Michael Porter Jr. está de vuelta, y eso podría ser suficiente para Mizzou

El jueves por la tarde, unos pocos minutos después de las 3:45 pm EST, Michael Porter Jr., pero probablemente no muchos, entrará a la cancha por segunda vez en esta temporada. Esto es importante porque Porter es uno de los prospectos más prometedores, si no el más prometedor, en el próximo draft de la NBA. Antes de la temporada, existía una suposición casi universal de que un Porter sano podía y posiblemente sería el mejor jugador universitario de la nación; dos minutos después de esa temporada, la carrera universitaria de Porter parecía haber terminado. Cuando Mizzou y Georgia se den cuenta, de una forma u otra, Porter les mostrará a los fanáticos de Missouri y a todos los demás lo que nos hemos estado perdiendo.

Una lesión en la espalda que se volvió progresivamente molesta durante el otoño envió al estudiante de primer año de Missouri al vestuario a solo dos minutos de la apertura de la temporada de los Tigres contra Iowa State; los Tigres lo enviaron a la mesa del cirujano el 21 de noviembre, lo que pareció ser un final para su carrera en la SEC. Hasta ese momento, todo el legado universitario de Porter consistía en que Porter, de 6 pies 10 pulgadas, atravesara a otro muy buen equipo de Kansas en un juego de pretemporada con una brutalidad sedosa, Porter haciendo algunas volcadas y bandejas geniales en la exhibición de pretemporada de Missouri, y esos 127 segundos, dos puntos y un rebote contra los Cyclones. Incluso ese puñado de destellos ya parecía suficiente para colocarlo entre los cinco primeros en el draft de la NBA. Es difícil saber qué tan bueno será Porter el jueves, pero es así de bueno.

Missouri, por su parte, parecía estar completamente jodido sin Porter en la mezcla. Durante los primeros dos meses, el largo proceso de recuperación de Porter parecía devorar por completo su temporada de primer año. Si bien eso privaría a Porter de la oportunidad de competir contra talentos de primer nivel frente a los cazatalentos de la NBA en un escenario nacional, fue aún más devastador para las aspiraciones de Mizzou de finalmente ser un contendiente de la conferencia por el desagüe. El entrenador en jefe Cuonzo Martin había apostado mucho por Porter, y llegó a regalarle al padre de Porter un trabajo en su banco, de manera extraoficial pero casi segura para tener acceso a los talentos de su hijo durante un año. Eso es una apuesta en gran parte porque un jugador que valga ese tipo de esfuerzo no se queda una segunda temporada.

Missouri fracasó sin Porter al principio de la conferencia, perdiendo cinco de sus primeros ocho partidos en la SEC, logrando solo ante los mejores de Carolina del Sur, Tennessee, y el equipo al que se enfrentarán con Porter esta noche, Georgia. Los Tigres se sentaron cerca del final de la conferencia y, aparte del juego consistente de un par de seniors, la apuesta de Martin con todo incluido en Porter parecía haberse roto. Luego, a principios de febrero, la suerte de Missouri comenzó a cambiar.

Gracias a un trío de veteranos: el alero Kevin Puryear, el escolta principal Jordan Barnett y el gran francotirador transferido Kassius Robertson, los Tigres finalmente empezaron a cuajar. Los jugadores más jóvenes, como los aleros de primer año Jeremiah Tilmon y Jontay Porter, el hermano pequeño de Michael, que se reclasificó para jugar con él, maduraron rápidamente en la cancha. Mizzou ganó tres juegos en siete días, incluida la primera victoria del programa sobre Kentucky, elevándolos a 16-8 el 6 de febrero y dando un poco de vida a las oportunidades de torneo que parecían muertas solo dos semanas antes. Tres días después , Porter dejó caer un indicio no tan sutil de que podría terminar vistiendo el Mizzou negro y dorado en algún momento antes de cruzar un escenario para estrechar la mano de Adam Silver en junio. Frente a una pandilla de reporteros, Porter predijo que los médicos del equipo se sorprenderían de su progreso, y agregó que sentía que podría regresar antes de que su única temporada en las filas universitarias llegara a su fin. Missouri anotó dos victorias más para llevar su racha ganadora sin Porter a cinco juegos, y la coronó con una victoria de cuatro puntos sobre Texas A&M el 13 de febrero. A la mañana siguiente, el día de San Valentín, Porter recibió autorización para practicar con el equipo.

Missouri cerró la temporada regular 2-3, terminando con una victoria sobre Arkansas para asegurar su primera lista de conferencias ganadoras en cinco años; los Tigres también alcanzaron la marca de las 20 victorias con la victoria, lo que fue bueno para un quinto sembrado en el torneo de la SEC y una fecha de segunda ronda con el sembrado No. 12 Georgia.

Nadie está muy seguro de lo que significará el regreso de Porter para Missouri o el campo de 68, no porque Porter sea una entidad desconocida, el tipo claramente será una estrella, sino porque no está claro cuánto podrá desatar en el Torneos SEC y NCAA. Martin le dijo a ESPN que Porter está listo para jugar, pero aún no al 100 por ciento; También dijo que dependiendo de cómo se sienta Porter, "podría jugar 20-25 minutos". Recuerde, se esperaba que la presencia de Porter convirtiera a los Tigres en un contendiente nacional secundario y de la SEC; era uno de los pocos jugadores cuyo compromiso podía alterar por completo la trayectoria completa de un programa. Después de todo, este es el mismo programa de los Tigres que se combinó para un total de 18 victorias en las últimas dos temporadas. Y, sin embargo, aquí están, ya con 20 victorias gracias al hermano Porter equivocado y a un grupo de personas mayores inadaptadas. Missouri ya es bueno, en otras palabras, y Porter, que puede jugar las cinco posiciones en el juego universitario, podría convertirlos en uno de los ocho o nueve sembrados más entretenidos del torneo de la NCAA. Muy bien podría llevar a este equipo a un Sweet 16; incluso si solo juega 20 minutos por noche todo el tiempo, aún podría hacerlo.

Pero hasta que Porter demuestre o refute que todavía tiene sus hábiles habilidades para cortar carriles o la resistencia para contribuir con 20 minutos de pelota del calibre de la NBA, todo lo que podemos hacer es adivinar. Mientras tanto, el entrenador de Georgia, Mark Fox, se enfrenta a ser el primero en planificar lo desconocido. Le dijo a ESPN que tuvo que mantener su planificación de juego bastante simple porque "no estoy seguro de en qué posición lo jugarán". Buena suerte, Mark.

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