Conoce al hombre que mantiene vivos a los dos últimos rinocerontes blancos del norte de la Tierra

DERBY, INGLATERRA— James Mwenda tiene un asiento de primera fila para el espectáculo de la crisis de extinción impulsada por los humanos. Día tras día controla, alimenta, cuida y, a menudo, se junta con los dos últimos rinocerontes blancos del norte que quedan en el planeta.

El joven conservacionista ha pasado cuatro años y medio con Ol Pejeta Conservancy en Kenia, donde es el principal cuidador de Fatu, una joven blanca del norte de 19 años, y Najin, su madre de 29 años. El padre de Najin era Sudán, el último macho que quedaba de la subespecie, a quien Mwenda también cuidó antes de que se tomara la decisión, hace poco más de un año, de sacrificarlo debido a complicaciones provocadas por la vejez.

El fallecimiento de Sudán fue noticia en todo el mundo, pero la pérdida fue muy personal para Mwenda, quien al dejar la escuela secundaria no pudo asistir a la universidad, pero desde entonces logró lo que él llama su sueño de infancia de trabajar en conservación. Ahora, Mwenda tiene la misión de ser la "voz de Sudán en todo el mundo", por lo que recientemente realizó una primera visita al Reino Unido con la ayuda de la ONG internacional Helping Rhinos .

Fue un viaje lleno. Cuando Earther se reunió con Mwenda a principios de esta semana, en el vestíbulo de un motel cerca del campo de cricket de Derbyshire, se estaba preparando para una serie de reuniones y presentaciones. Los días anteriores habían involucrado apariciones educativas en escuelas, así como una aparición en la televisión nacional, y el evento culminó el jueves por la noche con una charla sobre fondos y concienciación en la prestigiosa Royal Geographical Society de Londres.

En muchos sentidos, la experiencia fue un mundo diferente para Mwenda, y tal vez incluso un poco estresante. Pero no tiene nada que ver con la presión de su trabajo diario.

"Es un trabajo muy duro en el suelo, proteger a los animales, es más como una guerra", dijo Mwenda a Earther. ¿El enemigo en esa guerra? La incesante demanda de cuerno de rinoceronte, principalmente de Asia, que ha eliminado al blanco del norte de su hábitat nativo en África central, diezmando las poblaciones de rinoceronte negro y ejerciendo una presión constante sobre el blanco del sur.

Fatu y Najin, junto con los machos Sudan y Suni (que murieron de causas naturales en 2014) fueron trasladados a su espaciosa casa en Kenia desde un zoológico checo en 2009 . Mwenda pasa tanto tiempo con las dos hembras supervivientes que se refiere a ellas  como "sus chicas" y algunas personas bromean que Fatu es en realidad su novia. Siente una “gran responsabilidad” al cuidarlos, dijo.

Esa responsabilidad implica vigilar su salud, alimentarlos y lavarlos y, en general, asegurarse de que estén seguros. Puede ser difícil de creer, con la especie literalmente en sus últimas ocho patas, pero todavía se necesitan guardias armados las 24 horas, ya que, si tuviera la mínima oportunidad, la gente aún trataría de hacerles daño.

Mwenda es también uno de los varios guardabosques capacitados que monitorean y protegen a los rinocerontes en la reserva más amplia de Ol Pejeta, que cubre 90,000 acres y alberga la población de rinocerontes negros más grande del este de África. Él cree que Kenia ha estado "ligeramente mejor" en términos de la cantidad de rinocerontes que ha estado perdiendo por los cazadores furtivos en comparación con países como Sudáfrica, donde se pueden perder alrededor de 2 rinocerontes al día (aunque con un número mayor de residentes). Él lo atribuye a una mejor conciencia.

“No hemos perdido un rinoceronte en más de 18 meses por la caza furtiva”, dijo. “Pero debido a que ahora tenemos 120 rinocerontes [en la reserva], es más una amenaza que un éxito. Todo el mundo sabe que ahora hay una gran concentración de rinocerontes, por lo que debemos invertir más en seguridad y experiencia tecnológica. Se trata de estar alerta, invertir, empoderar a la comunidad y crear conciencia ”.

La última tecnología, fruto de la recaudación de fondos de Helping Rhinos en los EE. UU. Y el Reino Unido, es una unidad veterinaria móvil que permite tratar rápidamente a los animales enfermos o heridos. En un mundo ideal, los rinocerontes se quedarían con sus propios dispositivos, pero Mwenda dice que con una especie en peligro de extinción eso no es factible.

“Nos aseguramos de ver un rinoceronte todos los días, pero operamos de manera que estamos en el suelo monitoreando lo que están haciendo pero causando una perturbación mínima”, dijo. “Hay todo un ecosistema que proteger, leones y elefantes, así que tratamos de evitar enfrentamientos”.

Los blancos del norte, mientras tanto, están tan cerca del borde que la intervención directa ha sido la única opción durante años. De hecho, la idea de traer dos de los últimos machos y hembras a Ol Pejeta era que un traslado a un hábitat más natural recuperaría el mojo sexual y mantendría la reproducción de la especie.

Pero a lo largo de los años, ha quedado claro que ninguna de las hembras de rinoceronte sería capaz de llevar un embarazo durante un período completo y arduo de 16 meses y Mwenda, que los cuida a diario, no cree que sea justo hacerlo.

“Ha pasado tanto tiempo desde que Najin dio a luz, no se sabe si podría volver a tener un embarazo y también tiene problemas con las patas traseras, lo que significa que tiene problemas para caminar”, dijo Mwenda. “La menor Fatu tiene un problema con su útero. El veterinario dice que se puede corregir, pero ¿cómo se puede cargar a un solo rinoceronte con salvar una subespecie completa?

Mwenda ahora espera que la ciencia pueda salvar a los blancos del norte . Científicos de Alemania, Estados Unidos, República Checa y otros lugares esperan usar óvulos recolectados y cultivos de tejidos, así como esperma congelado de varios machos, para revivir la subespecie. Pero esta es una empresa enormemente cara y sin garantías. Se estima que un becerro blanco del norte puro nacido de una madre sustituta blanca del sur podría estar dentro de una década.

Agregue la lenta tasa de reproducción, el daño potencial que podría ocasionar el proceso invasivo de recolección de huevos de Fatu o Najin, guerras civiles en lugares como la República Democrática del Congo y Sudán del Sur (su área de distribución anterior) y el simple hecho de que los rinocerontes son hipersensibles a su entorno y Es probable que pasen generaciones, si es que lo hacen, antes de que los blancos del norte vuelvan a estar en números sostenibles en su hábitat natural.

Sin embargo, Mwenda cree que la investigación en biología sintética actualmente en curso para rescatar la subespecie valdrá la pena, pase lo que pase. "Podría ser vital para los rinocerontes en general, ya sean blancos del norte, Java o Sumatra", dijo. "Realmente vale la pena hacerlo a largo plazo y estos animales merecen existir".

Mientras tanto, tiene la intención de mantener viva la memoria de Sudán. Pero después de hablar con una casa llena en Londres, Mwenda estaba ansioso por llegar a casa, ya que sus chicas lo extrañarían.

James Mwenda ha estado en Ol Pejeta durante casi 5 años. Dice que fue un sueño de la infancia trabajar en conservación.

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