Evite el contacto cercano con personas fuera de su hogar tanto como sea posible, especialmente en interiores; use máscaras cuando esté cerca de otras personas; y lávese las manos con frecuencia.

Estudios en todo el mundo han descubierto que las precauciones , como el uso generalizado de máscaras quirúrgicas (que bloquean algunos aerosoles y gotitas, pero no son escudos perfectos) en los hospitales, han podido proteger a los grupos de alto riesgo, como los trabajadores de la salud, de la captura y propagación de la enfermedad. virus. Si la transmisión por aerosoles desempeñara un papel importante en la pandemia, entonces eso no sería necesariamente cierto, ya que se cree que solo los respiradores de grado médico como el N95 previenen eficazmente la inhalación de aerosoles infecciosos.

Es importante destacar que muchos países parecen haber contenido sus brotes bajo el supuesto de que el virus generalmente se propaga a través del contacto cercano con gotitas, sin tratar el virus como transmitido por el aire.

No sabemos si medidas adicionales, como el uso generalizado de máscaras N95 por parte de los trabajadores de la salud y el público, ayudarían significativamente más que las máscaras quirúrgicas y de tela. Otras medidas, como asegurarse de que los espacios interiores como restaurantes y aviones tengan una buena ventilación, serán beneficiosos tanto si el virus puede propagarse a través de aerosoles como de gotitas.

Tal vez valga la pena ser demasiado cauteloso, como argumentan los científicos en la carta. Ciertamente, esta no sería la primera vez que se podría acusar a la OMS de no actuar lo suficientemente rápido. Recientemente, por ejemplo, la agencia volvió a ser criticada por restar importancia al papel de la transmisión asintomática en la propagación del covid-19. Pero también vale la pena enfatizar que realmente existen muchas incógnitas en lo que respecta a la transmisión del virus por el aire.

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