Así se están preparando los bomberos para combatir los incendios forestales durante una pandemia

El Five Mile Swamp Fire había estado ardiendo durante casi tres días en los fangosos pantanos del condado de Santa Rosa en Florida cuando llegó el bombero Mike Facente. Un humo espeso se cernía sobre la zona, acre y penetrante en el aire primaveral. Los fuertes vientos y la baja humedad ayudaron a que el fuego creciera a 2,000 acres cuando llegó Facente, 10 veces más grande que el día anterior.

Deseó poder estrechar la mano de los miembros de su equipo, pero tocar no era una opción. No fue el único cambio al que Facente y otros bomberos tuvieron que acostumbrarse. Todos en el lugar tenían que tener cuidado de mantener dos metros de distancia entre ellos y cualquier local que estuviera angustiado y buscara información. Durante las pausas para comer, los equipos no podían sentarse juntos como solían hacerlo.  Este fue el primer gran incendio de Facente en medio de la pandemia de coronavirus. De hecho, este fue el primer gran incendio forestal del país durante estos tiempos sin precedentes.

“Fuimos literalmente los conejillos de indias de todo este asunto de la pandemia”, dijo Facente a Earther.

Los equipos de extinción de incendios forestales en los EE. UU. Han tenido que crear planes y pautas para combatir incendios en medio de una pandemia sobre la marcha para garantizar que puedan proteger la vida humana y la propiedad a pesar de un virus altamente contagioso. Florida fue el primer estado en explorar esta nueva realidad. Ahora, los funcionarios están compartiendo y difundiendo lo que han aprendido a otros socios estatales y federales a medida que comienza la temporada de incendios en el oeste, y donde los incendios forestales pueden crecer mucho más y ser más mortíferos, para que los bomberos puedan estar preparados.

"Nadie había hecho esto antes", dijo a Earther Joe Zwierzchowski, especialista en mitigación de incendios forestales del Servicio Forestal de Florida. “Somos los primeros ... Estábamos relativamente preparados para ello, tan preparados como puedes estar para algo que nadie ha hecho antes. Los desafíos fueron muchos ”.


En Florida, el pico de la temporada se extiende desde finales de abril hasta junio, y la planificación comenzó en marzo. Los desafíos comenzaron con actividades básicas del día a día, como sesiones informativas matutinas para grandes incendios activos.  Por lo general, hasta 120 personas llegarían a estas reuniones de las 6 am donde los altos funcionarios delinearían el plan del día para combatir el incendio. A la luz del coronavirus, estas reuniones se abrieron solo a supervisores que luego compartirían la información con sus respectivos equipos. El estado hizo que las mascarillas y el desinfectante de manos estuvieran disponibles en las oficinas y en el campo. Todo el papeleo relevante se volvió digital para evitar la contaminación.

Sin embargo, los desafíos no terminaron ahí. En años pasados, los bomberos compartían habitaciones de hotel cuando trabajaban en un incendio. Esa no era una opción esta vez. Cada bombero necesitaba una habitación individual, lo que no era tan simple cuando el coronavirus ha mantenido cerrados muchos hoteles. Tomó un poco de tiempo, pero el estado logró albergar a los bomberos cuando fue necesario, aunque dispersos entre diferentes hoteles. Muchos restaurantes también fueron cerrados, lo que presentó otro obstáculo con más de 100 bomberos hambrientos que alimentar. Sin embargo, los funcionarios de Florida lo descubrieron. Zwierzchowski explicó que el Servicio Forestal contrató a restaurantes locales para que lo recogieran en la acera y envió a miembros individuales del equipo de logística para que tomaran alimentos y los dejaran en lugares designados donde los bomberos podrían engancharlos.

La pandemia ha prolongado procesos que alguna vez fueron simples en un esfuerzo por limitar la exposición de los bomberos que están en la escena. Si uno de estos trabajadores se enferma, eso podría comprometer a toda la cuadrilla. Reducir las interacciones en persona, especialmente entre los bomberos esenciales, se convirtió en un patrón entre los planes de Florida.

“Una cosa es que alguien que está en un rol de apoyo se enferme. No para minimizar cualquier posible enfermedad por su parte, pero siempre puedo encontrar a alguien que conduzca un camión para ir a cenar ”, dijo Zwierzchowski. “Es una habilidad muy especial poder llevar una excavadora al fuego y ponerse en peligro para proteger los hogares”.

En Florida, el elemento de demolición del trabajo simplificó los esfuerzos de distanciamiento social para las unidades de extinción de incendios. En lugar de usar palas o rastrillos como hacen muchos bomberos forestales en el oeste, los bomberos en Florida dependen en gran medida de excavadoras o arados de tractor para cavar las líneas de fuego, lo que ayuda a evitar que el fuego se propague. La vegetación en Florida es demasiado espesa para que una pala logre mucho.

Una vista del humo que se eleva desde el Five Mile Swamp Fire.

Durante el apogeo del incendio del pantano de Five Mile, las cuadrillas estaban operando 20 excavadoras para frenar el incendio. David Sechrist, un guardabosques senior del Servicio Forestal de Florida, le dijo a Earther que el gran cambio esta vez fue limpiar las excavadoras y el equipo después de cada turno. Todos los días, incluso después de 14 horas de lucha contra incendios, los equipos tenían que desinfectar todo, incluidas las estaciones, el equipo y el equipo.

“Después de un largo día de lucha contra incendios, lo último que un bombero quiere hacer es limpiar su camión con toallitas Clorox”, dijo Sechrist. “Quiere darse una ducha y acostarse. Está agotado, pero hemos tenido que cambiar eso un poco ".

Sin embargo, el esfuerzo extra en Florida ha valido la pena. Los bomberos se someten a pruebas después de luchar contra incendios para detectar covid-19 y, hasta ahora, ningún bombero ha dado positivo. La prueba es voluntaria, pero alguien que se niega debe, en cambio, ponerse en cuarentena durante 14 días. Este tipo de pautas han influido en la planificación que se lleva a cabo en otros estados y dentro de las agencias federales. Zwierzchowski ha estado en llamadas de Zoom con funcionarios en Nuevo México, California y Arizona para compartir las lecciones que su equipo ha aprendido.

Occidente, sin embargo, planteará una nueva serie de desafíos. Los incendios en esta región a menudo ocurren en áreas más remotas donde los bomberos deben acampar por cientos o incluso miles para permanecer cerca de su lugar de trabajo. Si bien las excavadoras se utilizan para combatir incendios en Occidente, no son la norma. Los equipos de mano de 20 bomberos suelen estar en la primera línea trabajando separados hasta los hombros durante semanas.

“Ahí es donde verás más lucha”, dijo Sechrist, quien ha combatido incendios en West. “[Estos bomberos] vienen a un campamento base donde todos duermen, comen y se duchan. Podría haber cientos y cientos de bomberos en un campamento. Eso va a ser un desafío ".

El Centro Nacional Interagencial de Bomberos ha publicado planes regionales, pero gran parte de esto será prueba y error. La agencia ha sugerido que los estados empleen más empleados de temporada para reducir el riesgo, centrarse en la prevención de incendios, depender más de la aviación en la extinción de incendios e implementar sistemas que normalicen el distanciamiento social y las pruebas regulares para covid-19. Los estados están formalizando estos cambios clave, pero cada situación será única.

"Ciertamente habrá algunas formas nuevas de hacer negocios y la dependencia de algunas tácticas que no se utilizan en una situación que no sea una pandemia", dijo a Earther Kerry Greene, especialista en gestión de emergencias de la Organización Nacional de Gestión de Incidentes del Servicio Forestal de EE. UU. en un correo electrónico. "Habrá bomberos en el terreno, pero el público verá un enfoque diferente para la extinción de incendios ... La vista de un gran campamento de bomberos ya no será la norma".

En California, donde estos campamentos son un método de vivienda popular para los bomberos forestales, el Departamento de Silvicultura y Protección contra Incendios de California (Cal Fire) ya está buscando alternativas. Está considerando alojar a trabajadores en hoteles y expandir el tamaño de las bases de sus campamentos para que el distanciamiento social sea más factible, dijo a Earther Lynnette Round, oficial de información pública de Cal Fire. Estos planes surgen después de meses de coordinación con otras agencias.

“Con la última pandemia de covid, hemos aprendido bastante y hemos trabajado con nuestros socios locales, estatales y federales para formular planes para hacer frente a todos los diferentes escenarios que pueden suceder”, dijo Round.

California aún tiene que enfrentar un incendio forestal mortal y desastroso esta temporada. Debido a la pandemia, el objetivo principal del estado es evitar que los incendios crezcan más allá de los 20 acres. La supresión agresiva de incendios, en lugar de controlar los incendios por sus beneficios ecológicos, será la táctica elegida este año. De esa forma, no serán necesarias tripulaciones gigantes.

En Oregon, los funcionarios están tomando una ruta ligeramente diferente. El Departamento de Bosques de Oregon está tratando a los bomberos como unidades familiares, reconociendo que el distanciamiento social no siempre puede ocurrir. Si bien las tripulaciones no necesitan distanciarse socialmente internamente, deben tomar precauciones con los miembros de otras tripulaciones. Los equipos pueden ser tan pequeños como dos o tres personas manejando el camión de bomberos o grandes como 10 personas cavando una línea de fuego.

“Creemos que esa es una forma realista que les permite hacer el trabajo que necesitan, pero reduce el riesgo de transmisión porque si una persona la tiene en una estación, no la está contagiando a todos los demás”. Jim Gersbach, especialista en asuntos públicos del Departamento de Montes de Oregón, le dijo a Earther.

El distanciamiento social simplemente no será posible en todas las situaciones o emergencias. Eso podría ser especialmente cierto en el oeste, donde la temporada de incendios se perfila como peor que el promedio, dijo a Earther Daniel Swain, un científico climático de la Universidad de California, Instituto de Medio Ambiente y Sostenibilidad de Los Ángeles. Las temperaturas extremadamente altas y las condiciones de sequía proyectadas para golpear el tercio occidental de los EE. UU. Este verano son la razón principal por la que el cambio climático es más probable.

“Mantendré los dedos cruzados para que el pronóstico de calor y sequedad este verano no coincida con los brotes extremos de rayos o los eventos de viento que realmente impulsan los brotes de incendios en sí mismos”, dijo Swain. "En este momento, desafortunadamente, para una gran parte del oeste estadounidense, parece que será más probable que una mala temporada de incendios".

Es por eso que el intercambio de información entre agencias es tan crítico. Esta temporada de incendios parece ser especialmente dura. Para que las agencias tengan éxito en salvar vidas humanas, necesitarán todas las manos a la obra.

Los planes de coronavirus que están implementando las agencias estatales y federales están destinados a mantener a los bomberos concentrados en la tarea principal que tienen entre manos: proteger vidas y propiedades. En Florida, al menos, parecen haber ayudado. Cuando Facente se enfrentó cara a cara con Five Mile Swamp Fire, dijo que no estaba pensando en el coronavirus. Era "la última cosa" en su mente mientras estaba en el trabajo. Estaba preocupado por la seguridad de su equipo y por proteger a los que viven en la zona. Ese es un sentimiento compartido por Sechrist, quien también luchó contra ese incendio forestal.

"Cuando nos ponemos en modo fuego", dijo Sechrist, "mi primera prioridad es la vida".

En última instancia, la lucha contra incendios en la era del coronavirus requerirá un cuidadoso equilibrio entre proteger a quienes viven cerca de los incendios forestales de esta temporada y a quienes trabajan para apagar los incendios. El objetivo es garantizar que todos estén a salvo del humo, las llamas y el virus mortal.

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