Por qué la gente en este suburbio de Michigan dice que General Motors contaminó su suministro de agua

car policy General Motors
2018-05-03 06:18.

MILFORD, Michigan. A primera vista, Diane O'Nions vive en el lujo. La subdivisión suburbana de Detroit a la que ha llamado hogar desde 2005, The Oaks at Beach Lake, exhibe casas bellamente diseñadas que se asientan en extensas parcelas de tierra con césped inclinado y paisajes intrincados. Y agua embotellada. Mucha agua embotellada. Casos sobre casos de la misma.

Durante más de una década, la propia O'Nions ha pasado por innumerables cajas y jarras de agua, cuidadosamente apiladas en su garaje, envueltas en sus etiquetas azules. Es en lo que ella confía para casi todo: beber, cocinar, cepillarse los dientes, y todo se debe a que el suministro de agua de su hogar ha sido contaminado por un exceso de sal y ahora, dice, por arsénico.

“Pure Michigan”, dice el lema de las botellas.

La fuente del exceso de sal y arsénico, alega, es su vecino, el fabricante de automóviles número uno de Estados Unidos, el que ha operado una famosa instalación de pruebas cercana conocida como Milford Proving Ground desde la década de 1920 y le ha pagado las entregas de agua embotellada. casa de la familia y sus vecinos desde 2014: General Motors.

O'Nions y su esposo se mudaron a la franja rural de Michigan hace más de una década, atraídos por las casas llamativas, con sus ángulos y grandes garajes y miles de pies cuadrados, y las perspectivas de un distrito escolar sólido para su hijo. Para ella, parecía un lugar donde la pareja podría envejecer y retirarse. Nunca antes habían tenido un pozo para beber agua, dijo, así que, en agosto de 2005, preocupados por la calidad, lo hicieron una prueba de arsénico. Todo claro.

Pero varios meses después, recibieron una carta del Departamento de Calidad Ambiental de Michigan, notificándoles niveles excesivos de sal en el agua. La agencia recomendó "que deberíamos beber agua embotellada", dijo O'Nions. Y así hicieron el cambio.

"Fue un poco impactante", dijo O'Nions a Jalopnik el mes pasado.

O'Nions es ahora uno de varios demandantes nombrados en una demanda presentada el otoño pasado contra General Motors, alegando que el uso de sal por décadas por parte del fabricante de automóviles en carreteras y en pruebas de vehículos en las instalaciones de prueba y desarrollo de vehículos de 4.011 acres ha contaminado el suelo y la bebida. suministros de agua para The Oaks.

El resultado, dicen los residentes, ha sido un daño significativo a sus hogares y valores de propiedad, y una situación que presenta un riesgo de problemas de salud graves.

La contaminación, ”según la demanda,“ ha causado y causará la extracción química de la tierra, y el transporte al agua utilizada por los Demandantes, de sustancias peligrosas existentes pero inactivas que incluyen, entre otras, arsénico ”.

O'Nions dijo que ahora creen que el aumento de los niveles de sodio ha llevado a un nivel de arsénico en el agua que está "por encima del nivel recomendado". La exposición prolongada a niveles más bajos de sodio en exceso puede provocar un aumento de la presión arterial , mientras que el arsénico puede provocar náuseas, daño a los vasos sanguíneos y crear una sensación de "hormigueo" pinchando las manos y los pies , según la Protección Ambiental Agencia. (Un portavoz del Departamento de Calidad Ambiental de Michigan dijo que, si bien algunos propietarios "pueden optar por recolectar" muestras de arsénico, el estado actualmente no realiza tales pruebas).

Respaldada por una gran cantidad de documentos y estudios que datan de décadas, la demanda también afirma que GM ha sabido de la contaminación desde al menos 1985 y repetidamente no notificó a los residentes sobre el problema hasta 2014, cuando reconoció por primera vez que “el agua subterránea con niveles elevados de el sodio y el cloruro probablemente ... emigraron de los campos de pruebas ".

“[GM] hizo sus declaraciones ante [el Departamento de Calidad Ambiental de Michigan] y otros con la intención real de defraudar, o al menos con un desprecio imprudente por la verdad y como afirmaciones positivas”, alega la demanda.

Un grifo corroído en una casa en la subdivisión de The Oaks

GM se negó a responder a una lista de preguntas enviadas por Jalopnik, citando el litigio pendiente, pero en un comunicado el fabricante de automóviles dijo que “no cree que esta demanda tenga mérito.

“Los depósitos de sal ocurren naturalmente en esta área, y la sal también se usa en las muchas carreteras públicas cercanas durante el invierno”, dice el comunicado. "No obstante, el uso de sal en Milford Proving Ground se ha reducido en un 60 por ciento durante las últimas dos décadas y GM presenta informes regulares sobre la calidad del agua subterránea en Milford Proving Ground al Departamento de Calidad Ambiental de Michigan".

No obstante, desde 2015, después de notificar a los residentes que el agua contaminada con sal probablemente migró de los terrenos de prueba, GM ha realizado una entrega bimestral de agua embotellada a algunas casas en el vecindario, pagando la cuenta del departamento de calidad ambiental de Michigan. (Un portavoz de la agencia ambiental dijo que GM "asumió completamente el servicio de agua embotellada en mayo de 2015" después de que el Departamento de Calidad Ambiental de Michigan lo había manejado durante años).

Y en un momento en que GM está promocionando una visión de un mundo más limpio con cero emisiones y planea introducir 20 nuevos modelos totalmente eléctricos en los próximos cinco años , O'Nions y sus vecinos se sienten particularmente afectados por la ironía. Es en su patio trasero donde GM probablemente probará algunos de esos vehículos más ecológicos, mientras continúan lidiando con vegetación muerta y electrodomésticos desechados por agua supuestamente contaminada por el fabricante de automóviles.

Eso ni siquiera comienza a cubrir los innumerables ajustes que han hecho en la vida cotidiana, como lavar los productos con una botella de agua o tener que sacar cajas de 50 libras del camino de entrada a su casa, solo para tener una bebida limpia. suministro de agua.

“Están tratando de promover esta imagen de ser ecológicos y amigables con el medio ambiente”, dijo O'Nions, “y sin embargo, no están exactamente retratando esa imagen a nuestro vecindario”.

La demanda también se produce en el contexto de una crisis de agua a 40 millas al norte , en la ciudad de Flint, donde los residentes han estado lidiando con las consecuencias de una catástrofe provocada por el hombre que contaminó sus suministros de agua domésticos con plomo. En respuesta a Flint, activistas y grupos ambientalistas de todo el mundo han pedido más inversión en infraestructura de agua y afirman que todos merecen acceso a agua limpia . Si bien la situación en Milford no es tan grave, en particular, no afecta a una población desproporcionadamente pobre, y no fue impulsada por una decisión fortuita del gobierno de ahorrar dinero que desde entonces ha destruido la confianza que los residentes de Flint tienen en los legisladores . de The Oaks dicen que su situación con General Motors ha sido inmensamente gravosa y onerosa durante años.

El caso tiene como objetivo brindar algún alivio financiero a las familias de la subdivisión. Sin embargo, podría pasar algún tiempo antes de que el caso proceda: GM argumenta que la quiebra del fabricante de automóviles en 2009 prohíbe a los residentes llevar a cabo varias de las reclamaciones citadas en la demanda, una maniobra legal similar que realizó al abordar su reciente escándalo del interruptor de encendido . Se espera que un juez tome una decisión sobre qué reclamos se pueden presentar en las próximas semanas.

“Esperábamos que fuera la casa de nuestros sueños y un lugar para criar a nuestra familia”, dijo O'Nions. "Pero se ha convertido en una cadena alrededor de nuestro cuello, los pasos que tenemos que dar a diario ".

Los campos de pruebas de GM en Milford, Michigan.

Inaugurado en 1924 y se dice que es el primero de su tipo para la entonces incipiente industria automotriz, GM quería que Milford Proving Grounds fuera un "lugar donde se prueben y comparen todos los tipos de automóviles en condiciones de conducción idénticas", según un 1928 resumen de la instalación por parte del fabricante de automóviles.

La ubicación era ideal. Situado equidistante de las principales ciudades de Michigan como Detroit, Flint, Lansing y Pontiac, el paisaje montañoso proporcionaba "todo tipo de carreteras irregulares y lisas con todo tipo de superficies" para las pruebas, como decía el panfleto. Se colocó un circuito de concreto de tres cuartos de milla, se construyó un observatorio meteorológico para enviar informes diarios a cada división de GM y se construyeron garajes para albergar los cientos de autos probados en el lugar.

Con el tiempo, el sitio se expandió para abarcar una red de más de 115 edificios comerciales e industriales, y más de 140 millas de caminos lisos e inmaculados y caminos de tierra. Las pruebas fueron más allá de los autos compactos para incluir vehículos militares y, a partir de hoy, los vehículos en el sitio acumulan más de 15 millones de millas registradas anualmente. También está estrechamente asociado con los autos de alto rendimiento de GM como el Chevrolet Camaro y el Corvette, y los observadores de la industria a menudo están alrededor para tratar de echar un vistazo al último prototipo corriendo vueltas alrededor de la pista antes que nadie.

En la instalación, dice GM, la sal se usa para descongelar las carreteras, pistas de prueba y áreas de estacionamiento de la instalación, así como para una variedad de pruebas de corrosión en vehículos.

A medida que la instalación y el fabricante de automóviles crecieron, se necesitó más sal para las pruebas y eso finalmente tuvo un impacto en el suministro de agua. Para 1985, GM se había preocupado lo suficiente por el agua subterránea de la instalación que el fabricante de automóviles encargó un estudio para analizar el suministro. El aumento de los niveles de cloruro en el suministro del pozo de producción había sido una preocupación predominante durante 10 a 15 años para entonces, según el estudio, que también se citó en la demanda.

Hay varias causas posibles de cloruros en el agua, encontró el estudio. Sal vial para control de hielo en caminos pavimentados, cloruro de calcio para control de polvo en caminos, efluentes de aguas residuales y depósitos de sal preexistentes en el área.

Pero el estudio concluyó que la sal para carreteras "parece ser una fuente importante de cloruro" en la instalación.

“Aproximadamente 10,000 toneladas de sal  se usan cada año en las 120 millas de caminos pavimentados y estacionamientos”, encontró el estudio. “La sal se escurre de las carreteras y se convierte en parte del flujo de aguas pluviales. La sal se disuelve fácilmente en las aguas pluviales ".

El agua de lluvia fluye hacia un lago cercano, dice el estudio, "brindando oportunidades para que el cloruro ingrese al sistema de agua subterránea". El estudio recomendó monitorear los niveles de cloruro y "examinar el uso de sal para determinar si se podrían usar cantidades menores".

El problema, alegan O'Nions y sus co-demandantes en la demanda, es que GM no reveló la contaminación a las autoridades reguladoras ni a los residentes locales.

“GM ocultó su conocimiento de la migración de la contaminación al hacer afirmaciones falsas a sabiendas y afirmativamente que el MPG no era la fuente de la contaminación y que el agua subterránea fluía en dirección sur a sureste desde el MPG”, alega la demanda.

La noticia de los problemas de calidad del agua parece haberse extendido por primera vez fuera del campo de pruebas en 1997, según la denuncia. Fue entonces cuando el desarrollador de una nueva subdivisión ubicada al suroeste del terreno de pruebas descubrió altos niveles de cloruro, después de perforar pozos para las casas que se construirían en el vecindario.

Funcionarios del Departamento de Calidad Ambiental de Michigan discutieron el tema en un memorando fechado el 2 de mayo de 1997. El memorando menciona las "grandes casas, grandes dólares" de The Oaks y cómo su desarrollador descubrió niveles de cloruro en pozos de hasta 1,000 partes por millón, hasta ahora. superando el límite de 250 ppm de la Agencia de Protección Ambiental . (El desarrollador no respondió a una solicitud de comentarios de Jalopnik).

"¡Desarrollador enojado!" dice el memo. "GM puede ser responsable, ya que tienen almacenamiento de sal en el sitio y usan sal en pruebas de salpicaduras para automóviles, etc."

Los funcionarios locales del condado realizaron pruebas que confirmaron niveles excesivos de cloruro, y en octubre, el departamento de calidad ambiental de Michigan le dijo a GM que, según los resultados de las muestras tomadas, “parece que, por lo tanto, parece que una fuente de sodio y cloruros puede emanar del GM Proving Jardines."

La carta desató una especie de guerra entre GM y MDEQ que se prolongó durante años. Después de que GM se enteró de que los funcionarios ambientales estatales le dijeron al desarrollador de The Oaks en una carta de principios de 1998 que creía que la fuente del problema eran los terrenos de prueba, el fabricante de automóviles exigió que se retractara la conclusión.

Al mismo tiempo, GM comenzó a producir una serie de informes que, según la demanda, estaban "diseñados para refutar o al menos ofuscar la hipótesis de MDEQ de que ... el uso prodigioso de sal de GM en el MPG fue la fuente de la contaminación".

El ir y venir continuó hasta el verano de 2000, cuando GM cambió a una estrategia más agresiva, como lo describe la denuncia. En una carta al MDEQ en junio de 2000, GM argumentó que la conclusión del estudio anterior de 1985 "que la salazón en las carreteras causó contaminación en el MPG era incorrecta". Unos meses más tarde, el fabricante de automóviles presentó una demanda contra MDEQ que finalmente concluyó con un acuerdo entre ambas partes. El acuerdo de 2001, según la demanda, pedía a GM que "implemente una serie de mejores prácticas de gestión con respecto al uso, gestión y almacenamiento de sal para carreteras y supervise los efectos de tales medidas".

Para entonces, los residentes de The Oaks se estaban mudando y, como dijeron, se quedaron en la oscuridad sobre los problemas de calidad del agua.

Ellen Moore, una maestra de escuela primaria jubilada, dijo que su familia se había mudado por el mundo varias veces antes de establecerse en el pintoresco vecindario de Milford en 2004.

Diane O'Nions (izquierda) y Ellen Moore (derecha) fuera de la casa de los Moore en abril.

“Siempre lo había admirado”, le dijo Moore a Jalopnik este mes en la sala de su casa de 3,000 pies cuadrados. “No estaba seguro de poder pagarlo, pero generalmente pensamos que solo viviríamos en cualquier lugar durante tres o cuatro años y nos mudaron nuevamente. "

Pero han estado ahí desde entonces. A primera vista, la casa Moore es espaciosa y acogedora. Un sábado reciente, una mezcla de canciones de big band se escuchó en el fondo de su sala de estar, mientras Moore explicaba los problemas que habían surgido de la contaminación del agua.

El daño a la propiedad es una cosa, dice. Electrodomésticos, duchas y desagües, tuberías de agua: es una molestia inmensa y costosa, y hay imágenes que ilustran el daño. En la parte de atrás, lo que a primera vista parece ser un hermoso jardín está cubierto de vegetación muerta, algo que Moore dice que no se puede salvar.

“No es solo lo que ingerimos”, dijo. "Es el daño de la corrosividad del cloruro de sodio y toda nuestra plomería y nuestras tuberías, y nuestro paisaje".

Proporcionado por el abogado de los demandantes Alex Memmen

Los inconvenientes diarios son discordantes, dijo. Moore recordó haber visto las noticias locales después de que una reciente tormenta de hielo dejó sin electricidad a miles de personas en todo el área metropolitana de Detroit durante varios días. Los residentes se quejaban, con razón, de tener que hacer numerosas caminatas hasta la tienda para obtener agua. Ese ha sido el procedimiento operativo estándar durante años en The Oaks, dijo.

“La gente no tiene ni idea, dijo. "Es un gran inconveniente para quienes llevan 10 días, y esto ha estado sucediendo durante años".

De la nada, en 2014, los residentes de The Oaks recibieron una carta de General Motors sobre el suministro de agua. Llamada “Aviso de migración”, la carta indicaba que MDEQ le pidió a GM que instalara tres pozos de monitoreo cerca del límite suroeste de los terrenos de prueba, que es el área adyacente y más cercana a la subdivisión.

El muestreo de los pozos mostró que las aguas subterráneas con niveles elevados de sodio y cloruro "probablemente han emigrado del Terreno de Prueba", según la demanda, excediendo con creces los límites federales establecidos para cada uno.

Los resultados indicaron, continuó la demanda, que "el flujo de agua subterránea en la esquina suroeste de Proving Grounds está al sur y suroeste", es decir, en la dirección de la subdivisión Oaks.

“La primera vez que alguno de nuestros clientes supo, o tuvo alguna razón para saber, que esto provenía de General Motors, y que no era un fenómeno natural y que no provenía solo de sal de la calle, o sal en el suelo, fue en 2014, cuando General Motors envió un aviso a todos a través del MDEQ de que se trataba de un problema de segunda vuelta ”, dijo a Jalopnik el abogado adjunto de los demandantes, Alex Memmen.

Fue una revelación para los vecinos. O'Nions dijo que estaban incrédulos.

"Indignación, absoluta indignación", dijo, "porque sentimos que nos habían engañado, obviamente".

GM ofreció a los residentes dos opciones. Podrían instalar un sistema de ósmosis inversa en un lugar de la casa o recibir tanta agua embotellada como quisieran. Algunos residentes optaron por la opción de ósmosis inversa, pero Moore y O'Nions dijeron que la compañía se negó a instalarlos en todos los lugares de sus hogares. Además, dijeron, los costos de mantenimiento de un sistema de ósmosis inversa son elevados; sería mucho más fácil tener agua limpia saliendo del grifo.

El tamaño del sistema de ósmosis inversa instalado y pagado por un residente de The Oaks

Moore dijo que los residentes comenzaron a unirse y contrataron a un bufete de abogados para que investigara la posibilidad de presentar una demanda. Al principio, esperaba honestamente que GM se hiciera responsable y tomara medidas.

“Honestamente les dije a todos en nuestra familia que, y lo he dicho durante mucho tiempo, cuando lleguemos a las personas adecuadas y tengamos toda nuestra información, ellos harán lo correcto”, dijo. . “Porque lo correcto es lo correcto y lo incorrecto es incorrecto. Y ellos causaron esto. Todo este tiempo he pensado que iban a hacer lo correcto ".

Sin embargo, luchar contra GM seguramente será un trabajo duro. La compañía llevó el caso ante el juez que supervisó su quiebra y reestructuración en 2009, que creó dos entidades generalmente denominadas "vieja GM", que existe para manejar las reclamaciones presentadas contra el fabricante de automóviles durante su quiebra, y "nueva GM", la empresa que representa al fabricante de automóviles en la actualidad.

Como resultado de la quiebra, GM tiene como objetivo obstaculizar el caso de contaminación del agua antes de que avance, similar a lo que intentó durante el escándalo del interruptor de encendido .

En la corte, GM argumenta que los residentes de Oaks no pueden continuar con la mayoría de sus acusaciones, alegando que la quiebra les prohíbe "hacer valer reclamos contra [New GM] que no asumió".

El abogado Memmen, como era de esperar, no cree que el argumento de la quiebra sea válido. Los demandantes argumentan que el caso merece ser escuchado en un tribunal estatal y dicen que sus reclamos son de hecho admisibles. No está claro si ambas partes están discutiendo un acuerdo (Memmen se negó a comentar sobre si las negociaciones están en curso), pero el abogado dijo que no espera que las tácticas legales de GM ralenticen las cosas.

"Esperamos obtener un fallo en el próximo mes o dos", dijo sobre el esfuerzo de GM para detener el caso debido a su quiebra.

El siguiente paso sería pedirle a la corte que certifique su denuncia como una demanda colectiva para incluir a más partes afectadas en el caso. (Los residentes afirman que la contaminación está comenzando a extenderse e impactar a las casas más allá de su subdivisión). Memmen no quiso comentar cuántos residentes posiblemente estén interesados ​​en unirse a la demanda, pero dijo que "hay una gran cantidad de personas que se encuentran en una situación similar". La demanda solicita un acuerdo de más de $ 25,000 para cada demandante y solicita que GM sea responsable por los costos de limpieza y remediación.

O'Nions dijo que el costo emocional de la situación es una carga enorme que sobrellevar.

"Es muy difícil porque, sabes, trabajas duro, te esfuerzas por vivir una vida decente", dijo.

“Y luego, de repente, todo se pone patas arriba. Cuando la gente viene a tu casa y dice: 'Oh, vives en un vecindario tan agradable. Oh, esta debe ser la casa de tus sueños. Y les dices: 'Bueno, no, no lo es'. Es una pesadilla viviente ".

Corrección (3 de mayo, 9:50 am) : Un pie de foto anterior en esta historia declaraba incorrectamente que GM pagó por un sistema de ósmosis inversa en una de las casas en la subdivisión de The Oaks. El costo fue cubierto íntegramente por el residente. Lamentamos el error.

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