La Junta Asesora Científica de la EPA, llena de cómplices de la industria, dice que la investigación sobre la contaminación del aire es 'no confiable'

Un estudio publicado la semana pasada en la revista médica BMJ puso de manifiesto el impacto mortal de la contaminación por ozono. Los investigadores encontraron que las ciudades afectadas por esta contaminación sufrieron 6.000 muertes adicionales cada año. Salvar esas vidas requiere regulaciones que limiten los precursores emitidos por los tubos de escape y las fuentes industriales, dijeron los investigadores. Es parte de un creciente cuerpo de evidencia que muestra la necesidad de reducir el ozono y otros tipos de contaminación para proteger la salud de las personas.

Sin embargo, los asesores de aire limpio seleccionados por la Agencia de Protección Ambiental (EPA), ven las cosas de manera un poco diferente. En una reunión la semana pasada, el Comité Asesor Científico de Aire Limpio (CASAC) terminó una revisión truncada de la ciencia más reciente sobre la contaminación por ozono con una mayoría de los miembros recomendando que no había justificación para endurecer los estándares federales (un miembro, el neumólogo Mark Frampton de la Universidad de Rochester, disintió). En el proceso, el jefe del comité, ex consultor de empresas tabacaleras y petroleras, arrojó dudas sobre los numerosos estudios que muestran los riesgos que presenta el ozono.

Eso se produjo solo dos meses después de que la mayoría del mismo panel le dijera a la EPA que otro estándar de aire limpio para el material particulado, las diminutas partículas de hollín más pequeñas que el diámetro de un cabello humano que pueden alojarse en los pulmones y entrar al torrente sanguíneo, deberían permanecer como es.

La Ley de Aire Limpio ordena a la EPA que revise los estándares de salud federales para lo que se conoce como "contaminantes criterio" cada cinco años. Como parte de ese proceso, CASAC revisa una colección de más de mil páginas de estudios reunidos por el personal de la EPA, evaluando el estado de la ciencia, luego emite una recomendación sobre los límites de contaminación que protegerían la salud pública dentro de un "margen adecuado de seguridad".

Antes de la administración Trump, CASAC estaba compuesta en gran parte por epidemiólogos, neumólogos y otros expertos en salud, junto con reguladores o representantes de la industria. Pero una regla de la administración Trump que prohibía a los científicos que habían recibido subvenciones de la EPA participar en paneles asesores modificó su composición (un juez federal anuló esa política la semana pasada). CASAC ahora tiene un solo miembro que es un científico independiente, en comparación con cuatro que trabajan en organismos reguladores.

Más allá de reorganizar su membresía, la administración Trump también acortó el proceso CASAC típicamente largo para cumplir con una fecha límite para resolver la revisión del ozono para fines de 2020, y disolvió los paneles de expertos auxiliares que generalmente ofrecen experiencia. En su lugar, la EPA reunió a un grupo de consultores que, según demostró una investigación de Greenwire, tenían vínculos con la industria o carecían de credenciales de expertos.

Bajo la Ley de Aire Limpio, la ciencia es escritura y las recomendaciones de CASAC guían el juicio de la EPA sobre la política de aire limpio. Ahora, a los defensores de la salud pública les preocupa que una revisión dirigida por funcionarios que simpatizan con las preocupaciones de la industria pueda significar estándares de salud menos protectores para los contaminantes que, según la Asociación Estadounidense del Pulmón , afectan a un tercio de los estadounidenses, y alivio para las industrias que de otro modo tendrían que reducir las emisiones a un alto nivel. costo.  

"Es realmente alarmante como científico ver evidencia cada vez más sólida sobre los efectos adversos para la salud de estos dos contaminantes", dijo a Earther Vijay Limaye, miembro de ciencias de la salud del Centro de Ciencias del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales y ex científico de la EPA. Añadió que parecía ser "un intento de socavar y confundir los problemas causales que francamente se han resuelto en el mundo de la ciencia".

CASAC está presidido por Louis Anthony "Tony" Cox Jr., analista de riesgos y experto en causalidad, la ciencia que atribuye una causa a un efecto minimizando las variables de confusión. Ha sido consultor de grupos de la industria como el Instituto Americano del Petróleo y la firma tabacalera Philip Morris, a menudo utilizando su experiencia para desafiar la ciencia que apoya las regulaciones de la industria.

Es un enfoque que lleva a su trabajo en la cima de CASAC. Durante la revisión del ozono de la semana pasada, Cox cuestionó repetidamente si había evidencia convincente de que reducir la contaminación del aire a ciertos niveles explicaba los beneficios para la salud, o si estaban en juego otros factores como los ingresos o la geografía. Por ejemplo, Cox señaló un estudio de 2018 publicado en la revista Earth and Space Science , que aplicó un análisis causal a los datos de contaminación. Encontró que la mortalidad estaba asociada con niveles más altos de contaminación, pero también con la geografía, la edad y otras variables. Eso, dijo, mostró la dificultad de establecer una "asociación directa" entre una menor contaminación y los beneficios para la salud.

En general, dijo, el compendio de estudios de la EPA era "bastante delgado" y "no confiable", en desafío directo al abrumador consenso científico de décadas de investigación sobre la contaminación.

Los expertos dicen que es cierto que los estudios no pueden vincular un porcentaje exacto de muertes o problemas de salud con la contaminación del aire, pero el campo está lleno de evidencia convincente de un vínculo. Limaye señaló un estudio del New England Journal of Medicine de 2017 que utilizó registros de Medicare para mostrar que los aumentos tanto en materia particulada como en ozono se asociaron con aumentos en la mortalidad. El estudio no relaciona todas las muertes, ni ninguna, con los aumentos de la contaminación, pero el grupo de 61 millones de pacientes ofrece cierta certeza de que sí, hay un vínculo.

La otra regulación de alto perfil de la EPA que se presentará este año se refiere al material particulado u hollín. Una vez más, ha surgido un creciente cuerpo de evidencia que muestra efectos negativos para la salud incluso en niveles minúsculos de exposición a material particulado; una amplia revisión de salud publicada el año pasado encontró que este tipo de contaminación puede afectar todos los órganos del cuerpo. Preocupados porque la EPA carecía de experiencia para analizar el volumen de estudios que habían surgido sobre partículas, los miembros del panel de expertos disuelto que habrían aconsejado a CASAC reunido este otoño en Virginia para realizar su propia revisión independiente con el apoyo de la Unión de Científicos Preocupados ( UCS).

¿Su conclusión ? Dado que los estándares de material particulado se establecieron en 2012, los nuevos estudios presentaron "evidencia científica clara y convincente" de daño en o por debajo de esos límites, y mantener el estándar actual "no es científicamente justificable".

Incluso una evaluación preliminar de la EPA recomendó un nivel más bajo para proteger la salud pública. Aún así, CASAC emitió una decisión dividida con una mayoría que optó por el estándar actual, después de una revisión irritable que un miembro dijo que era “tan disfuncional” debido a la falta de experiencia epidemiológica.

Los defensores también dicen que Trump CASAC no hizo lo suficiente para centrar una atención especial en poblaciones sensibles, como niños, ancianos o trabajadores al aire libre. Las recomendaciones del panel solo mencionaron brevemente a esos grupos y los miembros dijeron que la falta de estudios controlados sobre esos grupos dificultaba saber exactamente qué daño enfrentan (los estudios controlados que exponen a los pacientes a niveles específicos de contaminación no se realizan en poblaciones sensibles por razones éticas ). Estaba muy lejos del CASAC de la era de Obama, que discutía explícitamente si los estándares debían ser más estrictos para esos grupos.

“Nos están privando de la conversación que debería estar ocurriendo”, dijo a Earther Gretchen Goldman, directora de investigación del Centro para la Ciencia y la Democracia de UCS. “Este es un contaminante que afecta a más de un tercio de la población, por lo que realmente importa dónde establecemos el estándar. Y no tuvimos una conversación sobre todas las cuestiones de política que deberían afectar esa decisión ".

Las recomendaciones se presentarán formalmente a la EPA pronto, y se espera una decisión regulatoria para fin de año. Los grupos de salud pública, que se opusieron a los estándares de ozono de 2015 establecidos bajo Obama por ser demasiado laxos según el consejo de CASAC, temen que la recomendación de CASAC cimente los estándares sin cambios y podría dejarlos sin base legal para revocarlos.

Es emblemático de una amplia campaña de la administración para limitar el papel de la ciencia en la regulación. . La agencia también está considerando una regla que requeriría que los estudios de salud revelen todos los datos en bruto para ser utilizados en la toma de decisiones, lo que limitaría el alcance de los estudios considerados. Otros retrocesos en la EPA y en otros lugares también han mostrado poca consideración por la ciencia.

Limaye dijo que todo se suma a un proceso de revisión que está "totalmente corrupto" y preparado para preparar el escenario para regulaciones más ligeras que dejarán a millones de estadounidenses respirando aire insalubre.

"Se puede ver este desarrollo, un intento transparente de distraer a todos del conocimiento de sentido común", dijo. "De alguna manera genera incertidumbre en un lugar donde cada vez hay menos".

Jason Plautz es un escritor que vive en Denver, Colorado.

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