Los científicos acaban de acelerar la acidificación del océano en un arrecife de coral

Una colonia de coral en One Tree Island, donde se llevó a cabo el nuevo experimento.

A medida que aumentan las temperaturas globales, los arrecifes de coral luchan, visiblemente . Pero si bien el vínculo entre el sobrecalentamiento del agua del océano y la muerte de los arrecifes está bien documentado, un nuevo experimento recuerda a los científicos que los efectos de la acidificación del océano podrían resultar catastróficos a largo plazo.

En un artículo publicado el miércoles en la revista Nature , los investigadores, por primera vez, alteraron la acidez de una pequeña sección de un ecosistema de arrecifes de coral natural para imitar las condiciones que experimentarán los arrecifes a finales de este siglo. ¿El resultado? Una gran disminución en la capacidad del ecosistema para formar y mantener el carbonato de calcio, el acero y los arrecifes de hormigón que utilizan para construirse.

Si bien los resultados aún deben replicarse, son un poderoso recordatorio de que los arrecifes de coral estarán luchando con el golpe 1-2 de temperaturas más altas y un océano más ácido para fines de siglo, si no antes.

“Este es un proceso que probablemente ya está comprometiendo la capacidad de los arrecifes para mantener su potencial, y probablemente se acelerará en las próximas décadas”, dijo a Earther Kim Cobb, investigadora de arrecifes de coral en Georgia Tech. "Es un recordatorio realmente importante de que esta es una carrera hacia la muerte".

El océano es básico, con un pH promedio de aproximadamente 8.2 antes de que los humanos se involucraran. Al bombear miles de millones de toneladas de carbono al aire cada año, hemos reducido ese pH. Esto se debe a que cuando el dióxido de carbono se disuelve en el agua de mar, sufre una serie de reacciones que aumentan la concentración de átomos de hidrógeno, aumentando la acidez.

Desde el inicio de la revolución industrial, la acidez en la superficie del océano ha aumentado en un 30 por ciento, según la NOAA .

Un efecto de un océano más ácido es una disminución en la cantidad de carbonato de calcio que puede contener. Este es un gran problema para los organismos que usan carbonato de calcio para construir sus exoesqueletos, desde corales hasta crustáceos y moluscos. Es posible que ya esté provocando que algunos arrecifes se disuelvan permanentemente.

Anteriormente, los científicos intentaron retroceder el tiempo , disminuyendo la acidez de un pequeño parche del arrecife de la Gran Barrera del sur cerca de One Tree Island y mejorando la calcificación de los corales. En el nuevo estudio, los investigadores regresaron al mismo lugar y adelantaron el reloj, burbujeando CO2 a través de un parche de arrecife para aumentar la acidez. Esto redujo la cantidad de carbonato de calcio que el agua podía retener a los niveles que esperamos ver a mediados de siglo.

El resultado fue una disminución del 34 por ciento en la calcificación en toda la comunidad de arrecifes de coral: se reduce la capacidad del agua para retener carbonato de calcio y se construyen menos arrecifes.

En el experimento, los científicos liberaron una columna de agua de mar enriquecida con CO2 junto con un marcador de tinte sobre un pequeño trozo de la Gran Barrera de Coral.

En particular, esta es una disminución mucho mayor en la calcificación de lo que han encontrado la mayoría de los estudios de laboratorio, pero esos estudios tienden a centrarse en especies individuales. Como dijo a Earther la autora principal Rebecca Albright, de la Academia de Ciencias de California, que "sería comparable a [estudiar] un par de especies de árboles [para] decir que esto es lo que hará una selva tropical".

Una razón de la respuesta de campo más dramática puede tener que ver con las algas coralinas crustosas. Se cree que estas algas, que actúan como una especie de pegamento en el arrecife pero no están presentes en muchos estudios de laboratorio, son especialmente sensibles a la acidificación.

Los resultados no son representativos de todos los arrecifes de la Tierra y no necesariamente pueden decirnos cómo responderán los arrecifes a la acidez a largo plazo (el experimento solo duró aproximadamente un mes). Cobb calificó el artículo como “un logro asombroso en en términos de mostrarnos lo que podemos hacer con estos laboratorios naturales ", al tiempo que enfatiza que los números específicos del estudio" probablemente no deberían extrapolarse ".

“Creo que nos encantaría replicar esto en tantos escenarios oceanográficos diversos como sea posible”, dijo.

Por ahora, los resultados del estudio sirven para recordarnos que los arrecifes de hoy están preparados para prosperar en condiciones químicas muy específicas. También hay cero ambigüedad en cuanto a por qué los océanos se están volviendo más ácidos, o cómo abordarlo.

Como Mark Eakin, coordinador del programa Coral Reef Watch de la NOAA le dijo a Earther, "No se resuelve eso a menos que se resuelva el problema del CO2".

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