Luces brillantes, grandes diccionarios: cómo fue competir en Scripps

Cuando le digo a la gente que estuve en el Concurso Nacional de Ortografía, siempre lo hago con un extraño tono autocrítico de "Soy un nerd", pero la verdad es que fue una de las cosas más geniales que he hecho en mi vida.

Crecí en Bluefield, West Virginia, que es una ciudad muy pequeña y muy hermosa que extraño mucho. Era un niño súper nerd al que le encantaba leer, y así fue como me volví bueno en la ortografía. No es una habilidad comercializable como adulto, en realidad, pero cuando era joven era mi pequeño superpoder. Mi mamá cuenta esta historia sobre mí cuando tenía dos años, se acercaba a ella y le anunciaba que "ingredientes" se deletrea "INGREDIENTES". Entonces ella, al menos, no se sorprendió cuando comencé a ganar abejas.

Los concursos de ortografía son estrictos por naturaleza y han acumulado un aura vaga de estrés de la cultura pop a su alrededor. Creo que mucha gente los ve como el dominio lleno de presión de los cascos educados en casa que intentan complacer a sus padres severos y fundamentalistas. Incluso hay un episodio de Frasier donde el hijo de Frasier está en la abeja nacional y Thatcher Gray y su hijo pasan todo el tiempo hablando basura y haciendo trampa para llegar a la victoria. Pero nunca fue así para mí.

Puede comenzar a calificar para la abeja nacional en cuarto grado (o la edad de ocho, lo que ocurra primero, creo). Así que todavía estaba en la escuela primaria la primera vez que llegué a la abeja del condado, lo cual me gustó porque la madre de mi amigo Paul era quien pronunciaba (Paul fue al concurso nacional el año antes que yo y siempre fue mi compañero de ortografía en el condado de Mercer . ¡Hola Pablo!).

Todo cambió para mí después de mi abeja de la escuela de sexto grado, que recuerdo muy claramente: el profesor de francés que actuaba como pronunciador por alguna razón repitió la palabra "ultramarine" sin la primera "r" en ella unas cien veces, y así el chico cuya palabra se equivocó. Siempre me sentí un poco mal por eso. Después de ese año, mi escuela comenzó a dejarme saltarme las clases y los niveles escolares y me envió directamente al condado.

Las regionales fueron las siguientes (aunque algunos estados más pequeños envían a los ganadores del condado directamente a la abeja estatal). Siempre disfruté de las regionales; era un día libre en la escuela y una oportunidad para pasar el rato en la comparativamente grande ciudad de Charleston, donde había un Olive Garden. También fue el único en el que realmente me puse nervioso. Los niveles de la escuela y el condado nunca se sintieron realmente como un gran desafío, y una vez que estás en los Nacionales, estás feliz de estar allí. Pero las Regionales eran un momento decisivo si querías ir a Washington. Recuerdo el viaje en auto a Charleston como las dos horas más angustiosas de la temporada de abejas, cada vez.

Pero, antes de las competencias, simplemente me divertí, incluso cuando llegó el momento de estudiar. Por lo general, trabajaba en rompecabezas en 3-D mientras mi madre me interrogaba del libro de práctica oficial de la abeja nacional, la Paideia . El libro de práctica se dividió en categorías: términos médicos (otorrinolaringólogo, rheum), palabras de comida (streuselkuchen, lagniappe, posprandial), palabras de libros como Emma y Watership Down . (Por lo que puedo decir, la Paideia ya no existe, y solo tienen la lista en un sitio web, organizada por idioma de origen. Esto me molesta en un nivel bastante significativo).

Nunca he podido ver The Bee desde que competí, por sentimientos, así que no sé qué más ha cambiado. Escuché que en los últimos años se han equivocado con el formato, han instituido una ronda escrita (BLASPHEMY, en mi opinión personal), e incluso han cambiado de ubicación de DC a Baltimore. Pero en 2000, el primer año que compití (fui dos veces), el Concurso Nacional de Ortografía Scripps Howard se llevó a cabo en el Grand Hyatt en DC, que está distribuido alrededor de un gran atrio para que todos puedan ver su ventana. Les dieron a todos los concursantes grandes diccionarios antropomorfizados inflables, con caras y brazos y sombreros de vaquero, y todos pusieron los suyos en las ventanas para que pudieras mirar a tu alrededor y ver quién estaba allí para el Bee.

Y esa fue la parte genial, por supuesto: ver quién más estaba allí. Técnicamente, los otros niños eran la competencia, pero para alguien como yo, de una pequeña ciudad, poder pasar el rato con otros 250 niños nerds durante una semana fue increíblemente significativo. Podrías mirar a todos en la Guía de la Semana de la Abeja, que te dieron cuando te registraste el primer día: tenía horarios y eventos y cosas, pero también una sección como un anuario, con la foto de todos y una pequeña biografía.

(Definitivamente recuerdo que al menos la biografía de un niño mencionó que había construido su propia computadora. Siento que la mía probablemente habló sobre mis sueños de convertirme en escritor y cómo me gustaba mucho tocar la flauta, pero tendrías que consultar con mi Mamá para estar seguro. Ella todavía tiene mis Guías, escondidas en un álbum de recortes, porque en caso de que no puedas saberlo, soy hija única).

La competencia real tuvo lugar el miércoles (preliminares) y el jueves (las rondas que ves en la televisión), pero te alojaron en el Hyatt durante toda la semana, y hubo fiestas, recorridos, eventos sociales de helados y todo tipo de diversión. cosas. A menos que hayas sido muy intenso con la competencia (o tus padres), fueron unas vacaciones increíbles. Conocimos a nuestro senador y recorrimos la Casa Blanca y Mount Vernon y un millón de museos.

Al final de la semana, hubo una gran cena de gala con un baile después, y la gente empezó a firmar las Guías de la Semana de las Abejas como si fuera el último día del campamento. Supongo que ahora probablemente solo se agreguen en Facebook. En general, nunca hubo mucha cautela u hostilidad, porque no puedes saber quién es tu competencia más fuerte; terminas haciendo conexiones normales y sin hablar demasiado sobre ortografía, porque, por supuesto, lo más notable de ti es también lo más notable de todos los demás.

Las relaciones más duraderas que formé fueron con personas con las que me senté durante la competencia; es un alivio tener una conexión con alguien en el escenario. Un año, desarrollé un enamoramiento breve pero intenso por un chico de Florida. Nos besamos durante una de las fiestas posteriores a la competencia en la pequeña habitación donde estaban los teléfonos públicos y luego no volvimos a vernos. Y todavía soy amigo de algunas de las otras personas que conocí allí, todas personas increíbles y talentosas. Uno se graduó de Harvard. Uno trabajó para Tumblr. Uno es ahora representante del estado de Wisconsin.

Pero, por supuesto, la competencia en sí comenzó a dominar todas las cosas turísticas y los nuevos amigos que hacías a mitad de semana. Los niños estudiarían en el autobús camino a la National Gallery o al FDR Memorial, o se saltearían esas actividades por completo para permanecer en sus habitaciones con listas de palabras.

La primera mañana de competición, mis padres y yo desayunábamos en la cafetería del hotel. Recuerdo enormes bollos de queso y beber supersticiosamente una bebida SoBe “Smart” aunque no me gustó mucho el sabor. Mi papá estaba a la mitad de dejar de fumar ese primer año, así que deambulaba inquieto, y mi mamá se calmó los nervios planchando todo en nuestras maletas.

Y luego vino toda la espera. Hay al menos 250 deletreos cada año (este año hay 285), compitiendo en orden alfabético de estado , por lo que si eres de Virginia Occidental hay muchos sentados en el escenario esperando ansiosamente a que la gente sea eliminada. Las primeras rondas estuvieron compuestas únicamente por palabras de la Paideia . Estaba extremadamente preocupado por no salir en esas primeras rondas, porque eso significaría que no había estudiado lo suficiente. Mientras durara más allá de las palabras de Paideia , pensé, contaba como una victoria. Además, quería estar en televisión.

Tuve suerte en ambas ocasiones, avanzando a la final del jueves. Una vez que superas las preliminares, todo se vuelve un poco más intenso porque estarás en la televisión. Les dan a todos la misma camiseta polo blanca fea para usar, con el logo de Bee (mi mamá estaba tan feliz de tener algo nuevo que planchar), y las cámaras y las luces son increíblemente calientes, brillantes y desorientadoras. Ya no puedes ver a tus padres en la audiencia debido al resplandor, y las palabras se vuelven más difíciles, a menos que revises todo el diccionario, no hay forma de prepararse realmente para eso. Tienes que confiar en habilidades más allá de la memorización de memoria: palabras raíz, ese tipo de cosas. Se le permite hacer tres preguntas: idioma de origen, parte del discurso y un ejemplo de la palabra que se usa en una oración. A veces eso ayuda.

Cuando pierdes una palabra, suena un timbre suave, que supongo que se supone que es menos traumático que un timbre o algo así, pero sigue siendo el peor sonido. El pronunciador y los jueces te miran con tanta amabilidad, pero la sensación que tienes cuando suena la campana, la sensación vertiginosa de que todo lo que has estado concentrado durante los últimos seis meses se detiene abruptamente, no es realmente tan se puede mejorar con una mirada. Dije antes que nunca sentí mucha presión (mis padres son increíbles y maravillosos, de eso se trata), pero estar en ese escenario y frente a esas luces tampoco es fácil. Nunca pasé de la primera ronda de televisión. El primer año, la "epéntesis" me atrapó; al año siguiente, fue "ranina".

Después de que suena la campana, sales del escenario a la derecha y el personal te escolta a una pequeña habitación detrás del escenario, donde hay galletas (no son geniales, en mi memoria) y Kleenex y algo de espacio para respirar o llorar o lo que sea que necesites hacer sentimientos antes de ir a tratar con su familia y la prensa. Algunos niños se molestaban mucho y un miembro del personal salía a la audiencia y traía a un padre por ellos. Algunos solo necesitaban un minuto antes de enfrentarse al mundo; algunos pasaron de largo. Debido a que todas las abejas regionales están patrocinadas por periódicos locales, la mayoría de los niños tenían su propio reportero allí, escribiendo sobre su desempeño para la gente en casa. No puedo imaginar que así sea como funciona, pero hace 15 años era todo un bullpen de prensa, con personas que presentaban historias en un banco de teléfonos públicos, y era una multitud abrumadora a la que enfrentarse cuando acababa de perder.

Cuando estés listo, después de haber abrazado a tus padres, regresas al salón de baile y ves a alguien más ganar. Entonces solo quieres volver a tu habitación y cambiarte el polo. Después de eso, querrás dormir la siesta para siempre; entonces quieres comer la cena más grande. Es un día bastante agotador.

Es difícil no sentir que alcancé su punto máximo en ese entonces, de muchas maneras. Nunca estaré clasificado a nivel nacional en ninguna otra cosa. Hay mucho menos refuerzo positivo en la vida una vez que envejeces en competencias formales como los concursos de ortografía (aunque gané un concurso de ortografía para adultos en un restaurante mexicano hace un par de años). Se vuelve más difícil saber qué se espera de ti. Los 285 niños que compiten en el Concurso Nacional de Ortografía Scripps de este año saben lo que se espera de ellos, y todos ellos ya se han destacado en eso solo para llegar a este punto. No importa quién gane el jueves, todos deberían pasar la semana celebrando lo que ya han logrado y llevar consigo para siempre, como yo, la forma en que se siente ser el mejor en algo.

Molly Fromkin vive en Memphis, Tennessee, con dos gatos perfectos y un tipo casi perfecto. Sus intereses incluyen podcasts sobre televisión, Gatorade de pepino lima y teñirse el cabello de colores extravagantes. A veces intenta ser graciosa en Twitter @ mfromkin .

Imagen a través de Molly

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