Katherine G. Johnson, la revolucionaria matemática de la NASA que aparece en Figuras ocultas, ha muerto a los 101 años

Katherine G. Johnson, la matemática de la NASA que jugó un papel clave para ayudar a Estados Unidos a ganar la carrera espacial y cuya historia apareció en la película Hidden Figures de 2016 , murió el lunes. Tenía 101 años.

Desde el momento en que aprendió a contar, Johnson se enamoró de los números. “Conté todo. Conté los escalones del camino, los escalones hasta la iglesia, la cantidad de platos y cubiertos que lavé… cualquier cosa que se pudiera contar, lo hice ” , dijo . La pasión insaciable de Johnson la llevaría mucho más allá de las escuelas segregadas de su infancia en West Virginia y hasta los pasillos de la NASA, donde se convertiría en una de las primeras pioneras de las mujeres y los afroamericanos en el programa espacial.

Nacida el 26 de agosto de 1918 en White Sulphur Springs, Virginia Occidental, de Joshua y Joylette Coleman, Katherine Coleman Goble Johnson era una niña excepcionalmente dotada. Alentada por el consejo de su padre de que ella "no era mejor que nadie, y nadie es mejor que tú", Johnson se destacó en la escuela, tan rápido que de hecho superó el plan de estudios de su ciudad y completó el octavo grado con solo 10 años. antiguo. En ese momento, White Sulphur Springs no tenía una escuela secundaria para estudiantes afroamericanos, pero debido al extraordinario intelecto de Johnson, su familia se mudó a 120 millas de distancia en Institute, W.Va., donde asistió a la escuela secundaria en el campus de Estado de Virginia Occidental.

La experiencia cambió la vida de Johnson. "Obtuviste la mejor educación que podría haber en ese momento [en el Instituto]", dijo Johnson en la película Rise Up West Virginia . “Conocías a todo el mundo. Era una escuela secundaria pequeña y era agradable estar allí, pero todos te conocían. Todos en la escuela secundaria conocían a todos en la universidad y era como estar en casa ".

Después de que Johnson completó la escuela secundaria a los 14 años, se matriculó en West Virginia State College, donde se inspiró para continuar su riguroso estudio de las matemáticas, gracias a su mentor William W. Schieffelin Claytor, quien la animó a seguir sus pasos. “Muchos profesores te dicen que serías bueno en esto o aquello, pero no siempre te ayudan con esa carrera”, dijo Johnson sobre Claytor, quien fue la tercera persona negra en obtener un doctorado. en matemáticas. "El profesor Claytor se aseguró de que estuviera preparado para ser un matemático investigador".

En 1937, cuando solo tenía 18 años, Johnson se graduó summa cum laude del estado de Virginia Occidental con títulos en matemáticas y francés. Un año más tarde, dejó su trabajo de maestra en una escuela pública negra para convertirse en una de las tres estudiantes afroamericanas (y la única mujer negra) en integrar la escuela de posgrado en la Universidad de West Virginia en Morgantown. Aunque fue elegida por el presidente de la institución, John W. Davis, Johnson se fue antes de completar sus estudios de posgrado para formar una familia con su esposo, James Francis Goble. La pareja llegaría a tener tres hijas, pero Johnson nunca abandonó su pasión por las matemáticas.

Más de una década después de dejar la escuela de posgrado para concentrarse en su familia, Johnson se enteró de una oportunidad que cambiaría el curso de su vida. Una amiga de la familia les dijo a ella y a su esposo, que en ese momento eran maestros de escuelas públicas, que el Comité Asesor Nacional de Aeronáutica estaba contratando mujeres afroamericanas para convertirse en " computadoras humanas " y trabajar en su Departamento de Orientación y Navegación. Johnson aplicó, pero la NACA ya había ocupado el puesto. Sin embargo, nunca dispuesta a darse por vencida, solicitó nuevamente al año siguiente y fue contratada. Johnson comenzó a trabajar en NACA, un precursor de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA), en 1953.

En NACA, y luego en la NASA, Johnson completó cálculos complejos y analizó datos de pruebas de vuelo y aviones derribados. En 1956, poco después de comenzar su carrera, su esposo James murió de cáncer. Sin embargo, el desgarrador revés no descarriló la carrera de Johnson. Al año siguiente, proporcionó cálculos matemáticos para " Notas sobre tecnología espacial " (pdf), una colección de conferencias de ingenieros de la NASA en la División de Investigación de Vuelo y la División de Investigación de Aeronaves sin Piloto. Debido a esto, fue llamada a formar parte del Grupo de Trabajo Espacial.

En 1960, Johnson hizo historia como coautor del informe “ Determinación del ángulo acimutal en el quemado para colocar un satélite sobre una posición terrestre seleccionada ” (pdf). El proyecto incluyó cálculos que especificaron la posición de aterrizaje de una nave espacial, y marcó la primera vez que una mujer en la División de Investigación de Vuelo fue incluida como autora de un informe de investigación. Un año después, Johnson completó los cálculos de la trayectoria para la misión Freedom 7 de 1961 , la primera vez que Estados Unidos puso a un hombre en el espacio. En 1962, Johnson fue llamado a completar cálculos complejos que rastrearían la trayectoria de vuelo orbital desde el despegue hasta el aterrizaje para la misión Friendship 7 de John Glenn. Aunque la NASA había construido una red masiva de computadoras IBM para ejecutar los cálculos, Glenn pidió a los funcionarios de la NASA que "consiguieran que la niña" verificara los números antes de despegar. Johnson recordó que el famoso astronauta dijo: "Si ella dice que son buenos, entonces estoy listo para comenzar". La misión fue un éxito gracias al trabajo diligente de Johnson.

A pesar de su impacto en el programa espacial de Estados Unidos, el trabajo de Johnson pasó en gran medida desapercibido para el público en general hasta el libro de Margot Lee Shetterly de 2016, Figuras ocultas: el sueño americano y la historia no contada de las matemáticas de las mujeres negras que ayudaron a ganar la carrera espacial , que se convirtió en la premiada película, Hidden Figures . La aclamada actriz Taraji P. Henson interpretó a Johnson en la película y rindió homenaje a la matemática pionera y a sus compañeras de la NASA Mary Jackson y Dorothy Vaughn durante varios entregas de premios .

"Recuerdo haber recibido este guión y estar muy molesto, porque sentí como si me hubieran robado un sueño", dijo Henson en los premios MTV 2017. “Y se convirtió en mi misión, y la misión de todos los que participaron en esta película, disipar ese mito para que otra niña no creciera pensando que su mente no era capaz de comprender las matemáticas y las ciencias. Si no fuera por estas mujeres, no estaríamos en el espacio ".

Después de más de tres décadas en la sede del Centro de Investigación Langley de la NASA en Hampton, Virginia, Johnson se retiró en 1986, dejando una larga historia de éxito a su paso. Durante su tiempo allí, fue autora o coautora de 26 informes, trabajó en el transbordador espacial y el satélite de recursos de la Tierra, y realizó cálculos para el programa Apolo, que llevó al primer aterrizaje estadounidense en la luna. Aunque tuvo que superar una gran adversidad para alcanzar sus metas, a Johnson le encantó su tiempo en la NASA. "Encontré lo que estaba buscando en Langley", dijo . “Esto fue lo que hizo un matemático investigador. Fui a trabajar todos los días durante 33 años feliz. Nunca me levanté y dije: 'No quiero ir a trabajar' ”. En 2017, la NASA dedicó una nueva instalación de investigación de vanguardia en Langley a nombre de Johnson.

En 2015, el presidente Barack Obama otorgó el más alto honor civil a Johnson America, la Medalla Presidencial de la Libertad, y señaló : “Katherine fue una pionera que rompió las barreras de raza y género, mostrando a generaciones de jóvenes que todos pueden sobresalir en matemáticas y ciencias, y alcanzar las estrellas."

En un discurso anterior, el presidente Obama explicó : "Las mujeres negras han sido parte de todos los grandes movimientos en la historia de Estados Unidos, incluso si no siempre se les dio una voz".

Al otorgarle el más alto honor civil de la nación, se aseguró de que el legado y los logros de Johnson nunca más pasen desapercibidos .

Britni Danielle es una escritora y editora de Los Ángeles que cubre con frecuencia las intersecciones de raza, género y cultura pop. Síguela en Twitter .

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