¿Cuánto tiempo llevará desarrollar una vacuna contra el virus de Wuhan?

Esta foto tomada el 26 de enero de 2020 muestra a miembros del personal médico vistiendo ropa protectora para ayudar a detener la propagación de un virus mortal que comenzó en Wuhan, en la provincia central china de Hubei.

Mientras un virus causante de neumonía recién descubierto amenaza con engullir a China y extenderse mucho más allá de sus fronteras, los gobiernos y los investigadores se esfuerzan por crear una vacuna preventiva. ¿Pero llegará demasiado tarde para ayudar a la gente? ¿Y es posible que nos perdiéramos tener una ventaja en su desarrollo?

La cifra reportada de 2019-nCoV, más conocida como el virus de Wuhan, después de la ciudad donde se descubrió por primera vez en diciembre pasado, continúa aumentando. A principios del 27 de enero, se habían reportado casi 3.000 casos del virus, junto con 81 muertes, predominantemente en China. Pero algunos epidemiólogos han estimado que el número real de casos en el país puede llegar a los 100.000.

Hasta ahora, el epicentro permanece en China, donde varias ciudades han sido esencialmente puestas en cuarentena para evitar una mayor transmisión. También se han identificado casos en más de una docena de áreas fuera de China continental, incluidas cinco en los EE. UU. Estos casos han involucrado en gran medida a personas que contrajeron el virus en China y luego viajaron a otros lugares, pero algunos investigadores de salud pública advierten que es posible que ya sea así. tarde para contener el brote en China.

Si bien los gobiernos están tomando medidas para prevenir físicamente que el virus se propague aún más, como a través de controles en los aeropuertos, EE. UU. Y China también han anunciado planes para desarrollar una vacuna, al igual que equipos de investigación en otros países .

No es la primera vez en los últimos años que a los científicos se les ha encomendado la tarea de crear una vacuna para una enfermedad emergente que se ha convertido  en un brote masivo; En 2014 se produjo el brote más grande del virus del Ébola, mientras que el virus del Zika se extendió ampliamente por las Américas en 2016. Estos esfuerzos no fueron lo suficientemente rápidos como para dar sus frutos de manera significativa durante la crisis real. Ahora existe una vacuna aprobada y altamente efectiva para el ébola, que ha ayudado durante el brote en curso que comenzó el año pasado, pero tuvo una acción limitada durante el brote de 2014. Las posibles vacunas contra el Zika siguen siendo experimentales .

Sin embargo, es posible que este tipo de retraso no se repita para 2019-nCoV.

“Ya estamos trabajando en eso. Y, con suerte, en un período de aproximadamente tres meses, podremos comenzar un ensayo de fase I en humanos ", dijo Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de los Institutos Nacionales de Salud, a Bloomberg News la semana pasada. . Tan pronto como este verano, asumiendo que las cosas vayan bien, podríamos comenzar a ver candidatos de vacuna exitosos desplegados de forma experimental en el mundo real.

Si alguien es capaz de llevar a cabo tal hazaña, sin duda sería el tiempo más rápido entre el descubrimiento de una nueva enfermedad y la búsqueda de una forma de vacunarnos contra ella. Y reflejaría la velocidad con la que la comunidad de investigación global se ha unido contra un enemigo común.

Esta foto tomada el 26 de enero de 2020 muestra a miembros del personal médico con ropa protectora para ayudar a detener la propagación de un virus mortal que comenzó en la ciudad, acompañando a un paciente (2do L) mientras ingresan a un hospital en Wuhan, en la provincia central china de Hubei. .

A los pocos días del primer caso documentado de 2019-nCoV en China, los investigadores del país desempacaron el plano genético del virus y, lo que es más importante, lo compartieron con el resto del mundo. Esa transparencia permitió a los investigadores de todo el mundo estudiar rápidamente los entresijos del virus y comenzar a intentar crear una vacuna para él.

Para la segunda semana de enero, la revista Science informó el lunes, los NIH habían firmado un contrato con la empresa de biotecnología Moderna para comenzar a trabajar en una vacuna contra el coronavirus de Wuhan. La semana pasada, la Coalición para las Innovaciones en la Preparación ante Epidemias anunció que estaba financiando a tres equipos, incluido Moderna, para crear sus versiones de una vacuna.

Al mismo tiempo, la carrera es un ejemplo de la naturaleza a menudo reactiva del desarrollo de vacunas, según Peter Hotez, decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical de Baylor College of Medicine en Texas.

“Tenemos un sistema roto para dos tipos de vacunas. Una son vacunas para enfermedades potencialmente pandémicas como el Ébola o el SARS, y la otra son vacunas para enfermedades tropicales desatendidas ”, dijo a Gizmodo. "Y eso se debe a que ninguna de estas vacunas tiende a generar ingresos".

Hotez y su equipo han estado trabajando durante años en una vacuna contra un virus estrechamente relacionado con 2019-nCoV: el virus que causa el SARS.

En ensayos con ratones, la vacuna del equipo pareció ser muy eficaz para prevenir cualquier signo de infección o enfermedad duradera por SARS. Para 2017, publicaron una investigación que mostraba que podían producir en masa la vacuna de manera fácil y segura, utilizando levadura para cultivarla. Pero ese resultó ser su crescendo. Su trabajo había sido financiado en gran parte por el gobierno de EE. UU. A través de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), y el gobierno se negó a darles el dinero que necesitarían para realizar más estudios en humanos.

Prácticamente, una vacuna contra el SARS podría haber parecido innecesaria en ese momento. En 2002, el SARS estalló en el escenario mundial cuando enfermó a más de 8.000 personas y mató a casi 800, también principalmente en China, durante un período de seis meses. Pero el SARS no se ha visto en humanos desde julio de 2003, y esa cepa del virus probablemente se haya extinguido.

Sin embargo, como ha demostrado este brote actual, hay muchos otros coronavirus capaces de saltar la barrera de las especies para las personas, como lo hizo el SARS. En un mundo que prioriza el desarrollo proactivo de vacunas, dijo Hotez, podríamos haber estado mucho mejor preparados para Wuhan.

“Esa fue una de las mayores frustraciones que tuvimos. Una vez que el SARS desapareció, nadie quiso invertir en una vacuna contra el SARS. Entonces, durante los últimos tres o cuatro años, ha estado allí en un congelador ”, dijo Hotez. "Si tuviéramos un sistema más anticipatorio, esa vacuna habría pasado por todas las pruebas de seguridad necesarias y, potencialmente, habría estado lista para implementarse en ensayos en humanos desde el principio".

Aún así, es posible que el trabajo de Hotez y su equipo no se haya desperdiciado. Los científicos han demostrado que el virus de Wuhan es muy similar genéticamente al SARS. Con suerte, esa cercanía debería hacer que cualquier vacuna destinada al SARS sea relativamente fácil de modificar para Wuhan. Hotez dijo que ha estado en conversaciones con los NIH y otras agencias federales para reiniciar la investigación de su equipo, y cree que podrían comenzar a trabajar de inmediato si obtienen el visto bueno, con resultados prácticos, como saber qué tan seguro es usar su vacuna. en las personas, no muy atrás.

"Potencialmente, si avanzamos ahora y las estrellas se alinean, estamos hablando de semanas y meses hasta que la investigación clínica pueda avanzar hasta el punto en que recopilemos información sobre la seguridad del paciente", dijo.

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