La enfermedad parece estar cambiando el canto de este raro pájaro hawaiano

Macho Hawaiʻi ʻamakihi en un árbol mamane. Foto cortesía de Bettina Arrigoni

Hawaiʻi ʻamakihi son sobrevivientes. Las diminutas aves del bosque de color amarillo verdoso han resistido una avalancha de desafíos en los últimos siglos, desde depredadores introducidos por humanos y enfermedades hasta la pérdida de hábitat. Sin embargo, una nueva investigación sugiere que la resistencia del 'amakihi puede tener un precio. Los cantos de los pájaros parecen haber cambiado en las áreas sometidas a la mayor agitación, el legado de una dramática disminución de la población y aislamiento.

El canto de un pájaro cantor puede ser un factor importante que influya en la trayectoria evolutiva de la especie. Debido a que las canciones a menudo están tan involucradas en delinear territorios y cortejar a los compañeros, cualquier variación en una canción tiene el potencial de dividir una población de pájaros cantores en múltiples "culturas" de canciones. Cuando estas culturas dejan de aparearse entre sí, esto convierte una población de aves entremezcladas en varias, posiblemente dando lugar a nuevas especies a largo plazo. Pero no es solo el caso de que los cambios en el canto de un pájaro pueden moldear la especie, los cambios en la vida de las aves también pueden moldear sus cantos.

El Hawaiʻi ʻamakihi ( Chlorodrepanis virens ) brinda una oportunidad única para los científicos interesados ​​en cómo las canciones pueden volverse distintas localmente, dada la tensa historia de las aves. El ʻamakihi es un trepador de miel hawaiano, un grupo de aves que solo se encuentran en las islas hawaianas. La mayoría de los trepadores de miel están ahora extintos o en peligro, devastados por la introducción humana de depredadores exóticos en las islas, la pérdida de hábitat y el flagelo de la malaria aviar.

La malaria, introducida en las islas en el siglo XIX a través de los mosquitos, fue, y sigue siendo, una plaga para los trepadores de miel, que casi destruye las poblaciones de todas partes, pero en las elevaciones más altas demasiado frescas para que los mosquitos pasen el rato. Hawaiʻi ʻamakihi, que se encuentra solo en la Isla Grande de Hawaiʻi y partes de Maui, ha sobrevivido a esta amenaza, pero las poblaciones en recuperación de aves de menor altitud perduran en un paisaje forestal fragmentado, en poblaciones aisladas descendientes de un puñado de sobrevivientes resistentes a la malaria.

ʻAmakihi en Maui. Foto cortesía de James Brennan Molokai

Ahora, una nueva investigación publicada en la revista Ecology and Evolution sostiene que los ʻamakihi que se elevan entre los escombros lo hacen con canciones que difieren de sus hermanos más arriba en las montañas.

Investigadores de la Universidad de Hawaiʻi, Hilo grabó canciones de machos ʻamakihi en cinco poblaciones forestales diferentes y desconectadas de la Isla Grande. Las ubicaciones variaron en altura (y por lo tanto, el riesgo de malaria) y en qué plantas estaban alrededor. Luego categorizaron la estructura de las canciones agrupándolas según el patrón alterno de notas altas y bajas. Una vez que las canciones individuales pudieron asignarse a un tipo de estructura de canción, el equipo podría comparar cómo las canciones diferían entre poblaciones y hábitats.

Descubrieron que las canciones variaban más según la elevación que la distancia geográfica entre las poblaciones. Los machos en los extremos opuestos de la isla entre sí podían cantar canciones más parecidas que las que cantan los pájaros cuesta arriba. También hubo poca influencia del tipo de hábitat en las diferencias de canciones. Esto sugiere que la elevación, un indicador de la exposición a la malaria, ha preparado en gran medida el escenario para estas diferencias en las canciones. A medida que crecieron pequeños focos de ʻamakihi resistentes a la malaria después de la matanza en elevaciones bajas, es probable que se encontraran aislados física y culturalmente de otros enclaves, lo que provocó que las aves de baja elevación desarrollaran su propio "acento", uno que muestra menos complejidad musical que el cantado por el aves de mayor altitud.

No se sabe cómo estas diferencias influirán en la evolución futura de los ʻamakihi, o si se evaporarán en caso de que las poblaciones de alta y baja elevación vuelvan a unirse. Pero este descubrimiento ilustra una de las muchas formas en que los seres humanos están modificando indirectamente, aunque fundamentalmente, las poblaciones de animales salvajes al perturbar sus ecosistemas. Estos pajaritos son mucho más afortunados que los muchos trepadores de miel que han desaparecido de las islas, pero está claro que el impacto de los desastres provocados por el hombre permanecerá con ellos durante generaciones.

Jake Buehler es un escritor de ciencia del área de Seattle que adora lo extraño, salvaje y anónimo del Árbol de la Vida: sígalo en Twitter o en su blog .

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