Caimanes muertos arrojados al fondo del mar hacen una comida rara y deliciosa

Desfiladero de isópodos gigantes en el cadáver de un cocodrilo.

Un experimento para ver cómo las criaturas de las profundidades marinas podrían reaccionar ante la presencia de una fuente de alimento poco común, los cadáveres de caimanes, ha dado como resultado una nueva ciencia fascinante.

Como muchos de ustedes recordarán, Gizmodo cubrió parte de esta investigación en abril del año pasado. Los biólogos marinos responsables del experimento finalmente han publicado sus tan esperados resultados en la revista científica de acceso abierto PLOS One. Los autores, dirigidos por Craig McClain y Clifton Nunnally del Consorcio Marino de las Universidades de Luisiana (LUMCON), han proporcionado algunos detalles nuevos e interesantes sobre el proyecto.

Los caimanes y el fondo marino profundo pueden parecer una combinación poco probable, pero estos reptiles a veces deambulan lejos de la costa, ya sea en busca de nuevas fuentes de alimento o porque fueron arrastrados por el clima extremo, como los huracanes. En algunos casos, sin embargo, estos caimanes descarriados mueren mientras están en el mar y sus cuerpos van a la deriva hacia el fondo marino.

Para las criaturas que viven en el lecho marino, estos son obsequios preciosos de arriba, ya que las comidas de origen local son escasas e insuficientes.

"En las profundidades marinas, no hay luz, por lo que no hay fotosíntesis", dijo en un correo electrónico River Dixon, investigador de doctorado en el Laboratorio McClain de la Universidad de Louisiana-Lafayette y coautor del nuevo estudio. a Gizmodo. “Esto significa que los organismos típicos que forman la base de una red trófica, plantas u organismos parecidos a las plantas llamados fitoplancton en los sistemas marinos, no están presentes. En cambio, la comida para los animales en el abismo llega a través de lo que llamamos 'nieve marina', agregaciones de trozos de animales en descomposición, heces y otros detritos que caen de las aguas suprayacentes ".

Isópodos gigantes atiborrándose de un cadáver de cocodrilo.

Pero como explicó Dixon, esta 'nieve marina' no puede ser suficiente para sostener a la población de abajo, lo que lleva a lo que Dixon llama un "acertijo del carbono".

“Se ha realizado un gran esfuerzo para investigar ballenas, peces grandes e incluso plantas como la madera y las algas marinas como una fuente potencial de este carbono faltante”, dijo Dixon. “Hemos visto caimanes y cocodrilos utilizando más hábitats marinos en los últimos años ... así que decidimos hacer este experimento para investigar el impacto de un gran cadáver de reptil en las redes tróficas de aguas profundas y grandes cadáveres de reptiles como una posible vía de carbono hacia el profundo."

Para el experimento, se colocaron tres cadáveres de cocodrilo ( Alligator mississippiensi ) a lo largo de la ladera del norte del Golfo de México a profundidades que alcanzaban los 2.000 metros (6.600 pies). De cara al experimento, el equipo de LUMCON predijo que la piel dura de los caimanes sería difícil de masticar para los carroñeros y que los cadáveres permanecerían inactivos durante un período prolongado de tiempo.

Ellos estaban equivocados. Varios animales de las profundidades no solo hicieron un uso rápido de esta inusual fuente de alimento, sino que el experimento también resultó en el descubrimiento de una especie completamente nueva.

51 días después de que este caimán fue arrojado al lecho marino, los huesos son todo lo que queda.

En el sitio de la primera caída de cocodrilo, el cadáver se inundó con isópodos gigantes, que pudieron penetrar la piel en menos de 24 horas. Estas criaturas del tamaño de una pelota de fútbol no parecían molestarse por la piel gruesa del reptil, con un video inquietante que muestra a los isópodos gigantes desgarrando la carne en una orgía de delicia culinaria. Increíblemente, los isópodos gigantes pueden pasar años entre comidas.

Los investigadores visitaron al segundo caimán 51 días después de su caída , momento en el que ya había sido despojado de toda su carne. Todo lo que quedaba era el esqueleto, aparte de un anfípodo solitario que todavía estaba dando vueltas en busca de una última comida. La orientación de los huesos, incluida la columna curva, era tal como la dejaron los investigadores, pero la cabeza del cocodrilo estaba volteada, probablemente como resultado de la actividad de los carroñeros.

Esa pelusa de color marrón claro es en realidad una especie recién descubierta de Osedax, un gusano devorador de huesos.

El anfípodo no fue la única criatura que se vio en este descenso. Más tarde se confirmó que una pelusa marrón en los huesos era una especie recién descubierta del género Osedax , un grupo de gusanos devoradores de huesos a los que a veces se hace referencia como gusanos zombis.

" Osedax se alimenta de los lípidos dentro de los huesos de muchos tipos de vertebrados", dijo Dixon. “Lo confirmamos como una nueva especie comparando el ADN de los animales que recolectamos con el ADN de especies conocidas de Osedax . Descubrimos que el ADN era lo suficientemente diferente como para calificar nuestras muestras como una nueva especie ".

Este descubrimiento es digno de mención porque es la primera vez que se ve un Osedax en el Golfo de México, y es la primera instancia registrada de gusanos comiendo huesos de cocodrilo.

"Con más experimentación, es posible que podamos averiguar si esta nueva especie de Osedax es un especialista en reptiles o se encuentra más ampliamente en los cadáveres de vertebrados en el Golfo", agregó Dixon.

La tercera caída de cocodrilo fue un poco diferente. Al regresar al sitio ocho días después de su instalación, los investigadores se sorprendieron al encontrar ... nada. El cadáver se había ido. Lo único que quedó fue una depresión en el lecho marino que mostraba dónde descansaba el animal y un dispositivo de marcado.

Ocho días después de su caída, este caimán simplemente se había ido.

Dixon dijo que ella y sus colegas se sorprendieron por la vista, o la falta de ella.

“Cuando estamos en el proceso de una inmersión con ROV, estamos en un contenedor de envío en la cubierta de un barco, acurrucados alrededor de una pantalla de televisión que muestra la transmisión de video del robot en el fondo marino”, dijo. “Cuando nos acercábamos al lugar donde habíamos colocado el cadáver del caimán una semana antes, no veíamos nada. Todos nos estábamos mirando como, ¿estamos en el lugar correcto? ¡Seguramente no puede desaparecer por completo! Pero el dispositivo de marcado que habíamos puesto al lado de la canal todavía estaba allí, y cuando llegamos a él, vimos la depresión que había hecho la canal. Sabíamos que estábamos en el lugar correcto, pero definitivamente nos sorprendió, así que comenzamos a inspeccionar el área ".

Finalmente, los investigadores de LUMCON descubrieron marcas de arrastre, que los llevaron al peso y la cuerda que se habían atado al cadáver. Dixon dijo que los   dejaron a 9 metros (30 pies) del lugar original y que la cuerda estaba completamente mordida. No se pudo encontrar absolutamente ningún rastro del caimán.

“Cualquier cosa que hiciera tenía que ser enorme; la carcasa y el peso combinados superaron los 36 kilogramos (80 libras), y su forma y longitud lo hacían bastante difícil de manejar ”, dijo Dixon. "Con algunos cálculos pudimos descubrir que la fuerza de mordida necesaria para cortar limpiamente nuestra cuerda era consistente con la de un tiburón grande".

Específicamente, los investigadores sospechan que la acción fue cometida por un tiburón de Groenlandia o un tiburón de seis branquias, que son capaces de comerse un caimán entero.

Entonces, tres caídas de cocodrilo dieron como resultado tres observaciones diferentes, que muestran la adaptabilidad de las criaturas marinas que habitan en el fondo, quienes claramente hicieron un trabajo rápido de una criatura bastante ajena a su entorno marino.

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