La investigación arroja dudas sobre las galaxias elípticas como cunas de vida inteligente

Galaxia elíptica NGC 3610.

Vivimos dentro de una galaxia espiral, pero una escuela de pensamiento sugiere que es más probable que las galaxias elípticas de forma ovalada alberguen civilizaciones inteligentes. Un nuevo artículo intenta revocar esta suposición aplicando una técnica filosófica clásica utilizada por los científicos durante siglos.

Una nueva investigación publicada en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society cuestiona el potencial de sustento de la vida de las grandes galaxias elípticas. El artículo, escrito por el astrofísico Daniel Whitmire de la Universidad de Arkansas, intenta revocar un artículo de 2015 que afirmaba que las galaxias elípticas tienen 10,000 veces más probabilidades de albergar vida inteligente.

Las galaxias tienen tres configuraciones principales: espirales (como nuestro hogar, la Vía Láctea) , elípticas e irregulares. Las galaxias elípticas aparecen como manchas anodinas, que contienen entre millones y billones de estrellas.

El artículo de 2015, dirigido por la astrónoma de la Universidad de Groningen Pratika Dayal, afirmó que las elípticas grandes son más habitables que las espirales debido a una mayor población de estrellas y muchas menos calamidades celestes, como explosiones de supernovas. El documento también argumentó que las elípticas grandes tienden a tener más "metales" que las espirales, es decir, más cosas que no están hechas de hidrógeno y helio, lo cual es bueno para la vida.

Whitmire aplica dos líneas de pensamiento en su intento de revertir este hallazgo, una científica y otra filosófica.

En términos de la ciencia, Whitmire dice que las galaxias elípticas fueron bañadas por radiación durante sus años de formación, cuando eran mucho más pequeñas, como resultado de cuásares, supernovas y otros peligros. Esto sirvió efectivamente para esterilizar las elípticas a una edad muy temprana, atrofiando para siempre su potencial habitable, según el nuevo artículo .

“Whitmire sugiere que los planetas habrían sido esterilizados cuando las elípticas eran más jóvenes —demasiadas supernovas, núcleos galácticos activos que irradian todo— o los abundantes 'metales' crean más planetas gigantes gaseosos, y cuando migran hacia adentro durante la formación de un sistema solar, acabar con los planetas terrestres ”, dijo Anders Sandberg, investigador del Future of Humanity Institute de la Universidad de Oxford que no participó en el nuevo estudio, el viejo Gizmodo.

Whitmire elaboró en un comunicado de prensa:

Así que ese es el argumento científico, pero Whitmire también usó el Principio de Mediocridad para reforzar su caso. Este principio se aplica a menudo cuando los datos son escasos y normalmente cuando existe un único punto de datos. Básicamente, pide a los científicos que asuman que somos típicos y no extraordinarios en el esquema más amplio de las cosas. En otras palabras, nunca debemos asumir que somos valores atípicos en ausencia de otros marcos de referencia.

Al aplicar el principio de mediocridad a este caso, Whitmore está diciendo que nosotros, como miembros de una galaxia espiral, no deberíamos esperar encontrarnos en una galaxia espiral, dada la probabilidad aparente de que las elípticas sean 10,000 veces más habitables que las espirales.

"Cuando tienes un solo punto de datos, el Principio de Mediocridad es lo mejor que puedes hacer", dijo Whitmire a Gizmodo. "Cuando se ha probado posteriormente, generalmente ha sido correcto", dijo, y agregó que la suposición contraria de que somos de alguna manera atípicos es "altamente inverosímil".

A Sandberg no le encantó el nuevo estudio. Para que esta teoría funcione, dijo, los eventos de esterilización de extinción masiva en elípticas jóvenes deben ser tan devastadores que acaben con el potencial habitable de un planeta para siempre.

“Eso parece ser una tarea bastante difícil, y me cuesta imaginar un entorno tan efectivo para la esterilización”, le dijo a Gizmodo. “Lo mismo ocurre con la migración del planeta gaseoso. Claro, podría haber muchos más planetas gaseosos, pero ¿tantos que menos de una Tierra de cada 10,000 escapa? A lo que añadió: “Este tipo de argumentos [es decir, el principio de mediocridad] son ​​difíciles de poner en práctica correctamente y casi siempre son superados por cualquier tipo de datos. Así que necesitamos obtener más datos ".

La opinión personal de Sandberg es que no "confía" en los hallazgos del artículo de Dayal de 2015, es decir, en la estimación de tantos planetas habitables en las elípticas.

"Se basa en una extrapolación bastante especulativa de la metalicidad de las galaxias al número de planetas terrestres; hay tantas cosas que pueden salir mal allí que creo que aquí es donde está el problema", dijo Sandberg a Gizmodo. "Si esa estimación no es correcta, entonces no necesitamos invocar entornos mortales".

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