¿Cuánto tiempo puede durar la inmunidad Covid-19? No se trata solo de anticuerpos

Un trabajador de la salud en Irak sosteniendo una muestra de sangre tomada de un paciente con covid-19 recuperado.

Un estudio reciente haciendo las rondas de todo el mundo es, sin duda desconcertante: Se encontró que las personas infectadas con anterioridad puede perder casi la totalidad de un tipo de anticuerpo contra el coronavirus del plazo de tres meses. Pero los hallazgos del estudio son demasiado limitados para asumir que la inmunidad al virus es de tan corta duración.

El estudio fue publicado la semana pasada en Nature Medicine. Utilizando muestras de sangre, investigadores en China estudiaron la respuesta inmune de 37 personas que dieron positivo al coronavirus pero nunca desarrollaron ningún síntoma. Fueron comparados con 37 personas que se enfermaron levemente, así como con un grupo de control de personas que dieron negativo en la prueba del virus.

Ambos grupos que contrajeron el virus tuvieron respuestas inmunes relativamente similares al principio. Pero dos o tres meses después, más del 90% de ambos grupos experimentaron una reducción significativa en los anticuerpos IgG específicos de covid-19; la mayoría de ambos grupos también experimentó una caída en los anticuerpos que impiden que el virus infecte las células, que se denominan anticuerpos neutralizantes. Esta disminución en IgG y anticuerpos neutralizantes fue más severa para las personas asintomáticas, con alrededor del 40% volviéndose seronegativo para IgG, lo que significa que sus niveles habían caído más allá del punto de detección (el 12% del grupo sintomático también se volvió seronegativo).

Los hallazgos "podrían indicar los riesgos de usar 'pasaportes de inmunidad' COVID-19", escribieron los científicos. Pero, como admiten, todavía necesitamos mucha más investigación para confirmar estos resultados y saber si la inmunidad podría ser tan breve.

“En general, es un estudio bastante bien hecho”, dijo a Gizmodo Otto Yang, profesor de medicina y jefe asociado de enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina David Geffen de UCLA ”. "Pero hay al menos dos grandes advertencias que no se han discutido mucho y que deben tenerse en cuenta".

Un problema es que los anticuerpos (proteínas secretadas por ciertas células inmunitarias) no siempre son lo más importante cuando se trata de defenderse de una enfermedad que hemos tenido antes, dijo Yang.

Hay células inmunes que nuestro cuerpo crea cuando un virus o germen que hemos encontrado antes vuelve a aparecer, particularmente ciertos tipos de células T. Al igual que los anticuerpos, estas células están codificadas específicamente para reconocer el patógeno que regresa. Y hasta ahora, la evidencia sugiere que estar infectado con el coronavirus tiende a crear una fuerte respuesta de las células T. Con algunos virus, señaló Otto, es la inmunidad celular la que proporciona la mayor protección contra la reinfección o la enfermedad, no los anticuerpos.

"La segunda advertencia es que si los anticuerpos se correlacionan con la inmunidad, entonces no está claro cuál sería el límite", dijo Yang.

Tenemos alguna evidencia de estudios de otros coronavirus humanos de que los niveles de anticuerpos tienden a disminuir significativamente después de uno o dos años después de la infección, y las personas pueden reinfectarse en ese momento. Incluso un año de protección sería más útil que unos pocos meses, dados los esfuerzos en curso para crear una vacuna eficaz lo antes posible.

Por ejemplo, un estudio publicado recientemente en Nature Medicine analizó muestras de sangre recolectadas de 149 pacientes recuperados un promedio de 39 días después de la enfermedad. Aunque la mayoría de estos pacientes parecían tener niveles relativamente bajos de anticuerpos neutralizantes, los investigadores aún encontraron que proporcionaban una "potente actividad antiviral" en todos los pacientes evaluados.

Otra consideración es la presencia de células B de memoria , que ayudan a fortalecer rápidamente el sistema inmunológico, incluida la producción de anticuerpos, en respuesta a la reinfección. Incluso si los niveles de anticuerpos activos de alguien contra el virus detrás del covid-19 se desvanecen rápidamente, es posible que sus cuerpos aún dispongan de una defensa potente y rápida contra el virus tan pronto como intente infectarlos nuevamente. Es posible que esta respuesta no evite la reinfección, pero debería facilitar el manejo de la segunda vuelta.

"Creo que es muy razonable suponer que la reinfección sería más leve", dijo Yang. “Cualquiera que sea el equilibrio de factores genéticos o subyacentes que determinaron su enfermedad la primera vez, probablemente será el mismo. Y, además, tendrán una ventaja en términos de las respuestas inmunitarias que se utilizaron para eliminar la infección en primer lugar, ya sean anticuerpos o células T ".

Por alentador que sea, los hallazgos definitivamente tienen algunas implicaciones importantes si resultan ser válidos. Si las personas realmente están experimentando caídas drásticas en los niveles de anticuerpos unos meses después de la infección, entonces el uso de pruebas de anticuerpos como una forma de identificar a las personas supuestamente "a salvo" del virus se desmoronará. También podría significar que tenemos que evaluar a las personas en busca de anticuerpos si queremos medir qué tan extendido ha estado el virus en un área y que la detección posterior no debe considerarse confiable.

También cuestiona aún más la noción de usar la inmunidad colectiva (la idea de que suficientes personas inmunes en una población evitarán que el virus se propague a segmentos vulnerables que aún no están infectados) para superar esta pandemia, según Bruce Walker, inmunólogo y director. del Centro de Investigación del SIDA de la Universidad de Harvard.

“Esto sugiere que un número significativo de personas que generan anticuerpos van a perder esos anticuerpos. Y luego nos quedamos a especular. ¿Significa eso que esas personas ahora son infectables? ¿Significa eso que todavía puede haber algún nivel de inmunidad por el que una infección repetida se atenuaría y quizás ni siquiera se notaría? " Walker le dijo a Gizmodo. "Simplemente no lo sabemos en este momento".

Al mismo tiempo, agregó Walker, este estudio solo puede decirnos algo sobre la inmunidad natural, no el tipo de inmunidad que esperamos obtener de una posible vacuna algún día. Algunas vacunas proporcionan una respuesta inmunitaria más sólida y duradera que una infección natural.

Sin embargo, la cuestión de la reinfección y la inmunidad es algo discutible en este momento, ya que la gran mayoría de las personas en el mundo y en los EE. UU. Aún no han contraído el virus. Esta misma semana, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estimaron que del 5% al ​​8% de los estadounidenses han tenido covid-19 hasta ahora. Entre los que aún no están infectados se incluyen los millones de personas mayores de 65 años o que viven con afecciones crónicas como la diabetes que los hacen más vulnerables a una infección grave o potencialmente mortal. Para la mayoría de nosotros, es la primera ronda del virus lo que debería preocuparnos. Pero para las personas que han sobrevivido a una infección, los hallazgos pueden enfatizar la necesidad de seguir jugando a lo seguro.

"Un mensaje para llevar a casa es que si ya ha sido infectado, no asuma que ya no es infectable", dijo Walker. "Use máscaras, distanciamiento y desinfección todavía".

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