Los científicos encuentran un meteorito que podría cambiar nuestra comprensión de los asteroides

Ceres en 2017

Los científicos han publicado un análisis de un fragmento de meteorito reunido después de una colisión cercana de un asteroide con la Tierra en 2008. Muestran que el asteroide padre era enorme, y los resultados sugieren que un tipo especial de asteroides que contienen agua pueden ser más grandes y tener diferentes composiciones minerales de lo que se pensaba anteriormente.

Los hallazgos del estudio se publicaron esta semana en la revista Nature Astronomy y analizan la composición química de una astilla de esos fragmentos de meteorito.

La historia de los fragmentos comienza en octubre de 2008, cuando los científicos se dieron cuenta de un asteroide en curso de colisión con la Tierra. Sabían que la mayor parte de la roca se quemaría al entrar en la atmósfera de la Tierra y que los restos, si los hubiera, caerían en las arenas azotadas por el viento del desierto de Nubia. Brindó una oportunidad única para que un equipo internacional de investigadores, entre ellos científicos de la NASA, anticipara la llegada de las rocas y luego peinara las arenas en busca de fragmentos sobrevivientes.

Aunque el asteroide era relativamente pequeño (sólo unas nueve toneladas), sus detritos eran minúsculos;  Se recolectaron menos de 8.8 libras (4 kilogramos) de meteorito del desierto. Colectivamente fueron apodados Almahata Sitta, después de una estación de tren cercana. Fue la primera vez que se detectó un asteroide y luego se recogieron sus restos de meteoritos.

Desde su recuperación se han analizado distintas piezas de Almahata Sitta, revelando información sobre los orígenes y composiciones químicas de diferentes partes del asteroide. La muestra de meteorito que estudió el equipo , denominada AhS 202, era tan pequeña que podía caber 10 copias en la cabeza de un clavo, pero provenía de una gigantesca roca espacial, un punto de origen que precede a la unión del fragmento con la masa rocosa de Almahata Sitta. . El equipo utilizó luz infrarroja y de rayos X para estudiar la muestra. Encontraron que el fragmento era una condrita carbonosa, un tipo de meteorito que se formó durante los primeros días del sistema solar y que pudo haber traído agua a la Tierra, dando lugar a ... todo esto. Por lo general, no se pensaba que las condritas carbonáceas pudieran provenir de cuerpos parentales (asteroides de origen) mayores de aproximadamente 62 millas (100 kilómetros) de diámetro.

Pero los investigadores encontraron tremolita en su fragmento diminuto, un mineral que requiere una inmensa presión para formarse. La existencia de tremolita en la muestra sugiere que el diámetro del asteroide de origen está en el rango de 398 a más de 1,119 millas (640 a más de 1,800 kilómetros) , colocándolo en la timonera de Ceres, el objeto más grande, un planeta enano, de hecho, en el cinturón de asteroides.

"Esta es una pieza de evidencia de un cuerpo parental muy grande que no sabíamos que existía anteriormente", dijo Vicky Hamilton, científica del personal del Southwest Research Institute y autora principal del artículo reciente, al señalar que esta es la primera presencia conocida de tremolita en una condrita carbonosa. "El hecho de que no tengamos otra evidencia de ello en nuestras colecciones de meteoritos ayuda a confirmar lo que ya sospechábamos, que es que los meteoritos que logramos encontrar en la Tierra son una muestra sesgada".

La tremolita, de color naranja brillante aquí, solo podría formarse en un asteroide padre muy grande.

A medida que los asteroides se precipitan por el espacio, están destinados a entrar en contacto con otros cuerpos. Estos conglomerados de metales y minerales se unen y se deshacen a medida que continúa su trayectoria. Cuando un meteorito se encuentra realmente en la Tierra, es un compendio agrupado de historias del espacio, y la única forma de leerlo es haciendo un montón de análisis.

"Puede tener un grupo de científicos mirando una pieza de meteorito y otro grupo mirando otra pieza de ese mismo meteorito, y verá dos partes diferentes de la historia del sistema solar", dijo Hamilton.

Así es como la astilla de Hamilton podría hablar de algunos orígenes en un asteroide masivo, mientras que otra parte de Almahata Sitta podría insinuar la existencia de un protoplaneta .  El trabajo de electroscopia que hizo el equipo recientemente es una especie de ingeniería inversa, para pasar de lo que parece una roca espacial típica a su historia específica, en este caso su referencia a un asteroide padre masivo. Es como encontrar una miga en la encimera de la cocina (podría ser de cualquier lugar), pero mirarla químicamente puede indicarle las condiciones de temperatura y presión que la originaron, y si esa miga realmente proviene del brindis de esta mañana o del pastel de cumpleaños de la semana pasada. .

Aunque es mucho más raro que otros tipos de asteroides, nueva información sobre condritas carbonáceas podría caer del cielo en cualquier momento. Es sólo una cuestión de si los meteorólogos están atentos, o tienen la suerte, de detectarlos.

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