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Rebeldes de la historia negra: la vida y la leyenda de la señora Stephanie St. Clair

Feb 13, 2020. 4 comments

Editor’s Note : Esta semana, The Root conmemora el Mes de la Historia Negra con una serie sobre rebeldes poco conocidos u olvidados, celebrando el legado de desafío de la América negra.

Siempre ha habido una dulce dicotomía en Harlem, un equilibrio, por así decirlo. Harlem ha tenido durante mucho tiempo el bajo vientre y el Décimo Talentoso , las selecciones afro y los press-and-curls. Sudoración desenfrenada el sábado por la noche dando paso a las madres del domingo por la mañana que gritaban las alabanzas del Señor. Por mucho que sea conocido por Adam Clayton Powell, Malcolm X y Langston Hughes, Harlem también fue el hogar de Alpo, AZ y Rich Porter ; Bumpy Johnson y Frank Lucas.

Pero entre estos gángsters estadounidenses, las leyendas de la calle cuando la "capucha famosa" en esta capucha famosa te hizo viral antes de que ocurriera tal cosa, había una matriarca, una que sentó las bases y enseñó a sus hijos a ser brillantes en el juego de ajedrez de la vida. , allanando el camino para una economía subterránea que llevó a muchos a la clase media aún más difícil de descifrar. Sí, había médicos, dentistas, pastores y abogados en Strivers 'Row y en Sugar Hill, pero más de unos pocos corredores, neeer-well-wells, bluesman y gangstas, sus vecinos, pudieron trasladar a sus familias. fuera de la pobreza, también. Ya sabes, el sueño americano.

Stephanie St. Clair, ella de muchos nombres — Queenie, Madam Queen, Madam St. Clair y Queen of the Policy Rackets — usó sus nervios de acero, perspicacia matemática, historia propia e inteligencia callejera, para convertirse en jefa, un ícono de la moda, un defensor de los derechos civiles y una leyenda de Harlem. Y al igual que Nanny of the Maroons, que era una guerrera feroz que nunca se inclinó ante sus enemigos, tampoco lo hizo la hermana St. Clair, que dio lo mejor que pudo, si no mejor.


Según las fuentes, St. Clair nació a fines de la década de 1890 en una isla caribeña de habla francesa (ya sea Martinica o Guadalupe actual) de una madre soltera, que murió cuando era relativamente joven. Para sobrevivir, Madam St. Clair tuvo que ir a trabajar a la casa de una familia blanca, donde fue violada repetidamente por el hijo de ese clan. Después de salir de esa situación, llegó en barco a la ciudad de Nueva York en el verano de 1911, a los 13 o 23 años (se cree que aprendió inglés en la caminata de meses).

Aterrizó en Harlem a principios de siglo, y tuvo algunas relaciones amorosas con hombres que estaban firmemente instalados en el inframundo (¡la mayoría no terminó bien, para ellos!) La señorita Madam St. Clair estaba al tanto.

Hay historias: apuñaló a su primer novio en el ojo con un tenedor cuando él trató de sacarla (después de huir en un autobús que fue detenido por el Ku Klux Klan, fue violada. Otra vez). Otro novio murió después de tratar de estrangularla: se golpeó la cabeza contra una mesa después de atacarla y se encontró con su creador. En una pelea con su tercer anciano, un ardiente, militante negro y líder de culto, fue arrestada y encarcelada por intento de asesinato, a lo que supuestamente respondió en su defensa: "Si lo hubiera querido muerto, estaría muerto".

La trayectoria de la señora como un jugador importante comenzó con la venta de drogas mientras estaba en Harlem, y finalmente acumuló una pequeña fortuna (entre $ 10,000 y $ 20,000), que luego invirtió como entrada en las raquetas de pólizas, que era la lotería de su época. Las raquetas también funcionaron como un sistema bancario y una economía subterránea que prosperó y burbujeó incluso durante la Gran Depresión.

St. Clair también era una mujer de raza. Era conocida por publicar anuncios en los periódicos locales que informaban a la comunidad de Harlem sobre sus derechos legales, especialmente en lo que se refería a la brutalidad policial (que en los años 30 y 40 debe haber estado realmente fuera de control), llegando incluso a publica anuncios en el periódico acusando a los policías de corrupción. Entonces, inventaron algunos cargos sobre ella y ella fue a una casa de trabajo durante unos 10 meses. Después de ser liberada, testificó ante la Comisión de Seabury sobre los oficiales que pagó; Su testimonio resultó en el despido de más de una docena de oficiales.

¡Pero espera hay mas! Y tal vez sea la historia más infame de la señora. Al final de la Prohibición, gángsters como el holandés Schultz y la mafia italiana necesitaban nuevas fuentes de ingresos y se mudaron a Harlem, tratando de extorsionar a aquellos que ganan dinero en números y políticas con "protección". La señora dijo que no, y ella y su teniente, Ellsworth "Bumpy" Johnson, fueron a la guerra con Schultz; su recuperación fue "rápida y brutal", según las princesas rechazadas :

Cuando la economía se derrumbó y las ganancias de los mafiosos blancos comenzaron a caer, comenzaron a acercarse a Harlem. Ninguno fue más despiadado en este acaparamiento de tierras que el matón armado con armas Dutch Schultz. Él comenzó a hacer llamadas telefónicas amenazándola, secuestrando y asesinando a sus hombres, comprando policías selectos, e incluso en un momento la arrestaron.

La venganza de St. Clair fue rápida y brutal. Cuando, en un momento, Schultz envió a un subordinado para intimidarla, empujó al subordinado a un armario, lo encerró y llamó a cuatro guardaespaldas masivos para "cuidarlo". Atacó y destruyó los escaparates de cualquier negocio que dirigía las operaciones de apuestas de Schultz. Ella avisó a la policía sobre las operaciones de Schultz, lo que los llevó a allanar su cámara de compensación, arrestar a 14 empleados y confiscar alrededor de $ 2 millones. Luego se jactó de ello en la prensa.

Quizás teniendo la sabiduría de saber cuándo doblarlos, St. Clair se retiró del juego (viva) poco después de esta guerra con Schultz y entregó su negocio a Bumpy Johnson, quien finalmente negoció con la Comisión (un conglomerado de jefes de la mafia formado por Lucky Luciano) para mantener las manos de la mafia lejos de Harlem a menos que lo atraviesen.

Después de que Luciano golpeó a Schultz en 1935, Madam envió un telegrama a su cama moribunda con un simple versículo bíblico: "Como siembras, así cosecharás". Sangre fría.

Después de salir de la prisión, Madam St. Clair continuó abogando por los estadounidenses negros y vivió una vida tranquila bajo la protección de Johnson. Según los informes, murió en Nueva York en 1969.


Hay una escena conmovedora en la película de 1984, The Cotton Club , donde Laurence Fishburne, como el gángster de Harlem Bumpy Johnson (Bumpy Rhodes en la película), le pregunta a Gregory Hines como Delbert "Sandman" Williams, "¿Dónde bailas?"

Stephanie St. Clair bailó por todo el mundo subterráneo de Harlemworld, en la tumba del holandés Schultz, y en los libros de historia como una de las jefas más malas de la historia, una mujer que se abrió paso de la nada, usó su perspicacia para ganar guerra contra hombres poderosos, y parecía feroz mientras lo hacía. Era una sobreviviente, una inspiración, una líder y una activista que miraba a todos los hombres del saco: policías, la mafia, sus amantes. Ella preparó el escenario para la resistencia, enfrentando a los intrusos que tratarían de tomar Harlem.

En el cine y la cultura estadounidenses, la mafia se valora; también lo son todos los hombres del inframundo. Pero un día, quizás incluso pronto, veremos a las mujeres, incluso a las mujeres negras, del día, de esa época, los rebeldes sin pausa, inmortalizados en la película. En 2017, el productor Tim Story obtuvo los derechos de la vida de St. Clair. Aunque los personajes basados ​​en ella aparecen en partes pequeñas en The Cotton Club y Hoodlum , la historia de Story será sobre la señora que no solo sobrevivió sino que prosperó en el mundo de un hombre, un hombre, un hombre.

Y por mi parte, no puedo esperar para festejar a mi malvada, bilingüe, brillante reina de Harlem en la pantalla.

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