El plan para convertir la cárcel más notoria de Nueva York en un centro de energía renovable es lo que parece la justicia

La gente camina por la parada de autobús en Queensboro Plaza un sábado antes de la orden de refugio en el lugar covid-19 de la ciudad de Nueva York. Están esperando el autobús Q100, que sirve como el único medio de transporte público con una ruta directa a Rikers Island, la ubicación del complejo carcelario más grande de la ciudad de Nueva York. Cercas de contención de metal cubiertas con grandes hileras de alambre de púas separan la isla de 413 acres del East River, y albergan a aproximadamente 7,000 personas que esperan juicio, a menudo sin poder pagar la fianza.

Como han descrito muchos informes de prensa y expertos, las cárceles de Rikers están plagadas de violencia y condiciones insalubres , por lo que la ciudad planea cerrar las instalaciones tentativamente en 2026. En octubre de 2019, el Ayuntamiento de la ciudad de Nueva York aprobó un plan de cierre de $ 8 mil millones el complejo carcelario y reemplazarlo con cuatro cárceles más pequeñas. Cuando el consejo aprobó el presupuesto de la ciudad 2020-2021 en el verano de 2020, estableció un plan para retrasar el cronograma de financiamiento de las cárceles por un año fiscal. Los fondos de capital ahora se programarán hasta 2027, en lugar de 2026.

Lo que sucederá en Rikers Island después del cierre del complejo carcelario es objeto de un intenso debate, amplificado a raíz de las protestas a nivel nacional contra la brutalidad policial, las prácticas policiales racistas y el sistema penitenciario en los EE. UU. Una idea propuso la posibilidad de una justicia racial reparadora que se centra en la certeza de que las personas más marginadas sufren la peor contaminación.

En enero de 2019, el concejal Costa Constantinides, cuyo distrito incluye a Rikers, presentó una de las visiones más ambiciosas de la isla durante su discurso sobre el estado del distrito: un proyecto de ley llamado Ley de Renovables Rikers que crearía un centro de sostenibilidad en el sitio. de la antigua prisión. Constantinides se asoció con Rebecca Bratspies, la directora fundadora del Centro para la Reforma Ambiental Urbana de la Facultad de Derecho de CUNY, para diseñar una propuesta centrada en la justicia racial.

"Rikers es particularmente adecuado para la generación de energía sostenible porque entonces podría ser parte de un proceso de justicia ambiental reparadora", dijo Bratspies a Earther. "Podemos utilizar la generación de energía renovable para eliminar la infraestructura contaminante que se impuso a algunas de las comunidades más pobres de la ciudad, que también son las más afectadas por el encarcelamiento de Rikers".

Bratspies dijo que el proyecto de ley es un proceso de reparación porque el prejuicio racial contribuye a las altas tasas de arrestos y la pobreza en las comunidades predominantemente negras y marrones. Los negros están encarcelados a una tasa aproximadamente cinco veces mayor que los blancos en las cárceles estatales, según un informe de 2016 de Sentencing Project . Los negros también son arrestados con mayor frecuencia por delitos menores. Según la oficina del fiscal de distrito de Brooklyn , del 17 de marzo al 4 de mayo de este año, la policía arrestó a 40 personas por violaciones de distanciamiento social en Brooklyn, y 35 de las personas eran negras. Esta es también una tendencia que se ha mostrado a lo largo de la historia. Según la Drug Policy Alliance , la guerra contra las drogas, que comenzó en 1971, "ha producido resultados profundamente desiguales entre los grupos raciales" en términos de arrestos, que "se manifestaron a través de la discriminación racial por parte de las fuerzas del orden". Esto afectó desproporcionadamente a los negros.

Este sesgo racial crea un ciclo en el que las comunidades más pobres de la ciudad de Nueva York tienen las tasas más altas de arrestos. Muchos de los arrestados no pueden pagar la fianza y deben esperar el juicio de Rikers, lo que los aleja del trabajo y afianza la pobreza. Estas mismas comunidades también son las más afectadas por la contaminación del aire de las plantas de energía que suministran electricidad a toda la ciudad, pero están ubicadas de manera desproporcionada en vecindarios de bajos ingresos, según un informe de 2017 que inspiró tanto a Constantinides como a Bratspies.

Después de presentar el proyecto de ley durante su estado del distrito, Constantinides puso oficialmente en marcha las ruedas legislativas en junio de 2019, en una reunión bimensual donde los miembros del consejo comparten o votan sobre la nueva legislación. El consejo asignó el proyecto de ley al Departamento de Protección Ambiental para su revisión.

Renewable Rikers tiene como objetivo utilizar la isla para la generación de energía y la gestión de residuos, lo que permite a la ciudad cerrar plantas en los distritos exteriores. El proyecto de ley describe tres pasos para que esto suceda. Primero, transfiera la jurisdicción de Rikers del Departamento de Correcciones al Departamento de Protección Ambiental. En segundo lugar, mida cuánta energía se puede generar en la isla. En tercer lugar, determine si se podría construir una nueva planta de tratamiento de aguas residuales en la isla. Para Constantinides, la segunda sección es el núcleo del proyecto de ley.

En enero de 2020, hubo una audiencia sobre la conversión de Rikers en un centro energético, pero el destino de la isla aún no se ha determinado. Sin embargo, ahora hay más urgencia después de una oleada de protestas contra la violencia policial , el estado carcelario y la disparidad racial en los resultados de salud del covid-19 (y el vínculo con la contaminación del aire ). Estas crisis superpuestas refuerzan las declaraciones de Constantinides, Bratspies y muchos defensores de cambiar la disparidad racial en todas sus formas, incluida la ambiental. El plan Renewable Rikers representa un movimiento hacia la justicia ambiental reparadora .

En 2016, la ex presidenta del Concejo Municipal Melissa Mark-Viverito formó una comisión independiente de abogados e investigadores para imaginar un mundo sin la cárcel de Rikers. El juez principal del estado de Nueva York, Jonathan Lippman, presidió la comisión y HR&A Advisors, una empresa de planificación urbana, realizó una investigación. El informe resultante, denominado Informe Lippman , propuso varios usos alternativos para Rikers, incluida su transformación en un centro de energía renovable.

“Nuestro concepto incluía un campo solar de 115 acres y una mayor cantidad de paneles solares en la azotea”, dijo a Earther Brett Collazzi, asesor principal de HR&A. "Juntas, esas fuentes podrían generar aproximadamente 93 megavatios de electricidad, suficiente para abastecer a 23.000 hogares".

"Creo que es absolutamente factible instalar paneles solares y otra infraestructura verde en la isla", dijo a Earther Tyler Nims, director ejecutivo de la Comisión Independiente de Justicia Criminal y Reforma del Encarcelamiento de la Ciudad de Nueva York, quien también investigó para el Informe Lippman. "Ese es probablemente el uso más factible en cuanto al análisis que hicimos".

Aunque ocho miembros del Concejo Municipal dijeron que apoyan firmemente la Ley de Renovables Rikers, su aprobación sigue siendo incierta. No se ha determinado la viabilidad de construir infraestructura de energía renovable en la isla. Vasilis Fthenakis no está involucrado con la Ley de Renovables Rikers, pero ha trabajado en proyectos solares. El científico de la Universidad de Columbia dijo que Rikers probablemente tiene suficiente superficie para soportar la infraestructura solar, pero que podría no haber suficiente luz. La ciudad de Nueva York suele estar nublada y los días se acortan a medida que termina el verano. Fthenakis dijo que una combinación de energía solar y eólica podría ser una mejor opción.

"Tienes más energía eólica hacia la noche cuando tienes menos energía solar", dijo Fthenakis a Earther. "Entonces, en realidad se complementan".

Para Bratspies, el Informe Lippman planteó una de las primeras oportunidades realistas para librar a las comunidades pobres de plantas de energía en picos, que solo entran en servicio cuando la ciudad necesita energía máxima, durante, digamos, días calurosos cuando los acondicionadores de aire están en pleno uso. Según la Liga de Votantes de la Conservación de Nueva York, las plantas en su punto máximo emiten 30 veces más óxido de nitrógeno, una forma de contaminación tóxica del aire, que una planta de energía modernizada a gas natural y están menos reguladas por la ciudad.

Las plantas están en el Bronx y Queens, que ya experimentan altas tasas de contaminación. Mott Haven, un vecindario predominantemente del Bronx Negro, se conoce como “Callejón del Asma” debido a la alta prevalencia de asma relacionada con la contaminación. La tasa de asma del municipio entre los niños es del 15,5% en comparación con el 9,2% de los niños de la ciudad en general, según un estudio realizado por Karen Warman del Centro Médico Montefiore. En el Bronx, el 43,6% de la población es negra, el 56,4% de la población es latina y el 27,9% de la población vive en la pobreza, según la Oficina del Censo de EE. UU. Es de esperar que el plan de Constantinides y Bratspies para construir una infraestructura energética más segura para el medio ambiente en Rikers Island después del cierre del complejo carcelario cierre o disminuya el uso de las plantas que rodean el Bronx, Queens y vecindarios predominantemente negros con crecientes crisis de salud.

La conciencia de que las mismas poblaciones de personas experimentan un daño ambiental desproporcionado, como la contaminación, y las crisis de salud, el racismo y el encarcelamiento resultantes no es nueva. En 1982, Benjamin Chavis, director ejecutivo de la Comisión de Justicia Racial de la Iglesia Unida de Cristo, dijo, “el racismo ambiental es discriminación racial en la formulación de políticas ambientales, la aplicación de regulaciones y leyes, la focalización deliberada de comunidades de color por tóxicos instalaciones de residuos, la sanción oficial de la presencia potencialmente mortal de venenos y contaminantes en nuestras comunidades ”.

Las conexiones entre contaminación, raza y encarcelamiento que Bratspies, Constantinides y sus colegas están tratando de abordar con Renewable Rikers son familiares para muchos expertos. La Ley "suena alineada, creo, con lo que escucho de personas que se están organizando en el movimiento abolicionista", dijo Nadia Owusu, directora asociada de Living Cities para el aprendizaje y la equidad. “Para mí, parece que se trata de reconocer el daño pasado y el impacto ambiental, y el envenenamiento que se ha hecho a las comunidades de color. Como en Flint, donde todavía no hay agua potable ".

Owusu es una planificadora urbana que se enfoca en viviendas asequibles, pero sus intereses personales la llevaron a aprender sobre Rikers Island y la justicia penal en la ciudad de Nueva York.

“Sabes, soy negro y tengo hermanos que han experimentado ese tipo de acoso policial”, dijo Owusu. "Especialmente con el tipo de trabajo que hago, comencé a sentir cierta urgencia por comprender mejor".

El verano comenzó con protestas generalizadas por el asesinato de George Floyd y las muchas vidas negras que se llevaron la policía. Los manifestantes han presentado una lista de demandas, incluidas llamadas para desfinanciar a la policía y la justicia ambiental .

Mychal Johnson cofundó South Bronx Unite, una coalición de organizaciones y activistas que solicitan y proponen soluciones al problema de la contaminación en el sur del Bronx, donde se encuentra Mott Haven. No se refería específicamente al plan Renewable Rikers, pero explicó que hay otros factores que contribuyen a la contaminación en Mott Haven, como las emisiones de los automóviles y que las soluciones de planificación urbana más complejas más allá del simple cierre de las plantas son necesarias para un cambio duradero. Si bien el plan Renewable Rikers puede ser un primer paso, es necesaria una acción continua.

“Es una injusticia ambiental, y creo que la gente lo sabe en toda la ciudad”, dijo Johnson a Earther, refiriéndose a la contaminación en el sur del Bronx.

En Rikers Island, los visitantes caminan bajo un letrero que dice en mayúsculas, "a través de estos portales ... pase a los oficiales más atrevidos del mundo" hasta el control de seguridad principal. El letrero sigue en pie, ahora en contraste con las discusiones cada vez más frecuentes sobre la desigualdad racial, la brutalidad policial, la naturaleza restrictiva de la fianza y las condiciones dentro de Rikers. Bratspies dijo que la reinvención de la isla como un centro de energía renovable es un pequeño paso hacia la justicia ambiental reparadora.

“Lo que realmente me interesa son las implicaciones sociales de la ciencia, cómo afecta la vida de las personas, particularmente el aire que la gente respira y el agua que bebe”, dijo. Y el hecho, dijo, de que no todo el mundo respira el mismo aire o bebe la misma agua. Un hecho que muchos de los que viven a la sombra de Rikers, y las comunidades marginadas de todo el mundo, ya lo sabían.

Jean Lee es reportera y escritora en Brooklyn. Ella es una estudiante de maestría en la Escuela de Periodismo de Columbia.

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