La crisis en un embalse de aguas residuales de Florida muestra los riesgos de nuestra débil infraestructura

Una vista de drone del embalse de Piney Point.

El sábado, el gobernador de Florida, Ron DeSantis, declaró el estado de emergencia por temor a que un estanque de aguas residuales con fugas en el condado de Manatee pudiera colapsar inminentemente, provocando una "situación de inundación catastrófica real". Las autoridades han ordenado a más de 300 hogares evacuar el área, advirtiendo que el desastre que se avecina podría desencadenar una pared de agua de 20 pies (6,1 metros) en el área cercana.

El agua está llena de contaminantes como fósforo y nitrógeno que podrían causar estragos en Tampa Bay y el área. La emergencia en Piney Point es indicativa de los riesgos en otros reservorios industriales en todo el país. Eso es particularmente cierto ya que la crisis climática crea condiciones que podrían conducir a infracciones y desbordamientos.

Los problemas comenzaron el 25 de marzo en Piney Point, cuando los propietarios de la instalación, HRK Holdings, notaron por primera vez una fuga en el depósito, según documentos revisados ​​por el Sarasota Tribune . Para el 2 de abril, una orden de evacuación se amplió a todos los que viven dentro de 1 milla (1,6 kilómetros) de la instalación, que contiene 306 millones de galones de desechos. Esa noche, los equipos de emergencia intentaron tapar la brecha con rocas y otros materiales, pero no tuvieron éxito. En una conferencia de prensa el domingo , el gobernador DeSantis dijo que las cuadrillas, con la ayuda de la Guardia Nacional de Florida, están bombeando agua del estanque a un ritmo de 33 millones de galones por día.

Al ritmo que los trabajadores están bombeando el depósito, se necesitarán de 10 a 12 días para vaciarlo. Pero mientras trabajan, podrían estar contribuyendo a otro desastre ambiental. Las aguas residuales se están expulsando actualmente a la Bahía de Tampa, un ecosistema que alberga una variedad de vida silvestre, incluidas 200 especies de peces y ricas poblaciones de anidación de aves acuáticas. La contaminación amenaza con crear peligrosas proliferaciones de algas que podrían poner en riesgo estos ecosistemas.

El secretario de la Agencia del Departamento de Protección Ambiental de Florida, Noah Valenstein, dijo a los periodistas locales que los reguladores ambientales monitorearán la calidad del agua de la bahía a lo largo del tiempo, pero en este momento, proteger estos ecosistemas no es la máxima prioridad.

“La amenaza inminente es la salud pública”, dijo. "" Podemos cuidar los nutrientes en el medio ambiente ... La bahía es resistente ".

La instalación tiene una larga historia de problemas ambientales que comenzó cuando se creó en 1966 y continúa hasta el presente. Según el Tampa Bay Times , los registros ambientales estatales muestran que durante el año pasado, el personal de HRK Holdings observó numerosas grietas que podrían desencadenar una gran fuga en el revestimiento de plástico del depósito de aguas residuales, incluidos los últimos meses de julio, octubre y diciembre.

HRK Holdings no respondió a la solicitud de comentarios de Earther. Uno de los dos números de teléfono de su sitio web está fuera de servicio; el buzón de voz del otro está lleno.

“El fiasco de Piney Point fue completamente evitable”, escribió Glenn Compton, presidente de la organización de defensa ambiental ManaSota-88 del condado de Manatee, en un correo electrónico.

En 2006, HRK Holdings adquirió la instalación. El Departamento de Protección Ambiental acababa de terminar de instalar el revestimiento de plástico de la instalación y de eliminar cientos de millones de aguas residuales, pero HRK, con el permiso de las autoridades ambientales estatales, acordó aceptar aguas residuales adicionales de un proyecto de dragado cercano y almacenarlas en el estanque de aguas residuales. En 2011, el mismo depósito que actualmente tiene una fuga se abrió debido al aumento de la presión de un fuerte aguacero, derramando millones de galones de agua contaminada.

Sin embargo, el daño de la industria del fosfato va mucho más allá de Piney Point. En 2004, una instalación en Riverview, Florida filtró y derramó millones de galones de agua contaminada en la Bahía de Tampa. En 2016, se abrió un sumidero en otra instalación de desechos de fosfato, enviando 215 millones de galones de aguas residuales a las vías fluviales. En 2019, una pila de fosfoyeso (básicamente una gran pila de cosas) en la parroquia de St. James, Louisiana, amenazó con romperse , lo que provocó una evacuación. En 2004, una pila de gyp en Riverview, Florida se rompió , derramando millones de galones de agua contaminada en la Bahía de Tampa.

Esto último sucedió durante el huracán Frances, cuando las olas generadas por la tormenta perforaron el dique que protegía el embalse. La crisis climática está contribuyendo a tormentas más fuertes, así como al aumento del nivel del mar, que podría afectar los muros de contención cerca del mar. Además, las fuertes lluvias podrían socavar aún más la infraestructura clave. Hemos visto eso en los últimos años desde el colapso de la presa de Michigan el año pasado hasta los riesgos que las fuertes lluvias del huracán Florence representaron para los corrales de engorda y los estanques de cenizas de carbón en las Carolinas en 2018.

Sin una acción urgente para hacer frente a las aguas residuales tóxicas, otros sitios que contienen yeso fosforado podrían tener fugas en el futuro. Sin embargo, la solución más persistente que están considerando los comisionados del condado de Manatee es construir un pozo de agua profunda en el sitio para inyectar el agua contaminada. Pero Compton y otros ambientalistas se oponen a esto ya que los estudios muestran que podría ser peligroso . Los académicos y funcionarios locales también están investigando formas de neutralizar las aguas residuales y solicitan más fondos estatales para hacerlo.

En febrero, docenas de grupos de defensa de la conservación, el medio ambiente y la salud pública solicitaron a la Agencia de Protección Ambiental federal que mejorara la supervisión federal de estos desechos radiactivos y los contenga, trate y elimine de manera segura. Mientras tanto, las comunidades de Florida se preparan para lo peor.

"Parece que este se está convirtiendo en el capítulo de 'horror' de una larga y terrible historia de la extracción de fosfato en Florida y más allá", dijo Justin Bloom, fundador y miembro de la junta de la organización ambiental local Suncoast Waterkeeper, en un comunicado. "Esperamos que la contaminación no sea tan mala como tememos, pero nos estamos preparando para un daño significativo en Tampa Bay y las comunidades que dependen de este preciado recurso".

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Soy un romántico desesperado y creo en la maravilla Hay una maravilla en la púrpura del atardecer cayendo Colores deslumbrantes embellecen el espectáculo de la puesta del sol Para hacer heno mientras brilla Hay una maravilla en cada gota de lluvia, En cada tormenta eléctrica En el sereno del silencio En un enjambre de Nubes grumosas Amar es fácil cuando crees en su maravilla Eres una de las maravillas asombrosas que creo Por eso, amarte es fácil Ahora que te vas volando Por favor, llévate todos los encantos No dejes tu polvo mágico conmigo Tengo que dejar de creer en tu maravilla.

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