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Informe mordaz acusa al Pentágono de desarrollar un arma biológica agrícola

George Dvorsky Oct 27, 2018. 0 comments

Una nueva tecnología en la que se utilizan insectos para modificar genéticamente los cultivos podría convertirse en un arma biológica peligrosa y posiblemente ilegal, según un informe del Science Policy Forum publicado hoy. Naturalmente, la organización que lidera la investigación dice que no está haciendo nada por el estilo.

El informe es una respuesta a un programa de investigación en curso financiado por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa de los Estados Unidos (DARPA). Apodado " Aliados de insectos ", la idea es crear cultivos más resistentes para ayudar a los agricultores a enfrentar el cambio climático, la sequía, las heladas, las inundaciones, la salinidad y las enfermedades. Pero en lugar de modificar las semillas en un laboratorio, los agricultores enviaban flotas de insectos a sus cultivos, donde los insectos modificados genéticamente harían su trabajo, "infectando" las plantas con un virus especial que transmite los nuevos genes de resiliencia.

Si crees que esto suena aterrador, no estás solo. El autor principal del nuevo informe del Science Policy Forum, Richard Guy Reeves, del Departamento de Genética Evolutiva del Instituto Max Planck de Biología Evolutiva, Plön, dice que el programa Insect Allies es un ejemplo inquietante de investigación de doble uso en el que DARPA, en Además de ayudar a los agricultores, también está trabajando en un arma potencial. Cuando fue contactado por Gizmodo, DARPA negó las acusaciones hechas en el nuevo informe, diciendo que está lleno de inexactitudes y caracterizaciones erróneas.

La tecnología en el corazón de esta investigación podría anunciar una forma completamente nueva de modificar genéticamente los cultivos. En lugar de tener que esperar a que una planta transmita sus rasgos recién adquiridos a la siguiente generación, los cambios genéticos se impondrían a los organismos vivos, un proceso conocido como alteración genética horizontal. De ahí el nombre de la tecnología: agentes de alteración genética ambiental horizontal o HEGAA.

Para que los HEGAA funcionen, es necesario insertar una modificación genética desarrollada en el laboratorio en el cromosoma de un organismo objetivo. Y ahí es donde entran los insectos. El sistema utilizaría saltamontes, moscas blancas y pulgones alterados genéticamente en el laboratorio utilizando CRISPR, o algún otro sistema de edición de genes, para transportar un virus infeccioso a cultivos preexistentes. Cada planta se infectaría con un transgén, lo que provocaría la ganancia de función deseada, como una mejor resistencia a la sequía o las heladas.

Insect Allies se anunció en noviembre de 2016 y actualmente involucra contratos de investigación que superan los $ 27 millones. DARPA financia cuatro equipos (no tres, como se afirma en el informe), a saber, el Instituto Boyce Thompson, la Universidad Estatal de Ohio, la Universidad Estatal de Pensilvania y la Universidad de Texas, Austin. La agencia de defensa sostiene que "todo el trabajo se realiza dentro de laboratorios cerrados, invernaderos u otras instalaciones aseguradas", y que los insectos tendrán una vida útil incorporada para limitar su propagación. DARPA espera ver las pruebas realizadas en invernaderos en tan solo dos años, y el maíz es un cultivo de alta prioridad.

No hace falta decir que hay preocupaciones sobre cómo se podría usar esta tecnología, especialmente en consideración de su principal patrocinador, a saber, DARPA, y por extensión, el Pentágono.

"Es nuestra opinión que el conocimiento que se obtendrá de este programa parece muy limitado en su capacidad para mejorar la agricultura de los EE. UU. O responder a emergencias nacionales", escriben los autores en el nuevo Foro de Políticas. En su lugar, dicen, "el programa puede ser percibido ampliamente como un esfuerzo por desarrollar agentes biológicos para propósitos hostiles y sus medios de entrega, lo que, de ser cierto, constituiría una violación de la Convención de Armas Biológicas (BWC)".

Reeves y sus colegas cuestionan el uso de insectos como vehículo para el mejoramiento genético es una idea terriblemente mala porque no se pueden controlar, y que los aerosoles para entregar los HEGAAs serían más prudentes. DARPA, por otro lado, dice que los insectos son la única solución práctica, ya que la fumigación aérea de HEGAA requiere una infraestructura que no está disponible para los agricultores.

El artículo del Policy Forum también señala cómo los cultivos transgénicos infectados por virus y genéticamente alterados podrían, posiblemente, estar disponibles para los mercados nacionales o internacionales, y que no existe un marco regulatorio para manejar esto.

Pero es la "intención secundaria" a la que alude DARPA que está levantando las banderas más serias: el uso de HEGAA como respuesta defensiva a las amenazas. Como DARPA explicó al inicio del proyecto, enfatizamos el nuestro:

La seguridad nacional puede verse amenazada rápidamente por amenazas naturales al sistema de cultivos, incluidos patógenos, sequías, inundaciones y heladas, pero especialmente por amenazas introducidas por actores estatales o no estatales . Insect Allies busca mitigar el impacto de estas incursiones aplicando terapias dirigidas a plantas maduras con efectos que se expresan en escalas de tiempo relevantes, es decir, dentro de una sola estación de crecimiento. Una capacidad sin precedentes de este tipo proporcionaría una alternativa que se necesita con urgencia para los pesticidas, la cría selectiva, la limpieza de tala y quema, y ​​la cuarentena, que a menudo son ineficaces contra las amenazas emergentes y no son adecuadas para asegurar plantas maduras.

Los autores del nuevo informe interpretan esto como "una intención de desarrollar un medio de entrega de HEGAA para propósitos ofensivos", como participar en la guerra biológica. La introducción de esta tecnología, argumentan los autores, anunciaría el advenimiento de una clase completamente nueva de armas biológicas enviadas por insectos que posiblemente podrían usarse para introducir varias características perjudiciales. Los autores advierten además que esta tecnología podría motivar a las naciones rivales a desarrollar programas similares.

En respuesta a una consulta de Gizmodo, un portavoz de DARPA dijo que da la bienvenida al diálogo académico sobre el programa de Aliados de Insectos, pero la agencia rechaza la conclusión de la Pieza del Foro de Política, diciendo que es "engañosa y salpicada de inexactitudes". A lo que el portavoz agregó:

También deseamos que los investigadores hayan contactado a DARPA en cualquier momento para solicitar información sobre el programa. Insect Allies es un programa de investigación fundamental con investigaciones realizadas por equipos dirigidos por la universidad o afiliados. Esos investigadores tienen la libertad de publicar sus resultados, y se los alienta a discutir su investigación y comprometer a los reguladores para avanzar en la ciencia de la manera más responsable y productiva posible. Si se hubiera contactado con DARPA para obtener información, la habríamos proporcionado felizmente. Además ... hay abundante información sobre el programa que ya está disponible públicamente.

Blake Bextine, Gerente de Programa de DARPA para Insect Allies, rechaza muchas de las reclamaciones hechas en el informe del Foro de Políticas.

"DARPA no está produciendo armas biológicas, y rechazamos el escenario hipotético", dijo Bextine a Gizmodo. “Aceptamos y estamos de acuerdo con las inquietudes sobre el posible uso dual de la tecnología, un problema que surge virtualmente con cada nueva tecnología poderosa. Esas preocupaciones son precisamente la razón por la que estructuramos el programa de Aliados de Insectos de la manera en que lo hicimos, como un esfuerzo de investigación fundamental, transparente, dirigido por la universidad, que se beneficia de la participación activa de reguladores y éticos y de la comunicación proactiva a los responsables de formular políticas ".

El propósito de los Aliados de Insectos, dice, es prepararse para la imprevisibilidad de las amenazas emergentes o emergentes para la agricultura de los Estados Unidos. En cuanto a los posibles impactos ambientales de los HEGAA, Bextine dice que DARPA y sus colaboradores están haciendo su debida diligencia.

"DARPA es extraordinariamente sensible a los riesgos ambientales y los efectos fuera del objetivo, y ha estructurado el programa de Aliados de Insectos para identificarlos y mitigarlos", dijo. "DARPA ha exigido múltiples niveles de bioseguridad y bioseguridad en cada etapa del programa".

Si los colaboradores de DARPA tuvieran éxito en sus proyectos, habrán desarrollado tratamientos de ganancia de función que se pueden entregar a las "plantas correctas" y al "tejido correcto", dijo. Estos rasgos se expresarán por una duración limitada, después de lo cual las plantas volverán a su estado original, de acuerdo con Bextine. Además, los insectos podrían manipularse de manera tal que murieran después de un solo día.

Al mismo tiempo, la especificidad del sistema de Aliados de Insectos, dice, contrasta con las tecnologías más avanzadas para la respuesta ante amenazas agrícolas.

"Por ejemplo, los pesticidas rociados soplan en otras áreas, se filtran en el agua subterránea y pueden afectar más que el objetivo previsto", dijo Bextine a Gizmodo. "Cuando se trata de plantas maduras como los árboles de cítricos, muchas veces la única solución efectiva para detener la propagación de una amenaza requiere destruir las plantas mediante técnicas de tala y quema dentro de un radio determinado".

Jason Delborne, profesor asociado de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, experto en ingeniería genética y sus posibles consecuencias ambientales, económicas y sociales, dice que las preocupaciones parecen "apropiadas".

"Las implicaciones sociales, éticas, políticas y ecológicas de producir HEGAA son significativas y merecen el mismo nivel de atención que la exploración de la ciencia que sustenta la tecnología potencial", dijo Delborne a Gizmodo. "Los autores argumentan de manera persuasiva que la especificación de insectos como el mecanismo de entrega preferido para HEGAA está mal justificada por visiones de aplicaciones agrícolas. La infraestructura y la experiencia requeridas para rociar campos agrícolas, al menos en el contexto de los Estados Unidos, están bien establecidas y este mecanismo de entrega ofrecería un mayor control sobre la posible propagación de un HEGAA ".

Sin duda, las implicaciones de esta biotecnología pendiente son vastas. Los autores pueden estar exagerando las intenciones de DARPA, pero el mensaje final de este informe se está escuchando alto y claro: las HEGGA podrían ser muy peligrosas.

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