Los pastizales pronto pueden producir más gases de efecto invernadero de los que secuestran

Una vaca busca alimento en pastizales secos mientras la región de Creuse experimenta condiciones de sequía extremas y excepcionales el 20 de julio de 2019, cerca de Lussat, región de Creuse, en el centro de Francia.

Los pastizales del mundo son un sumidero de carbono esencial e incluso pueden ser más eficientes para capturar carbono atmosférico que los árboles. Pero gracias a la agricultura animal y el uso de fertilizantes, ahora están produciendo tanta contaminación de gases de efecto invernadero como  secuestran, según un nuevo estudio publicado en Nature Communications el martes.

Los propios pastizales son excepcionalmente resistentes a la crisis climática. A medida que el mundo se ha calentado, por ejemplo, los incendios forestales se han vuelto más frecuentes y más severos; cuando estos incendios golpean los bosques, los árboles liberan el carbono que han secuestrado durante sus vidas. Pero cuando la tierra de las praderas se quema, el carbono tiende a quedarse atrapado de forma segura en el suelo. Estudios anteriores también han encontrado que las plantas y el suelo de los pastizales se han adaptado al aumento de la contaminación por gases de efecto invernadero en la atmósfera al secuestrar más carbono, metano y óxido nitroso.

Pero en todo el mundo, los pastizales también se están convirtiendo en pastos para criar ganado para carne, huevos y leche, lo que es un problema para el clima, ya que la digestión del ganado produce metano que calienta el planeta, y los excrementos de las vacas también liberan óxido nitroso, otro invernadero. gas. La introducción de fertilizantes a base de nitrógeno en los suelos de los pastizales también ha provocado que estos emitan más óxido nitroso a la atmósfera. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, la agricultura animal es responsable de un enorme 14,5% de las emisiones globales de gases de efecto invernadero . Al mismo tiempo, la cría de vacas y otros tipos de ganado degrada la salud del suelo y causa la erosión del suelo, lo cual inhibe la capacidad del suelo para almacenar carbono.

En el nuevo informe, los investigadores, que tienen su sede en el Instituto Internacional de Análisis de Sistemas Aplicados de Austria, cuantificaron este impacto por primera vez comparando los pastizales que han permanecido total o relativamente intactos con los que se han utilizado como pastos para el ganado. Para hacerlo, crearon un modelo de todas las praderas globales conectando datos de la literatura pasada en un modelo climático computarizado conocido como Organizar el carbono y la hidrología en ecosistemas dinámicos.

"Este modelo es uno de los primeros en simular los detalles regionales del cambio de uso de la tierra y la degradación por sobrecarga de ganado", dijo Jinfeng Chang, profesor de sistemas agrícolas de la Universidad de Zhejiang en China, quien anteriormente enseñó en el Instituto Internacional de Análisis de Sistemas Aplicados y fue el líder autor del estudio, dijo en un comunicado.

De hecho, descubrieron que en 2012, los pastizales mundiales producían 2,5 veces más contaminación por metano y óxido nitroso que antes de que la agricultura industrial prevaleciera en todo el mundo durante la Revolución Industrial del siglo XVIII. Este aumento se debe principalmente al "aumento del número de cabezas de ganado, una mayor rotación del estiércol y, en algunas regiones, la adición de fertilizantes nitrogenados minerales", dicen los investigadores.

A partir de 2012, las praderas silvestres que se han utilizado muy poco o nada para el pastoreo están capturando una cantidad suficiente de estos dos gases de efecto invernadero para compensar el impacto. Pero las tendencias hacia la degradación del suelo tienen preocupados a los investigadores.

“Las tendencias recientes que vemos hacia la expansión de las tierras de pastoreo y un mayor número de ganado nos llevan a esperar que las praderas globales aceleren el calentamiento climático si no se implementan mejores políticas para favorecer el aumento de carbono en el suelo, detener la deforestación para la ganadería y desarrollar el clima. sistemas de producción ganadera inteligentes ”, dijo Thomas Gasser, investigador del Instituto Internacional de Análisis de Sistemas Aplicados de Austria y coautor del estudio, en un comunicado. Eso significa que la agricultura animal podría destruir uno de nuestros mejores recursos naturales disponibles para frenar el calentamiento global.

El estudio muestra con qué urgencia deben actuar los líderes mundiales para preservar estas tierras cruciales. Para hacerlo, pueden promulgar regulaciones para proteger a más de ellos del pastoreo y restaurarlos a la salud. Lo que está en juego no podría ser más alto: si no actuamos, su enorme potencial de secuestro de carbono continuará desapareciendo y probablemente eclipsado por la agricultura animal. Pero si recuperan su buena salud, según el Departamento de Agricultura de los EE. UU., Los pastizales globales podrían secuestrar aproximadamente 3 gigatoneladas de gases de efecto invernadero por año, que es casi un tercio de todas las emisiones de carbono del mundo.

Hasta ahora, nos hemos movido en la dirección equivocada; en Estados Unidos, por ejemplo, solo el 5% de los pastizales no se han degradado. Pero si actuamos juntos, podríamos hacer una gran diferencia.

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