Grauwale vor Baja California sterben en Masse, und Wissenschaftler wissen nicht warum

Seit 2017 sind die Grauwalpopulationen dünner und sterben häufiger ab.

Ein ungewöhnliches Mortalitätsereignis von Grauwalen vor der Küste Mexikos ist laut einer Studie, die diese Woche in der Marine Ecology Progress Series veröffentlicht wurde, beunruhigend anhaltend . Das Absterben begann im Jahr 2019 und die Zahl der Grauwale liegt derzeit bei 384, obwohl die tatsächliche Zahl möglicherweise höher ist.

Ungewöhnliche Sterblichkeitsereignisse beschreiben das plötzliche Absterben von Meeressäugern; Sie kommen zu oft vor, um sich wohl zu fühlen, und sind oft mit menschlichen Ursachen verbunden, von weggeworfenen Angelschnüren bis hin zu Ölverschmutzungen. Das letzte Grauwalsterblichkeitsereignis ereignete sich um die Jahrtausendwende, als mehr als 600 Todesfälle entlang der US-Pazifikküste verzeichnet wurden. Die Ursache des jüngsten Ereignisses ist unbekannt, obwohl das Papier darauf hinweist, dass die Nahrungsmittelknappheit in der Barentssee, wo die Wale saisonal fressen, möglicherweise dafür verantwortlich ist.

Bereits im Jahr 2017 machte sich das Forschungsteam daran zu untersuchen, wie viel Energie laktierende weibliche Wale auf ihre Kälber übertragen. Während der nächsten drei Jahre der Beobachtungen, bei denen die Größe der Wale mit Drohnen gemessen wurde, stellte das Team fest, dass die Probanden immer schlanker wurden. Was die Wale betrifft, bedeutet dies, dass ihre Energiereserven - die größtenteils in ihrem leichten Speck gespeichert sind - mit jeder Wanderung knapper wurden.

"In diesem Fall fiel auf, dass wir Jugendliche und Erwachsene abgemagert hatten", sagte Fredrik Christiansen, Meeresökologe an der Universität Aarhus in Dänemark und Hauptautor des kürzlich erschienenen Papiers, in einem Telefonanruf. "Das ist nicht normal."

Christiansen sagte, dass sich stillende weibliche Wale regelmäßig in Bezug auf den Energieverbrauch anstrengen, da sie genug Energie tragen, um ein Kalb auf dem gesamten Weg entlang der Pazifikküste und zurück zu entwöhnen. Wenn Jugendliche und Erwachsene mit weniger Energiereserven (sprich: Fett) als normal an ihrem Migrationsendpunkt ankommen, bedeutet dies eine düstere Prognose für ihre Rückreise. Aber Mutterwale hatten es auch nicht leicht; Die Forscher stellten auch einen Rückgang der Anzahl der Mutter-Kalb-Paare fest, was darauf hindeutet, dass erstere mehr Zeit benötigten, um die für eine erneute Zucht erforderlichen Fettreserven aufzubauen.

Ein toter Grauwal in einer Lagune von Baja California im Jahr 2019.

Grauwale haben lange Wanderungen; Mit rund 19.312 Kilometern ist ihre Wanderung die längste aller Säugetiere. Ihre Reisen führen sie von den kalten Nahrungsgewässern der Arktis zu den warmen Brutlagunen der Baja California. Die Essenszeit der Wale ist im Norden; Diese gespeicherte Energie soll den Walen die gesamte Reise dauern. Die Forscher schlagen vor, dass die Wale entweder mehr Energie verbrauchen, während sie brüten oder nach Süden gehen, oder nicht genug Nahrung bekommen, um mit dem Norden zu beginnen. Die Arktis gehört natürlich zu den sich am schnellsten verändernden Orten der Erde. Die Klimakrise hat dazu geführt, dass sich die Region dreimal so stark erwärmt wie der Rest des Planeten, mit Auswirkungen auf alles, vom Meereis bis zum Plankton . Es ist unklar, welche Rolle diese Verschiebungen, wenn überhaupt, beim Absterben der Wale gespielt haben. Was auch immer der Grund sein mag, die Wale ziehen weiter, was laut Christiansen eine "Millionen-Dollar-Frage" darstellt.

"Wenn sie sich ihres Körperzustands bewusst sind und feststellen, dass sie nicht genug Energie haben, um die vollständige Migration durchzuführen, sollten sie nicht migrieren", sagte er. „Aber klar sind sie es immer noch. Sie müssen fest verdrahtet sein, um diese Migrationen in bestimmten Situationen abzuschließen, egal was passiert. “

Er fügte hinzu, dass die Hülsen, die nach Baja California zurückkehren, nicht immer gleich groß sind. Einige Wale wandern möglicherweise nach Süden, kehren aber zurück, bevor sie die gesamte Wanderung abgeschlossen haben. Die Forscher planen, die Wale auch in diesem Jahr wieder zu besuchen, um die Tiere in den Süden zurückzukehren. Es bleibt abzuwarten, ob die Wale weiter verdorren oder ob die Quelle ihres Hungers zumindest vorerst unterdrückt wurde.

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