La Agencia Espacial de China revela lo que aprendió de la sonda de radar profundo del lado lejano de la Luna

El lado lejano lunar, con flechas apuntando al lugar de aterrizaje de Chang'e 4.

El 3 de enero de 2019, la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA) logró una primicia humana: colocó con éxito un módulo de aterrizaje en el lado opuesto de la Luna. Hoy, el equipo está revelando nuevos conocimientos sobre lo que encontraron debajo de la superficie lunar.

El equipo de Chang'e 4 ha publicado el primer estudio de radar de penetración terrestre del lado lejano de la Luna en un nuevo artículo . La sonda detectó material poroso y granular salpicado de cantos rodados debajo de la superficie, un tipo de roca diferente al que se encuentra en el lado cercano de la Luna y probablemente el resultado de material dragado por un gran impacto.

“Ha habido estudios de geofísica durante las misiones Apolo, pero no con tal resolución”, dijo a Gizmodo Elena Pettinelli, una de las autoras correspondientes del artículo con sede en la Università degli studi Roma Tre en Italia.

La CNSA lanzó por primera vez el satélite de retransmisión Queqiao en 2018 al punto Lagrange L2, un punto estable en relación con la Tierra y el Sol, para poder comunicarse con el módulo de aterrizaje. El módulo de aterrizaje Chang'e 4 y su rover Yutu-2 lo siguieron, convirtiéndose con éxito en la primera misión en aterrizar en el lado lejano de la Luna, terminando en el cráter Von Kármán. Los experimentos han estado tomando datos desde entonces, y el nuevo lanzamiento de hoy proviene del radar de penetración lunar del rover, o experimento LPR.

El LPR funciona de forma muy parecida a un radar aéreo, explicó Pettinelli. Una antena transmisora ​​dispara ondas electromagnéticas como una breve ráfaga de energía hacia el suelo. Las ondas viajan hasta encontrar un límite, una diferencia en las propiedades geológicas de la roca, luego algunas rebotan y regresan al radar receptor, mientras que otras continúan descendiendo antes de reflejarse en el siguiente límite. El estudio, publicado en Science Advances, representa un análisis de los dos primeros días lunares (un día lunar dura aproximadamente un mes terrestre).

Estos resultados representan una penetración mucho más profunda en la superficie lunar que las misiones anteriores, según el documento. El radar reveló una capa de material homogéneo a 12 metros de profundidad con rocas esporádicas; luego, de 12 a 24 metros, una capa de rocas distribuidas en su mayoría uniformemente alrededor de 0,2 a 1 metro de diámetro; y luego una capa de cantos rodados mezclados con material más fino. A más de 24 metros de profundidad, había menos rocas en las regiones, y las más grandes estaban más cerca de la superficie, así como regiones transparentes para el radar, lo que sugiere que estaban formadas principalmente por partículas de tierra de grano fino.

En conjunto, las imágenes de radar implican que los investigadores están observando depósitos de eyección: rocas que se asentaron en la superficie después de varios impactos de asteroides, mezcladas con granos finos que se acumulan con el tiempo. No es posible rastrear qué rocas pertenecen a qué impactos o qué cráteres, y el radar no pudo penetrar hasta el fondo del regolito. Aún así, los investigadores escriben: "Este trabajo muestra que el uso extensivo del LPR podría mejorar en gran medida nuestra comprensión de la historia del impacto lunar y el vulcanismo y podría arrojar nueva luz sobre la comprensión de la evolución geológica del lado lejano de la Luna".

Estas imágenes de radar son mucho más profundas que las tomadas por la misión Chang'e 3 en el lado lunar cercano, dijo Pettinelli. Las propiedades de la roca en el lado cercano dificultaron la penetración de la señal del radar.

Bradley  Thomson, profesor asociado de investigación en el Departamento de Ciencias de la Tierra y Planetarias de la Universidad de Tennessee que revisó el artículo, pensó que los resultados eran convincentes y emocionantes, dado el desafío de operar experimentos en el lado opuesto de la Luna. Señaló que el LPR proporciona una manera fácil de acceder al subsuelo lunar, pero tiene sus inconvenientes.

"Se pueden detectar rocas o interfaces enterradas, pero no siempre está claro cuáles son esas capas, por ejemplo, capas de eyección de cráteres de impacto, capas de flujo de lava, etc. Aquí parece que las capas están relacionadas con procesos de impacto, no con capas volcánicas". Dijo Thomson.

Hay mucho más trabajo por hacer. El rover Yutu-2 opera en dos rangos de frecuencia, alta y baja. Este artículo solo cuenta los datos de alta frecuencia; los datos de baja frecuencia representan un desafío de procesamiento, ya que el propio cuerpo del rover puede confundir la señal del radar. “Podemos profundizar mucho más si encontramos una manera de procesar los datos y cancelar el ruido y la interferencia del rover en la señal de la antena”, dijo Pettinelli.

Pero por ahora, el equipo ha demostrado que su sistema de radar está funcionando y que servirá como una herramienta útil para ayudar a descubrir la historia de los impactos en el lado opuesto de la Luna.

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