El fósil de 'bestia loca' descubierto en Madagascar revela un extraño mamífero del Cretácico

Reconstrucción de Adalatheruim hui.

Un increíble esqueleto desenterrado en Madagascar hace más de 20 años finalmente se ha estudiado en detalle. Los huesos bien conservados   revelan una "bestia loca" que no se parecía a ningún mamífero de la actualidad.

La criatura pertenece a un nuevo género y especie llamada Adalatherium hui . I ts género nombre se traduce a “bestia loca, ” mientras que su especie nombre honra investigador Yaoming Hu que ayudaron a analizar el fósil , pero falleció en 2008 . El espécimen representa un grupo poco conocido de mamíferos llamados gondwanatherianos, pero este individuo tenía muchas características aparentemente únicas. Los investigadores creen que la singularidad proviene de las especies que evolucionan de forma aislada en la isla de Madagascar durante al menos 20 millones de años.

"Este es un espécimen absolutamente excepcional", dijo a Gizmodo en un correo electrónico la autora del estudio Simone Hoffmann, profesora asistente en el departamento de anatomía del Instituto de Tecnología de Nueva York. “Es realmente una vez- in- a- tiempo la vida hallazgo. Los especímenes de esta calidad y conservación son extremadamente raros, en particular del hemisferio sur ".

Los científicos descubrieron este espécimen en 1999 como parte de un trabajo de campo en Madagascar que arrojó muchos otros fósiles de aspecto extraño, como un dinosaurio con los dientes apuntando hacia afuera. Hoffmann se unió al equipo en 2013 para estudiar el esqueleto de su tesis doctoral. Los científicos anunciaron hoy sus hallazgos con un artículo publicado en Nature y planean publicar pronto un informe aún más detallado .

Esqueleto de fundición montado de A. hui.

A. Hui era un miembro de la familia poco conocida Gondwanatherian de los mamíferos, pero era mucho más grande que la otra Gondwanatherians conocido, en alrededor del tamaño de una zarigüeya de Virginia. Si bien las reconstrucciones lo hicieron parecer un tejón con un hocico con bigotes, muchas de sus características eran diferentes a las conocidas en otras criaturas . Tenía un cráneo lleno de agujeros, que probablemente dejaba espacio para muchos nervios y vasos sanguíneos que conducían a su nariz. Sus dientes que re forma diferente que los de cualquier otro mamífero, y yo t tenía más vértebras que sus contemporáneos. Su postura era igualmente extraña: sostenía sus extremidades delanteras hacia abajo como cualquier otro mamífero moderno, pero sus extremidades traseras extendidas hacia afuera como las de un caimán .

Este no es el único mamífero conocido del período Cretácico, pero es el más antiguo encontrado en el hemisferio sur, que en general tiene una escasez de especímenes de mamíferos prehistóricos. Jin Meng, el revisor del artículo y curador a cargo de Fossil Mammals en el Museo Americano de Historia Natural, le dijo a Gizmodo que esto se debe a que menos paleontólogos han realizado expediciones en el hemisferio sur, hay menos paisajes que preservan fósiles en el sur y quizás la fauna que existió durante el tiempo fue menos diversa en el hemisferio sur que en el hemisferio norte.

Científicos dirigidos por Krause llevan un esqueleto de A. hui envuelto en yeso

¿Cómo es que A. hui se volvió tan raro? Su evolución en una isla probablemente tuvo algo que ver con eso. Madagascar se separó de otras masas de tierra hace unos 88 millones de años, por lo que cualquier animal que se encontraba en la isla evolucionó de forma aislada. La controvertida "regla de la isla" postula que el aislamiento en las islas hace que las especies más pequeñas crezcan más (por falta de depredadores), que las especies más grandes se hagan más pequeñas (por falta de recursos) y que todas las especies desarrollen características extrañas, explicó Hoffmann. Hay muchos ejemplos de este tipo en islas de todo el mundo en la actualidad, pero pocos ejemplos de mamíferos antiguos.

A. hui parece ser un candidato principal para un mamífero antiguo que muestra rasgos similares a las de una isla, dado su tamaño y características extrañas . Sin embargo, este es solo un espécimen, y se necesitarán más análisis de los fósiles de islas antiguas para ver si el dominio de las islas estaba influyendo en la evolución de la antigua Madagascar. Además, el linaje de esta criatura murió con los dinosaurios, por lo que los mamíferos de Madagascar de hoy evolucionaron a partir de algún otro evento que los trajo a la isla; tal vez viajaron en balsas de vegetación flotante, dijo el autor principal del estudio, David Krause, del Museo de la Naturaleza de Denver y Science dijo durante una llamada de prensa.

Ahora que los científicos han presentado esta criatura al público, es hora de aprender más sobre ella. 

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