Conoce la joya de la corona de los postres palestinos, Nablus knafeh

Estoy sentada en mi sofá, hojeando las páginas de un libro de cocina palestino de los noventa  mientras trato desesperadamente de encontrar la receta para satisfacer un intenso antojo de knafeh ,  mi postre favorito. Han pasado semanas desde que mi familia se reunió para algún tipo de celebración y necesito mi dosis. Mientras tanto, mi abuela está hablando por teléfono desde Cleveland, donde pasa unas tres cuartas partes del año mientras no está en el extranjero. Ella insiste en que probablemente sea más fácil comprarlo en una panadería.

¿Qué tan difícil podría ser? Me pregunto. Puedo seguir instrucciones. ¡Y es un postre, para llorar a gritos! ¡No es como si estuviera tratando de dominar la carne Wellington!

Hago una pausa y considero la última vez que comí knafeh. Y luego considero la primera vez. Entonces estaba malcriado. A los seis o siete años, estaba convencido de que esto era algo que la gente disfrutaba varias veces al mes. Estaba constantemente rodeada de tantas tías, tíos y primos que seguramente aparecería una bandeja humeante de knafeh si te quedabas el tiempo suficiente. Esto todavía es cierto, aunque como adulto me encuentro esperando la breve serie de grandes reuniones familiares que ocurren entre noviembre y enero. Es entonces cuando puedo confiar en que otra persona me lleve la mercancía. Durante el resto del año, estaré solo.

Por fin llego a la página correcta. No reconozco dos de los seis ingredientes porque están escritos en árabe. Tampoco sé dónde las compraría. Derrotado, empiezo a buscar panaderías y restaurantes cercanos de Oriente Medio.

Pero más sobre eso más adelante. Primero retrocedamos unos cientos de años ...

Knafeh  es un dulce colorido y pegajoso hecho de queso blanco, fideos fibrosos o pasteles parecidos a fideos y almíbar simple. Por lo general, se reserva para cenas especiales o para el desayuno durante el Ramadán, cuando los musulmanes deben ayunar entre el amanecer y el atardecer.

Puede parecer extraño disfrutar de un plato tan empalagoso antes del amanecer, pero existen precedentes milenarios que ayudan a explicar esta costumbre. Según cuenta la historia, en la Edad Media, los médicos prescribían knafeh a los califas hambrientos durante el Ramadán. La riqueza y los supuestos efectos de calentamiento les ayudaron a ayunar cómodamente hasta el atardecer. ¿Estás considerando un cambio de carrera? Ibn al-Jazari, un erudito del siglo XIII, relató cómo un inspector de dulces viajaba por Damasco por la noche pesando cuidadosamente los ingredientes y evaluando su calidad. Todo esto para garantizar que la ración de knafeh de la mañana estuviera a la altura de los ciudadanos que ayunaban.

Algunos creen que hace mucho tiempo en El Cairo, los miembros de la clase dominante musulmana introdujeron el knafeh a los lugareños durante los festivales organizados únicamente en un esfuerzo por ganárselos y posiblemente convertirlos al Islam. Hoy en día, el knafeh sigue siendo un alimento básico para las fiestas en todo el mundo islámico, sin importar la ocasión.

Pero, ¿qué es knafeh exactamente? Depende de dónde estés. De hecho, la ortografía que estoy usando, “knafeh”, es una de al menos tres formas oficiales de escribirlo en inglés. También encontrará que la knafeh se prepara de manera ligeramente diferente en Turquía que en Irán, Siria, Egipto, Grecia, o en Nablus, una ciudad ubicada entre dos montañas en el punto medio entre la bíblica Nazaret y Jerusalén. Puede usarse un queso diferente, la corteza puede estar hecha de masa o fideos, o la masa en sí puede estar estructurada como un rollo en lugar de una rebanada cuadrada. Mi opción es la versión de Nablus. Con razón, digo. Toda la identidad de la ciudad bien podría basarse en este único plato.

Nablus knafeh utiliza su queso homónimo Nabulsi, que se cubre con hilos de trigo en lugar de masa o fideos y se rocía con almíbar dulce. Sí, el knafeh es un alimento tan básico en Nablus que le dieron su nombre al queso. Se corta en cuadrados y se sirve como una fina rebanada de pastel. Si bien puedo apreciar la creatividad y los sutiles matices de sabor de un knafeh relleno de crema o enrollado de una panadería en, digamos, El Cairo, siempre seré un devoto de Nablus de corazón.

He agudizado mi gusto por el knafeh a lo largo de 25 años y varios cientos de fiestas familiares, y he recorrido un largo camino desde la noche en que le rogué a mi abuela por un curso intensivo por teléfono. Al final, acepté su consejo de que el knafeh es tan bueno en una panadería como en casa, y sin la molestia de tener que buscar un tipo específico de masa filo rallada o agua de azahar. Honestamente, tomó hasta la edad adulta para darse cuenta de que nadie realmente hace estas cosas en casa.

Los meses siguientes me llevaron por todo Chicago, comparando knafeh en diferentes restaurantes y panaderías que me recomendaron miembros de la familia local.

Chicago es un paraíso para los comensales aventureros, así que me pareció extraño que fuera tan difícil encontrar un restaurante o una panadería aquí que fuera estrictamente palestino. Claro, tienes tus tiendas de falafel y shawarma, y ​​puedes comprar hummus en prácticamente cualquier tienda de comestibles. Pero estoy hablando de versiones disponibles comercialmente de platos que solían hacer mi mamá y mi abuela.

Knafeh en Selma's Sweets and Frozen Treats

La lucha tiene más sentido si se considera que solo alrededor del 3% de los habitantes de Chicago son palestinos, y la mayoría se concentra en el suburbio de Bridgeview, a unas 15 millas al suroeste de la ciudad. Incluso cuando pueda encontrar un restaurante o una panadería del Medio Oriente, es poco probable que sirva comida o postre palestino. Se le ofrecerá a elegir entre baklava o pastel de chocolate con tanta frecuencia que no lo culparía por preguntarse si los habitantes del Medio Oriente han pasado milenios comiendo obstinadamente los mismos dos dulces.

Finalmente encontré no uno, sino dos lugares que servían el knafeh de mis sueños: Nablus Sweets y Selma's Sweets and Frozen Treats. Ambos están ubicados en Bridgeview, a solo unas millas de distancia. Estas panaderías de mostrador sirven knafeh perfectamente dulce, meloso y reconfortante al estilo de Nablus que no me avergüenza presentar a otras personas. Cada tienda está equipada con una espaciosa placa de inducción que mantiene el knafeh a una temperatura perfecta hasta que está listo para servir. Como regla general, el knafeh es exponencialmente mejor cuanto antes lo coma después de que se desprenda de la estufa. Muchos de sus mejores componentes (queso pegajoso, almíbar fino) dependen del calor.

La única diferencia perceptible entre los dos es que Selma's sirve una porción ligeramente más azucarada. Han encontrado un gran admirador en mi dulce esposa de esta manera. Un viaje típico en automóvil entre la ciudad y los suburbios no está completo sin su solicitud de detenerse en Selma's. Tiendo a gravitar hacia su competidor personalmente, pero no importa cuál elija, asegúrese de pedir un chorrito de jarabe adicional y una cucharada de pistachos triturados para completar.

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