¿La EPA de Biden se encargará de la quema de madera?

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2020-12-24 05:20.
Pellets de madera para quemar en una planta de biomasa.

La semana pasada, el presidente electo Joe Biden nominó a Michael Regan, quien ahora dirige el Departamento de Calidad Ambiental (DEQ) de Carolina del Norte, para dirigir la Agencia de Protección Ambiental. Uno de los principales problemas con los que se enfrentó en Carolina del Norte también podría ser prominente en la EPA, ya que la administración Biden intenta reducir las emisiones de carbono : quemar madera para obtener energía, lo que podría conducir al desastre climático si no se regula adecuadamente.

El historial de Regan en DEQ ha recibido elogios de los legisladores y activistas por crear la primera Junta de Justicia y Equidad Ambiental de su agencia en 2018, así como por ayudar a ganar acuerdos para limpiar PFAS y la contaminación por cenizas de carbón. Pero en biomasa, es más mixto.

La industria ha promocionado la quema de pellets de madera para obtener energía como una forma de reducir las emisiones. Los árboles plantados para reemplazar a los talados para obtener pellets de madera, en teoría, absorben dióxido de carbono, lo que hace que el proceso sea neutro en carbono. Pero la investigación muestra que la quema de madera para obtener energía es altamente contaminante y puede emitir más carbono que el carbón. El sureste es el corazón del centro de la industria en EE. UU.

Mientras Regan dirigía DEQ, el estado se convirtió en el mayor exportador mundial de combustible de biomasa, debido principalmente a un solo productor de pellets de madera, Enviva Energy. El departamento aprobó  todos los  permisos que la industria solicitó bajo su supervisión. Enviva ha ubicado plantas de pellets de madera cerca de los vecindarios de mayoría indígena, negra y latinx en el nivel oriental de bajos ingresos del estado.

“Estas son comunidades que ya tienen tantos desafíos con respecto a la contaminación que afecta la salud”, dijo Donna Chavis, activista senior de combustibles fósiles del grupo de defensa Amigos de la Tierra y Anciano de la Tribu Lumbee de Carolina del Norte. “Por ejemplo, donde se supone que irá la nueva planta, ya hay más de 100 sitios contaminantes ... ubicados en el área cercana, y hay un historial de contaminación del agua y el aire, por lo que la gente tiene altas tasas de enfermedades respiratorias. "

El año pasado, otro desarrollador, Active Energy, propuso construir otra planta de pellets de madera en la ciudad mayoritariamente indígena y negra de Lumberton. Active Energy ha jugado sucio con las regulaciones ambientales en Carolina del Norte, recibiendo una demanda del Southern Environmental Law Center por comenzar la construcción de su proyecto Lumberton antes incluso de solicitar un permiso de agua requerido, y descargar ilegalmente aguas residuales contaminadas en el río Lumber. Además de los problemas de los detalles del litigio, la compañía también afirmó que sus estimaciones de emisiones se basaron en pruebas de chimeneas de instalaciones de Enviva comparables, y el DEQ no hizo un seguimiento para solicitar los resultados de las pruebas de la propia empresa para verificar sus informes. Chavis dijo que el departamento debería haberlo hecho, especialmente porque tiene la autoridad para revocar permisos si encuentra que las solicitudes de permisos contienen información inexacta. En cambio, DEQ emitió un permiso aéreo en agosto .

“Podrían haber sido más agresivos”, dijo.

Pero aunque la agencia podría haber hecho más, las opciones de Regan para sofocar los impactos de la producción de pellets de madera fueron severamente limitadas por la legislatura estatal. La ley de Carolina del Norte solo requiere que las plantas de combustible de biomasa obtengan permisos de calidad de aire y agua para su construcción. La industria está exenta de los estándares de la Ley de Protección Ambiental del Estado de Carolina del Norte, que limitan las emisiones de otras fuentes contaminantes en las comunidades de primera línea en función de los impactos acumulativos de otras industrias.

“Los requisitos para las instalaciones de pellets de madera son muy técnicos, y si cumplen con los estándares legales de calidad del aire y del agua, bueno, no tienes mucha capacidad como regulador en Carolina del Norte para no emitir esos permisos”, Derb Carter, director de el Centro de Derecho Ambiental del Sur de Carolina del Norte, dijo. “Hay poco lugar para negarse a emitirlos en base a problemas con la justicia ambiental”.

Los desarrolladores también han afirmado que solo producen sus pellets a partir de desechos de madera o piezas de madera que no se utilizan para otros fines, como el aserrín de los aserraderos, lo que hace que parezca que su proceso es sostenible desde una perspectiva de conservación. En realidad, se ha sorprendido a Enviva comprando árboles recién cortados. Pero el 90% de los bosques en Carolina del Norte se encuentran en tierras de propiedad privada no reguladas, por lo que el DEQ puede hacer poco para proteger los árboles del sector .

Regan asintió con la cabeza hacia el aire libre en su presentación como la elección de Biden para dirigir la EPA, diciendo: "Desarrollé un profundo amor y respeto por el aire libre y nuestros recursos naturales". A nivel federal, su capacidad para regular la industria de la biomasa y proteger el mundo natural será mucho más amplia. La EPA de Trump dictaminó en 2018 que los pellets de madera se consideran una forma de energía neutra en carbono. Pero la puerta está abierta para que la EPA de Biden revoque esa regla, y la ciencia estaría de su lado.

La EPA podría eliminar la quema de madera de su lista de fuentes de combustible neutrales en carbono, desincentivando a los estados a otorgar contratos a las instalaciones de pellets de madera. También podría cortar el acceso de la industria a los subsidios federales y los créditos fiscales reservados para fuentes renovables y presionar a los estados para que no incluyan la biomasa en sus Estándares de cartera renovable, que dictan qué fuentes de energía se consideran sostenibles, una medida que el DEQ de Regan ya logró , pero la mayoría de los otros estados con las políticas no lo han hecho.

Es una decisión de alto riesgo. Continuar incluyendo la biomasa en la categoría de energía sostenible podría encerrar a Estados Unidos en años de uso de energía contaminante. Aunque la industria de la biomasa justifica sus emisiones de carbono al señalar las capacidades regenerativas de los árboles, en realidad, los estudios muestran que las deudas de carbono de los proyectos de biomasa pueden tardar más de 90 años en amortizarse. Eso significa que podríamos seguir utilizando una fuente de energía que calienta el planeta mientras destruimos los bosques, que son una de nuestras fuentes más esenciales de secuestro de carbono, en un momento en que debemos eliminar rápidamente la contaminación por gases de efecto invernadero y conservar los árboles.

“Los científicos nos dicen que tenemos un plazo muy corto para reducir las emisiones de carbono, como una década”, dijo Carter. "Así que desde esa perspectiva, esto no tiene ningún sentido".

Scott Quaranda, director de comunicaciones de la organización sin fines de lucro de protección forestal North Carolina Dogwood Alliance, dijo que también espera que la EPA de Regan trabaje con los estados para comprar más tierras y ponerlas bajo control público.

“Si hacen eso, especialmente en los estados del sur donde gran parte de la silvicultura es de propiedad privada, entonces los reguladores tendrán mucha más capacidad para protegerla”, dijo.

Además, la EPA podría ampliar las regulaciones de contaminación para cubrir las instalaciones de biomasa, obligándolas a cumplir con estándares más estrictos de calidad del aire y el agua y, por lo tanto, dificultando la obtención de permisos y la construcción en primer lugar.

Moverse para proteger los bosques, especialmente los que están llenos de árboles viejos y los que se encuentran en los humedales , que han sido diezmados por los productores de pellets de madera en Carolina del Norte, también es un medio de adaptación y mitigación del cambio climático. Carolina del Norte, por ejemplo, ha sufrido miles de millones de dólares en daños por las inundaciones causadas por el huracán en los últimos años. Si los bosques que una vez rodearon los ríos de la zona no hubieran sido talados, es posible que le hubiera ido mejor. La EPA podría realizar más investigaciones para ilustrar la importancia de estas funciones y trabajar con el Departamento del Interior y el Departamento de Agricultura para desarrollar políticas que las preserven de las motosierras de la industria de la biomasa.

"Realmente estaré mirando para ver si la EPA está lista para ensuciarse con los bosques, porque se está tratando de inventar máquinas locas para succionar el carbono de la atmósfera", dijo Quaranda, refiriéndose a los movimientos para desarrollar la captura de carbono y tecnología de almacenamiento. "Pero los árboles hacen eso de forma natural, por lo que la EPA realmente podría estar estudiando cómo podemos expandir nuestras reservas de carbono en todo el paisaje protegiéndolos".

En los próximos años, Carter, del Southern Environmental Law Center, espera que el gobierno federal se enfrente a una presión masiva de la industria de la biomasa para regularla lo más libremente posible. Eso es especialmente cierto porque en la actualidad, gran parte del combustible de madera producido en los EE. UU., Incluida en Carolina del Norte, se exporta a la Unión Europea, que actualmente está revisando su designación de biomasa como fuente de energía limpia.

“Si la UE deja de comprar tantos pellets de madera, la industria buscará un nuevo mercado”, dijo. "Por lo tanto, es posible que estén buscando que Estados Unidos se una para comprar más combustible".

Chavis se opuso a la nominación de Regan para encabezar la EPA, pero tiene la esperanza de que no sea vulnerable a estos intentos.

“En cuanto a la comunidad de justicia ambiental en Carolina del Norte, sí, hay decepción, pero mantenemos la esperanza”, dijo.

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