El disminuido futuro de ESPN se ha convertido en su presente

Crédito de la foto: Damian Dovarganes / AP

ESPN despidió ayer a docenas de reporteros, escritores, analistas, cabezas parlantes y gente detrás de escena. Si los nombres eran sorprendentes —algunas de estas personas habían trabajado en ESPN durante décadas y algunas eran prácticamente sinónimo de la red—, los despidos en sí mismos no lo fueron. Llevan meses viniendo , y realmente llevan años viniendo .

ESPN ha estado haciendo recortes relativamente invisibles durante mucho tiempo. Cientos de personas detrás de escena, esenciales para el funcionamiento de ESPN pero invisibles y desconocidas para los espectadores, fueron despedidas en octubre de 2015 . Miles de juegos en vivo transmitidos por ESPN y sus redes hermanas, quizás la mayoría de ellos, ahora se transmiten de forma remota , con tan poco personal como sea necesario en el sitio. Era solo cuestión de tiempo antes de que el hacha cayera sobre los empleados públicos, incluso si la cantidad de dinero que esto ahorra es relativamente trivial .

Las causas de los despidos son claras. A medida que la base de suscriptores de ESPN y la tarifa que esos suscriptores pagaban mensualmente, crecieron a fines de la década de 2010 y principios de la década de 2010, Bristol gastó flagrantemente. Crearon Longhorn y SEC Networks, construyeron un nuevo estudio enorme de SportsCenter , contrataron a cientos de escritores para cubrir equipos específicos y, lo más importante, gastaron miles de millones de dólares en derechos deportivos en vivo. Hicieron grandes apuestas. Hicieron apuestas equivocadas.

Justo cuando la tinta se secó en un acuerdo de $ 15,2 mil millones para transmitir la NFL , los suscriptores comenzaron a huir de la televisión por cable en masa, no por algo que el líder mundial haya hecho mal, sino por cambios seculares en la forma en que funciona la transmisión y el video. Los teléfonos, Twitter y YouTube comenzaron a entregar instantáneamente momentos destacados y juegos completos a los fanáticos, obviando la necesidad de que cualquiera pudiera ver SportsCenter , o cualquier otro programa de noticias, ponerse al día con lo que sucedió en los deportes o incluso, en algunos casos, ver en vivo juegos. Los ingresos por publicidad terrestre nunca migraron en línea, y los ingresos que se encontraron allí fueron consumidos en gran medida por Facebook y Google, dejando poco para pagar a los nuevos reporteros de ESPN.com.

ESPN sigue siendo tremendamente rentable: el ingreso operativo de las redes de medios de Disney (de las cuales ESPN desempeña el papel más importante) fue de $ 1.36 mil millones en el cuarto trimestre de 2016, pero es menos rentable de lo que solía ser, y se proyecta que lo será mucho menos en el futuro. Con sus últimos recortes, ESPN no solo está tratando de contener la hemorragia y / o que los inversores lo vean como un intento de hacerlo: también están exponiendo cómo se verá la red en los próximos cinco años y más allá.

La última vez que ESPN cambió de manera tan abrupta y consciente de sí misma, fue con todo incluido en programas de gritos. First Take y SportsNation se colocaron al frente y al centro, y en menor grado también lo fueron el PTI de mayor nivel , Around the Horn y Highly Questionable , anclando el bloque de la tarde. Fox Sports 1 ha imitado esta estrategia y la ha llevado a su conclusión lógica, con poco efecto en sus calificaciones anémicas.

Durante los últimos 18 meses, ESPN ha modificado la fórmula. Mientras mantienen las ofertas de programas de gritos en su lugar, de hecho, incluso una Primera Toma disminuida todavía financia una gran cantidad de periodismo menos rentable, están reestructurando programas de noticias más tradicionales en torno a las habilidades y la personalidad específicas de los presentadores. No es de extrañar que los memorandos de ESPN que anunciaban los despidos usaran repetidamente la palabra "personalidad".

Scott Van Pelt presenta el SportsCenter de medianoche , donde se enfrenta a la cámara y habla directamente con el espectador, y presenta segmentos que reflejan sus intereses personales, como los juegos de azar. El SportsCenter de las 6 pm fue rebautizado como "The Six" cuando Jemele Hill y Michael Smith se hicieron cargo en febrero; es un intercambio de opiniones con segmentos que el dúo hizo popular por primera vez en His & Hers . No ha habido ningún anuncio, pero todas las señales apuntan a que Mike Greenberg dejará a Mike & Mike para albergar una especie de SportsCenter milquetoast y un híbrido de Mike & Mike por las mañanas. Y a principios de este mes, Michelle Beadle fue ascendido bruscamente a tiempo completo NBA Cuenta atrás anfitrión , mientras que Sage Steele-locutor competente que no se conecta así con los espectadores-fue degradado.

No está claro qué tan exitosa es o será esta estrategia, pero ciertamente no ha empeorado las cosas. Las calificaciones para el SportsCenter de  medianoche aumentan año tras año , mientras que las calificaciones para el nuevo SportsCenter de las 6 pm están en línea con la disminución general de calificaciones de ESPN.

El mismo día que ESPN anunció cambios en NBA Countdown , también lanzó nuevas pautas de "Asuntos políticos y sociales". Las pautas anteriores de la compañía equivalían, en efecto, a meterse los dedos en los oídos y fingir que las redes sociales no existían, no permitir que los empleados comentaran sobre política. Por supuesto, dejando de lado la imposibilidad de definir lo que constituye "editorialización política", decenas de empleados de ESPN participaron en ella a diario, y frente a la imposibilidad de disciplinar a las personas por violar una política estúpida, ESPN la dejó en su mayor parte, castigando ocasionalmente a los empleados por decir cosas tan estúpidas que no podían ser ignoradas.

Las nuevas pautas tienen mucho más sentido. Dicen que “los comentarios relacionados con temas políticos o sociales, candidatos o titulares de cargos son apropiados en las plataformas de ESPN”, lo cual es obvio y ha sido cierto desde el principio. La diferencia es que ahora está permitido formalmente.

Si bien las pautas no permiten explícitamente todos los comentarios políticos, sí dicen que "los comentarios relacionados con temas políticos o sociales, candidatos o titulares de cargos públicos son apropiados", asumiendo que están "relacionados con un tema actual que afecta los deportes". Teniendo en cuenta que básicamente todos los temas políticos afectan a los deportes, ¿quieres hablar sobre la prohibición musulmana? ¡Aquí hay algunos tweets de atletas al respecto! No será difícil para los ESPNers encontrar la manera de hablar sobre lo que quieran hablar.

Finalmente, las pautas dicen que ESPN debe "ofrecer equilibrio o reconocer puntos de vista opuestos, según se justifique". Lo garantizado es clave, aquí; Otra forma de decirlo sería que la política oficial de ESPN es que sus empleados no tienen que realizar el tipo de periodismo de "tengo que escuchar a ambos lados" que requiere obtener una opinión contraria para equilibrar una visión heliocéntrica, que los pone en peligro Puntos de venta estadounidenses.

Los últimos meses de ESPN, entonces, tienen cierta lógica interna. Al menos cinco presentadores de SportsCenter de la mañana y del mediodía fueron despedidos, por ejemplo, porque la narración de memoria de los aspectos más destacados no es tan valiosa como antes. Hubo algunas tendencias claras en los despidos: ESPN está restando importancia a la cobertura regional en general y la cobertura de hockey y béisbol específicamente. Sus antiguas ambiciones de ser la página de deportes locales de todas las ciudades importantes del país han sido abandonadas. Mientras tanto, las “personalidades” que no fueron despedidas tienen mayor libertad para expresar su política y, bueno, sus personalidades.

Una máxima de ESPN es que las cuatro letras son más grandes que cualquier individuo. Esta es una lección que Bill Simmons aprendió de la manera más difícil y que Dan Le Batard siempre se toma en serio. Michael Smith y Jemele Hill no son nombres conocidos que trascienden la audiencia que construyeron en His & Hers , por ejemplo, pero por Dios, ESPN pronto los hará.

Estos despidos fueron precedidos por un período en el que varios grandes nombres de ESPN —Skip Bayless, Colin Cowherd, Mike Tirico, Jason Whitlock, Bill Simmons, Chris Broussard, Brent Musberger, Keith Olbermann, Curt Schilling— también abandonaron la nave nodriza. Algunos fueron despedidos, algunos tenían contratos que se les permitió expirar, algunos se perdieron después de las guerras de ofertas, pero todos se fueron. En conjunto, estas salidas enfatizaron que ESPN cree que aún puede crear estrellas por pura fuerza de voluntad, y que estas nuevas estrellas serán diferentes a las antiguas.

Mira a quién ESPN le está pasando la red. Si toma a Van Pelt, Smith, Hill, Greenberg, Beadle, Dan LeBatard y Bomani Jones y Pablo Torre (que probablemente tengan un programa próximo ) como, en general, representando al nuevo elenco principal de la cadena, ESPN se ve menos blanco y menos masculino. todos los días, una tendencia que sin duda continuará. Y, en términos generales, estas personas son liberales.

Este último es un punto que muchos de los críticos más tontos de la red han señalado como una razón para el declive de ESPN, e incluso lo han impuesto como una especie de cargo. Es cierto, por supuesto, aunque no necesariamente por las razones por las que quienes lo hacen pensar que lo es. El ex editor público del New York Times , Daniel Okrent, tituló una vez una columna "¿Es el New York Times un periódico liberal?" Y respondió la pregunta en la primera línea: "Por supuesto que lo es". Más tarde lamentaría su ligereza, pero el argumento básico era sólido: el punto de vista del Times era (y es) urbano, nororiental y educado, y los miembros de esos grupos generalmente se inclinan hacia los liberales.

Lo mismo ocurre en general con los ESPNers más destacados y talentosos, y si la cadena va a crear programas en torno a sus personalidades, eso debe ser al menos reconocido, si no aceptado. Si ESPN quiere que Bomani Jones, una auténtica superestrella, sea Bomani Jones, deben sentirse cómodos con él dando rienda suelta a sus opiniones en la televisión y en Twitter. Disney no está ordenando tomas para zurdos; estarían encantados si Jones pudiera conectarse con las audiencias de la misma manera mientras ofrece tomas conservadoras, pero no sería Bomani Jones si lo hiciera. Permitir que sus mejores talentos sean ellos mismos es una estrategia que tiene sentido para ESPN. También está templado por el conservadurismo inherente a ser, todavía, no solo la operación de medios más poderosa en su esfera (si no abiertamente) en el planeta, sino parte de una corporación aún más vasta que funciona de acuerdo con los dictados de una industria capitalista.

Los despidos de ayer fueron el último paso que ESPN pudo tomar antes de que las cosas se pongan excepcionalmente sombrías. Grim cerraría la fallida Red Longhorn , cancelaría la Red ACC planeada y cerraría ESPNU (que fue muy afectada) y ESPN Classic. Excepcionalmente sombrío sería renegociar los contratos de transmisión con las ligas, salir anticipadamente de los contratos de transmisión o vender partes de los contratos de transmisión a otras cadenas.

Si ESPN está tratando de recortar costos significativamente, las cosas se pondrán feas, porque recortar los salarios de los escritores en línea no lo va a hacer. Entonces, la pregunta fundamental es cuánto tiempo ESPN, o Disney, o los accionistas de Disney, pueden contentarse con la disminución de las ganancias, y en qué punto admiten que superar agresivamente a los competidores por derechos en vivo en la cima de lo que en ese momento era claramente una burbuja era un error. Si lo hacen, el efecto en cadena para las ligas que dependen de su dinero para pagar salarios y financiar operaciones será inmenso.

Todavía no están allí, lo que en parte es la razón por la que es tan desconcertante que ESPN se lobotomizó ayer. No había una buena razón financiera para despedir a Jayson Stark, Ethan Sherwood Strauss o Melissa Isaacson, que quizás sea el punto: Disney le está haciendo saber a ESPN que ya no tiene rienda suelta, mientras tranquiliza a los inversores preocupados de que jura lealtad a las ganancias. sobre todo.

Sin embargo, los problemas más profundos persisten y son ineludibles. Por ahora, las transmisiones en vivo son intocables, mientras que todo lo demás está sujeto a una estricta contabilidad. Es por eso que ayer vio a 100 personas sin trabajo y el reconocimiento de un cambio fundamental en la programación. ESPN espera y ora para que medidas a corto plazo como estas hagan que la red llegue al punto en que pueda salir de sus cargas fundamentales sin tener que hacer cambios casi impensables en lo que es y lo que hace. Todo lo que hemos aprendido sobre los medios en la era digital sugiere que no lo harán.

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